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Los "viajes virtuales" en grupo apartan del aislamiento social

Las comunidades de jubilados adoptan la tecnología de realidad virtual en 3D.

Vista de realidad virtual de un cactus y otras plantas

Pawel Libera / Getty Images

Los visitantes virtuales al Princess of Wales Conservatory en los Royal Botanic Gardens Kew de Londres pueden mirar hacia arriba al cielo, hacia abajo a los cactus o a su alrededor en la sección del trópico seco.

In English | En Carlsbad By The Sea, una comunidad de viviendas para personas mayores en California, un grupo de cuatro residentes se reunió recientemente para ir de vacaciones.

O mejor dicho, unas "vacaciones" por cortesía de un programa de realidad virtual (RV) que dirigió la organización sin fines de lucro Porch Center for Innovation and Wellbeing. Los participantes se pusieron gafas de realidad virtual Samsung Gear VR.

Cuando uno sugirió que fueran a una playa de Bélgica que recordaba haber visitado de niño, "el facilitador los llevó a él y al resto del grupo a ese lugar, e inmediatamente se alegró cuando vio el muelle", cuenta Davis Park, vicepresidente del centro de innovación. En los últimos cinco años, el centro ha estado probando tecnología RV en comunidades de Front Porch como la de Carlsbad By The Sea, en la costa, a poco más de 30 millas al norte de San Diego.


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Los grupos pueden compartir simulación realista

Las comunidades de adultos mayores y las organizaciones (como AARP), preocupadas por el aislamiento entre los mayores, están aceptando cada vez más la RV. Esta tecnología no solo crea, con un realismo sorprendente, simulaciones en 3D de una experiencia o lugar como una manera de llevar a personas con problemas de movilidad más allá de los límites de sus hogares, sino también crea conexiones sociales que son fundamentales.

Uno de los problemas más urgentes en los últimos años es el aislamiento social, que afecta a más de 8 millones de adultos mayores y que se asocia con problemas de salud física y mental y que incluyen la depresión, aparición temprana de la demencia y presión arterial más alta.

El creciente interés en el uso de RV para luchar contra el aislamiento se puede apreciar discretamente esta semana en la CES, la gran exhibición anual de electrónica de la Consumer Technology Association. El evento, que se celebra cada enero, atrae a La Franja de Las Vegas a más de 170,000 personas del mundo de la tecnología y los medios de comunicación. Esta semana, el evento del 2020 está repleto de vendedores de la industria de la realidad virtual, que durante mucho tiempo se ha centrado —y lo sigue estando— en el lucrativo sector de los videojuegos. Entre las compañías de hardware y creadores de software de RV se encuentran HTC Vive, Lenovo y Samsung.

Entre los participantes está Alcove (en inglés), de AARP Innovation Labs, una aplicación que se puede usar con gafas Oculus Go VR y pronto con el nuevo Oculus Quest (en inglés), de mayor fidelidad. Creada junto con Rendever, una empresa emergente con base en Somerville, Massachusetts, que desarrolla experiencias en RV para personas que viven en centros para adultos mayores, Alcove está dirigida a familias intergeneracionales y está disponible gratis para todos en la tienda de aplicaciones Oculus. Un Oculus Go está a la venta por aproximadamente $150.

La aplicación, que se lanzó en beta el año pasado y ha llegado a la CES esta semana con muchas funciones nuevas, está configurada como una casa virtual en la que las personas pueden entrar y salir de las "habitaciones" y elegir destinos para visitar juntos. 

"Se trata de crear una experiencia compartida", afirma Rick Robinson, vicepresidente de desarrollo del producto para AARP Innovation Labs. "Puedes tener a un joven de 15 años en Washington, D.C. mirando la Torre Eiffel con sus abuelos que están en California".

La experiencia es similar en las comunidades de Front Porch.

"La gente empieza a hablar", dice Park de Front Porch, quien también usó software de Rendever para su proyecto de RV y ha publicado un informe técnico sobre el potencial de la RV para ayudar a los adultos mayores que viven en centros de cuidado.

"Alguien dice: 'ah, ¿qué es eso?' Y todo el mundo se da la vuelta y mira", dice Park. "Les da tanta alegría conectar entre ellos. Todos experimentan lo mismo".

Las comunidades de personas mayores acogen RV

Además de Front Porch, que cuenta con 10 comunidades para adultos mayores en California, así como una en Florida y en Luisiana, hay otras comunidades de personas mayores que exploran el potencial de la RV, entre ellas Aegis Living, establecida en el suburbio de Bellevue en Seattle, Washington. Es propietaria y dirige 32 comunidades para el cuidado de la memoria y de vida asistida, la mayoría en California y Washington.

"Todo el mundo está realmente deseoso de entrar en este mercado por el aumento en la población boomer", afirma Chris Corrigall, vicepresidente de Aegis para el enriquecimiento de la vida. La compañía ha estado probando la tecnología de RV con sus residentes durante los últimos 3 años.

"Llegamos a conocer a los residentes y sus experiencias de vida, y creamos experiencias que realmente sean significativas", destaca Corrigall. "Quizás digan: 'vamos a Venecia', a donde fueron de luna de miel hace años".

Ahora que el software ha avanzado y los equipos son más fáciles de usar y asequibles, Aegis planea ampliar el proyecto a todas sus comunidades más allá de su fase experimental, junto con programación de RV de compañías como Google Earth VR, Jigsaw 360 y Real VR Fishing.

"He evaluado todos los productos disponibles", dice Corrigall. "Ahora que se están resolviendo los problemas técnicos, se están abriendo muchas más puertas para nosotros. Hay infinidad de posibilidades".

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