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Avances médicos en la pérdida de la audición y la visión

Nuevos tratamientos pueden ayudar a las personas a lidiar con el tinnitus, las cataratas y más.


spinner image Hombre mayor con audífonos
Un sistema de terapia del sonido ayuda a Nick Stein a lidiar con su tinnitus.
BEN BAKER

COMO COPOS DE NIEVE o huellas dactilares, los ruidos fantasmas que escuchan 50 millones de adultos en Estados Unidos que padecen tinnitus son únicos. A algunos que lo sufren les atormenta el zumbido constante; a otros, el siseo o el timbre. Para el productor independiente televisivo Nick Stein, de 65 años, es un silbato monótono y agudo que empezó después que pasara una noche trabajando en el estudio en el 2005. “Cuando es muy ruidoso, es verdaderamente terrible”, afirma.

Aunque la práctica de la meditación de atención plena ayudó a Stein con su tinnitus grave en perspectiva, no fue suficiente para él. En el 2017, empezó a usar un sistema de terapia del sonido que produce el mismo tono de chirrido agudo que escucha todo el día en la noche, a través de unos auriculares que utiliza cuando duerme.

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“Quizá duplicar el sonido suene disparatado, pero el cerebro es plástico —lentamente se habitúa, de manera que notas el sonido cada vez menos”, dice Stein. “Después de que transcurrieran tres meses, mi tinnitus se convirtió en un ruido de fondo. Uso el sistema periódicamente para mantenerme habituado. Realmente ayuda”.

Stein usó un dispositivo llamado Levo System, que se ajusta antes del primer uso para que toque un sonido que coincida estrechamente con el tono y la textura del sonido fantasma único que escucha la persona que padece de tinnitus. “Trabajé con mi audiólogo para que el sonido fuera exacto al de mi tinnitus”, comenta Stein. Las investigaciones muestran que este tipo de terapia del sonido ayuda a las personas a reaccionar menos a su tinnitus e, incluso, puede lograr que el sonido problemático se desvanezca a un ruido de fondo.

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El tinnitus a menudo se debe al daño en las células ciliares que perciben el sonido en el oído interno, lo que puede resultar de la exposición repentina o crónica al ruido o simplemente el envejecimiento. (Algunos medicamentos, como los analgésicos y los antibióticos, también pueden causar tinnitus, aunque los ruidos normalmente desaparecen al dejar de tomar el medicamento). Los nervios que se conectan a las células ciliares se descontrolan y transmiten al cerebro un sonido que no existe, similar al síndrome de la extremidad fantasma.

Las terapias de habituación entrenan al cerebro para prestar menos atención a las señales falsas que genera el oído, explica Yu-Tung Wong, el otorrinolaringólogo de Stein, del Cedars-Sinai Medical Center en Los Ángeles. “Lo que se intenta lograr con la mayoría de los tratamientos para el tinnitus es que el sonido sea más tolerable”, Wong recientemente le dijo a CBS News. “Es muy difícil decir que se logrará que el sonido desaparezca del todo”.

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La meditación y la terapia cognitiva conductual siguen siendo las opciones principales contra el trastorno que aún no tiene cura, según la American Academy of Otolaryngology. Stein, quien produjo la serie Border Wars para el National Geographic y enseña meditación de atención plena a funcionarios del orden público, dice sentirse menos irritable y más enfocado ahora que combina la terapia tradicional con los tratamientos Levo ocasionales.

“El estrés y las interrupciones de mi rutina diaria —como cuando viajo— parecieran tornar el tinnitus más ruidoso de nuevo”, agrega. “Por lo tanto, utilizo los auriculares nuevamente por un par de noches”.

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Para las personas con problemas visuales, las tareas diarias como leer, comprar y socializar son ahora más fáciles. El OrCam MyEye 2 es un dispositivo que se sujeta al brazo de los anteojos. Consiste en una pequeña cámara que reconoce rostros, palabras escritas, colores e incluso dinero en efectivo y transmite la información al altavoz de la unidad, que te dice en voz baja lo que estás viendo. Solo tienes que apuntar el dedo para que funcione.

Los 4 millones de adultos en Estados Unidos que se someten a la cirugía de cataratas cada año requieren colocarse múltiples gotas oculares diariamente durante hasta seis semanas después de la cirugía para prevenir una infección e inflamación. Pero a principios del 2019, los cirujanos podrán empezar a inyectar durante el procedimiento una nueva alternativa llamada Dexycu, aprobada por la FDA, que ofrece una protección duradera contra la inflamación y elimina la necesidad de semanas de colocarse gotas oculares.

Varias empresas de biotecnología están trabajando en medicamentos para restaurar la audición normal. Frequency Therapeutics está llevando a cabo un ensayo clínico de la Fase II este año de un medicamento llamado FX-322, que “despierta” un tipo de célula madre que puede reparar las células ciliadas dañadas en el oído interno. Otra terapia, que aún se estudia en animales, restablecería las conexiones sinápticas y la audición funcional (lo que permitiría mayor inteligibilidad del habla).

"La exposición al ruido que crea problemas temporales —como disminución de la audición o el timbre en los oídos durante las horas posteriores—puede causar daños subumbrales en el oído interno. Aunque los niveles de audición parecieran volver a la normalidad, el daño es permanente, por lo que a una edad avanzada podrías tener más dificultad para distinguir los sonidos. Lleva protección para los oídos cuando vayas a un concierto o evento deportivo o, incluso, al cine".

— DEBARA L. TUCCI, otorrinolaringóloga y profesora de cirugía de cabeza y cuello en Duke University

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