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Vicki Sokolik

Fundadora y directora ejecutiva de Starting Right, Now


No existe una red de seguridad para los niños que permanecen en su hogar pero que sin embargo no pueden vivir allí debido a problemas de abuso físico o sexual, alcoholismo, negligencia, el encarcelamiento de sus padres o alguna otra circunstancia. Fundé Starting Right, Now (en inglés), con el fin de brindar amor y un hogar a los adolescentes no acompañados. Gracias a nuestra labor, más de 200 niños de dos condados de Florida han terminado la escuela secundaria y están triunfando en universidades, escuelas técnicas o el servicio militar.

El problema que estoy intentando solucionar

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En todo el país hay más de 1.3 millones de niños no acompañados que no pueden vivir en su hogar. Algunos pasan constantemente de sofá a sofá, otros duermen en el campo de atletismo o en la cancha de fútbol americano de su escuela secundaria o, como hizo otro niño, pasan la noche en el auto del padre de un amigo. Como se avergüenzan de su situación, estos niños son reservados y con frecuencia permanecen invisibles hasta que fracasan en la escuela o cometen delitos menores. Comencé por ayudar a un niño y ahora albergamos a más de 80 niños en nuestros dos hogares de Florida, y estamos haciendo una prueba piloto de nuestro modelo en Carolina del Norte. También ayudamos a cambiar las leyes de nuestro estado que impedían que estos niños progresaran: ya no necesitan la firma de los padres para obtener una tarjeta de Seguro Social, la licencia de conducir o una operación quirúrgica necesaria.

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El momento que despertó mi pasión por este proyecto

Mi hija nació con epilepsia del lóbulo frontal, y aunque los médicos lo intentaron todo, no pudieron detener las convulsiones. Decidí que como no podía ayudarla a ella, ayudaría a otra persona. Comencé por llevar regalos navideños a familias desamparadas que vivían en moteles, y finalmente me convertí en mentora de la hija de una de ellas que estaba en la secundaria. Cuando mi hijo me contó sobre un adolescente de su clase cuya madre soltera estaba en la cárcel, supe que había encontrado mi vocación. El distrito escolar me conectó con varios niños en situaciones similares, y en el 2007 fundé Starting Right, Now para poder ocuparnos de más niños.

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Lo que desearía que otras personas supieran

Para las personas de afuera es fácil pensar que estos adolescentes no son chicos buenos. Yo sé que son personas maravillosas e ingeniosas que han caído en circunstancias terribles, lo que a veces los lleva a tomar malas decisiones. Una niña robó tampones porque no tenía otro modo de conseguirlos, y otra se prostituía todas las noches para juntar suficiente dinero para comer. Nos aseguramos de que los niños tengan un lugar donde se sientan seguros y queridos. Esto los cambia: el 97% de nuestros adolescentes se gradúa de la escuela secundaria —una cifra maravillosa cuando se compara con el promedio estatal para esta población vulnerable— y también cierra el ciclo de pobreza que de otro modo continuaría en la próxima generación.

Consejos para los que desean marcar la diferencia

No te sientas abrumado por la magnitud del problema que quieres resolver ni pienses que tienes que cambiar el mundo. Comienza por ayudar a una persona en tu propia comunidad. De esta manera estás ayudando a toda la gente que rodea a esa persona. Conozco personas que tienen ideas innovadoras para ayudar, y lo que las detiene es que no tienen dinero o voluntarios para lograrlo. Empieza de a poco, resuelve solo los problemas de ese día y los recursos para lograr más llegan con el tiempo.

Por qué mi estrategia es única

Starting Right, Now ofrece servicios integrales: además de un lugar para vivir, ofrecemos de todo, desde ayuda con la tarea hasta ayuda con la solicitud de ingreso a la universidad y las becas, orientación para el duelo, clases de aptitudes de vida, capacitación en conciencia plena, mentorías y otros servicios. En todo el país hay otros hogares de transición para adolescentes no acompañados, pero la mayoría ofrece viviendas para permanecer menos de un mes. Aquí permanecen hasta que se gradúan de la escuela secundaria e incluso después, ya que revisamos las calificaciones que obtienen en escuelas de educación superior y luego los ayudamos a encontrar un trabajo. Un estudio preliminar de nuestro programa realizado por University of South Florida halló que después de tan solo seis meses, nuestros adolescentes tienen más capacidad para desenvolverse en la vida, más esperanza, menos estrés y menos depresión. Los logros de nuestro primer grupo hablan por sí mismos: hay un maestro, una enfermera profesional, un soldador y un oficial del ejército; uno de nuestros adolescentes trabaja para un juez en Washington, D.C. y otro está en la facultad de medicina. Gracias a nuestro programa, estos niños que estaban en riesgo y sin hogar ahora llevan vidas significativas y se están convirtiendo en miembros productivos de la sociedad. 

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