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Delincuentes roban millones en estafas dirigidas a los beneficios de Medicare

Protege tu número de Medicare para que no caiga en manos de los estafadores.

tarjeta de Medicare encima de un billete de 100 dólares

GETTY IMAGES/AARP

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Cuando un estafador te roba, el dolor es intenso, inmediato y personal. Pero en este tipo de fraude, posiblemente el más costoso en el país, los delincuentes solo desean utilizarte como herramienta para llegar a un objetivo mayor: el dinero de tus impuestos que financia los programas de atención médica del Gobierno federal.

Se calcula que entre el 5 y el 10% de todo el presupuesto de Medicare se pierde cada año debido a la facturación fraudulenta, que a menudo solicita el reembolso de servicios que nunca se prestaron. El objetivo de estas estafas es manipular a los miembros de Medicare o robar y utilizar indebidamente su información privada.

La COVID-19 ha empeorado el problema. Al principio de la pandemia, los administradores de Medicare flexibilizaron las restricciones sobre el uso de la telesalud para permitir que los pacientes se reunieran con sus médicos por teléfono o en línea en lugar de acudir a sus consultas. Según el Departamento de Justicia de Estados Unidos, a medida que los pacientes de Medicare recurrían cada vez más a la telesalud, las organizaciones criminales les seguían y lograron robar al programa miles de millones de dólares en reclamaciones fraudulentas.


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Un enjuiciamiento federal en Florida muestra cómo un sindicato de médicos, dueños de laboratorios e intermediarios fue capaz de robarle a Medicare.

En noviembre, Leonel Palatnik, de 42 años, propietario de laboratorios de pruebas de diagnóstico en Florida y Texas, fue sentenciado a 82 meses de prisión luego de declararse culpable de delitos que generaron $73 millones en facturas fraudulentas de Medicare. Así es cómo lo hicieron este hombre del área de Miami y sus afiliados.

Una agencia de mercadeo con sede en Fort Lauderdale utilizó las redes sociales y las llamadas de ventas para promocionar costosas pruebas genéticas que, según afirmaban, podían determinar el riesgo de los pacientes de padecer cáncer, problemas cardíacos y otras enfermedades, dijeron los fiscales. Los anuncios prometían pruebas de ADN gratuitas para los beneficiarios de Medicare.

Cómo mantenerte seguro

  • Nunca le des tu número de Medicare a nadie que te llame por teléfono. Compártelo solo con tus proveedores de atención médica o cuando tú llames a Medicare.

  • Si alguien te ofrece pruebas genéticas gratuitas en persona o en línea, es una estafa. Medicare no paga por estas pruebas a menos que las prescriba un profesional médico.

  • Si alguien llama y te promete pruebas de COVID-19, equipo médico o servicios médicos a cambio de tu número de Medicare, cuelga. Es una actividad fraudulenta.

  • Medicare no se comunicará contigo para que te inscribas. Si alguien llama y te propone ayudarte a inscribirte en el programa, se trata de una estafa.

Pero Medicare no paga por pruebas genéticas como estas a menos que las solicite un médico bajo condiciones extremadamente limitadas. Para eludir esta barrera, Palatnik compró ilegalmente la información de los beneficiarios de Medicare a la empresa de mercadeo fraudulenta. Luego recurrió a Michael Stein, un segundo hombre de Florida acusado por los fiscales federales. Palatnik pagaba a Stein $50,000 al mes, fingiendo que se trataba de un contrato de informática, por el acceso a un grupo de médicos y otros proveedores de telesalud deshonestos reclutados por Stein, según los fiscales.

A cambio de derivaciones de pacientes de Medicare, los proveedores de telesalud acordaron solicitar las costosas pruebas genéticas para los beneficiarios del programa en los laboratorios de Palatnik.

Trabajando en conjunto, cada grupo presentó facturas fraudulentas a Medicare. Palatnik facturó millones de dólares en pruebas de ADN. Los proveedores de telesalud inundaron el programa con facturas por consultas médicas que eran innecesarias o que nunca se brindaron. “Estafaron millones y millones de dólares”, dijo Isaac Bledsoe, un agente especial de la Oficina del Inspector General del Departamento de Salud y Servicios Humanos.

Una enfermera profesional involucrada en la estafa facturó a Medicare más de $820,000 en el 2020, según documentos judiciales. Muchas de esas facturas eran por “consultas” totalmente falsas, dicen los investigadores.

Esa estafa es un ejemplo entre muchos. En otro caso, 14 proveedores médicos y ejecutivos corporativos fueron acusados en mayo pasado de robar $143 millones a Medicare a través de facturas fraudulentas por pruebas de diagnóstico y otros servicios.

El surgimiento de este fraude relacionado con la pandemia no sorprende a Malcolm Sparrow, profesor de Harvard University y experto líder en fraude de Medicare. En tiempos de crisis, el control del fraude puede considerarse menos importante que garantizar el acceso a la atención, dice. “Creo que los consumidores necesitan consejos muy claros sobre cuáles son las señales de alerta” en posibles estafas de Medicare, dice Sparrow.

 

Cómo prevenir una estafa de Medicare

(Haz clic en el botón CC del video para seleccionar los subtítulos en español)

 

Joe Eaton es escritor, profesor y experiodista de investigación en el Center for Public Integrity.

La Red contra el Fraude, de AARP, puede ayudarte a identificar y evitar las estafas. Inscríbete para recibir nuestras Alertas de vigilancia, consulta nuestro mapa de rastreo de estafas (en inglés) o llama gratis a nuestra línea de ayuda especializada en fraudes al 877-908-3360 si tú o un familiar sospechan que han sido víctimas de una estafa.