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¿Tienes un problema estomacal? Podría ser norovirus

Qué hacer si contraes este virus altamente contagioso y cómo evitarlo cuando hay brotes.

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Tienes un virus estomacal. Y aunque la culpa puede ser de diversos gérmenes, probablemente se trate del temido norovirus, la causa más común de estos síntomas. Cada año, el norovirus afecta a unos 20 millones de personas en Estados Unidos y causa cerca de 900 muertes, mayormente en adultos mayores de 65 años. 

Y si parece que está en todas partes, no te equivocas. Estados Unidos tuvo un respiro del norovirus durante el pico de la pandemia. Los casos del virus disminuyeron a medida que más personas se quedaron en sus hogares y —hay que reconocerlo—, la gente le prestó más atención al lavado de manos.

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Pero las tasas han ido aumentando desde principios del 2022. Actualmente, los brotes de este virus tan contagioso están en su punto más alto en doce meses, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). En el Reino Unido, la tasa de infección es un 77% más alta de lo normal.

La misma naturaleza del norovirus hace difícil que lo evitemos. Para comenzar, este virus que inflama el intestino se propaga rápidamente y con facilidad entre las personas. Puedes adquirirlo también a través de alimentos y superficies contaminadas. El Dr. Wilbur Chen, especialista en enfermedades infecciosas en la Universidad de Maryland, lo describe como un virus "robusto". Puede sobrevivir en las superficies por largo tiempo; estamos hablando de horas e incluso días. Y solo toma unas pocas partículas del virus para enfermarte. Mientras tanto, las personas infectadas pueden esparcir miles de millones de partículas.

La prevención del norovirus

Los expertos dicen que hay pocos pasos que puedes tomar para prevenir el contagio, y el más importante es el más básico.

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 "Cuando hablamos del norovirus, y realmente de cualquier otro virus, la mejor manera de prevenir enfermarte es no tocarte los ojos, la nariz o la boca a menos que te hayas lavado las manos primero", dice Matthew Binnicker, director de Virología Clínica en Mayo Clinic.

Síntomas comunes del norovirus

  • Diarrea
  • Vómitos
  • Náuseas
  • Dolor de estómago

Hay un aspecto desagradable en cómo se transmite el norovirus: a través de diminutas partículas de heces o vómito de un individuo infectado. Si alguien tiene norovirus y no se lava las manos luego de ir al baño, y luego toca la perilla de una puerta, otras personas pueden infectarse al tocar esa perilla y luego tocarse la boca. Lo mismo sucede si la persona infectada estrecha la mano de otra persona o toca la comida. (Alimentos como las frutas y vegetales también pueden contaminarse si se lavan o se cultivan con agua contaminada).

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Y una nota importante sobre el lavado de manos: "Los desinfectantes de manos a base de alcohol no funcionan tan bien contra el norovirus; lavarse las manos bien con agua y jabón es crítico e importante", dice la Dra. Sabrina Assoumou, médica especialista en enfermedades infecciosas en Boston Medical Center y profesora adjunta de Medicina en la Facultad de Medicina Chobanian y Avedisian de la Universidad de Boston. Lavarse vigorosamente las manos con agua y jabón durante 20 segundos puede romper la estructura particular del virus mucho mejor que los geles y atomizadores con alcohol.

Si alguien en tu hogar contrae el norovirus, limita el compartir cubiertos y alimentos, aconseja Assoumou. Y lava las superficies con cuidado y frecuentemente. La Agencia de Protección Ambiental (EPA) tiene una lista de productos de limpieza que son efectivos contra este virus. También, puedes preparar una solución de 5 a 25 cucharadas de blanqueador (lejía) de uso doméstico (del 5 al 8%) por cada galón de agua, según los CDC.

Finalmente, debido a que el norovirus es la principal causa de enfermedades por alimentos contaminados en Estados Unidos, es importante lavar las frutas y vegetales, y cocinar las ostras y otros crustáceos hasta alcanzar una temperatura interna de 145° F.

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Qué hacer si te contagias con el virus

Desafortunadamente, no hay medicamentos para tratar el norovirus. "Lo más importante es la hidratación", dice Binnicker. "La deshidratación es lo que lleva a la mayoría de las personas al hospital en casos de norovirus". Cerca de 465,000 personas recurren a las salas de urgencia cada año debido al norovirus, y más de 100,000 de estas son hospitalizadas.

Tomar agua, bebidas deportivas y líquidos rehidratantes de venta libre puede ayudar a reemplazar los fluidos que pierdes por el vómito y la diarrea, dicen los CDC. No consumas nada que contenga alcohol o cafeína.

Entornos comunes de brotes de norovirus

  • Centros de salud, incluidos los hogares de ancianos
  • Restaurantes y eventos donde sirven comidas
  • Escuelas y centros de infantes
  • Barcos cruceros

Fuente: CDC

Y presta atención a tus síntomas. Esto es particularmente importante en los adultos mayores, quienes son más susceptibles a la deshidratación. Si comienzas a sentirte mareado o notas que no has orinado en un tiempo, esas podrían ser señales de deshidratación grave, lo que requiere atención médica. Otra razón para ver al médico es si tus síntomas persisten después de varios días.

La buena noticia es que el norovirus, en la mayoría de las veces, se aleja tan rápido como llega. Las personas comienzan a sentirse mejor en uno a tres días. Si bien es así, todavía puedes contagiar a otras personas con el virus, incluso varios días después de sentirte bien, añade Binnicker. "Por eso, es realmente importante, incluso después de sentirte mejor y de que tus síntomas hayan pasado, continuar siendo diligente con el lavado de manos, especialmente si en tu hogar hay otras personas", dice.

Otra razón para mantener la higiene de tus manos: la inmunidad al norovirus es corta. Además, hay diferentes tipos de norovirus y la infección con un tipo de virus no te protegerá contra los otros.

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