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El afamado cantante Tony Bennett muere a los 96 años

La carrera del cantante de ‘I Left My Heart in San Francisco’ abarcó siete décadas y numerosos géneros musicales.


spinner image El cantante Tony Bennett.
TAYLOR HILL/FILMMAGIC

Cuando era pequeño y soñaba en convertirse en un cantante profesional, cada semana Anthony Dominick Benedetto se sentaba junto a la radio en su hogar familiar en Astoria, Queens, Nueva York, y escuchaba el programa de búsqueda de talentos Major Bowes’ Amateur Hour. Una noche en 1935, el grupo ganador fue Hoboken Four, y el joven Tony nunca olvidó a su presentador de 19 años, Frankie Sinatra. Estudió su técnica vocal, imitó su respiración y llegó a convertirse no solo en su mejor amigo, sino en el artista que el propio Sinatra llamaba “el mejor cantante de la escena. Logra transmitir lo que el compositor tenía en mente, y tal vez un poco más”.

Tony Bennett, quien falleció el viernes a los 96 años de una causa desconocida, fue más conocido por su éxito de 1962 “I Left My Heart in San Francisco”, un tema que ocupa el puesto 23 en la lista de la Asociación de la Industria Discográfica de Estados Unidos (RIAA) de canciones de mayor relevancia histórica del siglo XX. La cantó por primera vez en 1961 en el Venetian Room del Fairmont Hotel de San Francisco. Casi 60 años después, durante la pandemia de COVID-19, condujo a toda la ciudad en un coro de la canción para levantar el ánimo, y tuiteó a todo el mundo con la frase “¡Comparte el amor y la fuerza en toda la bahía!”.

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La larga carrera artística de Bennett como intérprete de canciones pop tradicionales, música de orquesta, música de espectáculo y jazz compite con la de Sinatra solo por la participación en el cancionero estadounidense, y los admiradores debatieron durante años sobre cuál cantante tenía el mejor fraseo y ritmo o despertaba el mayor efecto emocional.

A diferencia de casi todos los cantantes de su generación, Bennett logró no solo revivir su carrera luego de que decayera en los 70 (y se afianzaran los problemas relacionados con drogas y finanzas) sino reinventarse en una figura contemporánea y al mismo tiempo mantener la esencia de su estilo. Lo logró en los 90, en gran medida gracias a su dúos con artistas jóvenes como k.d. lang y Elvis Costello, quienes se cruzaron al repertorio jazzístico de Bennett en vez de que sucediera a la inversa.

En el 2014, colaboró con Lady Gaga y se convirtió en el intérprete de más edad en tener un álbum número 1, "Cheek to Cheek". Solamente en su novena década vendió más de diez millones de discos y celebró su 90.° cumpleaños con un libro con sus recuerdos de amigos e influencias importantes (Just Getting Started), y un programa especial de televisión en horario estelar, Tony Bennett Celebrates 90: The Best Is Yet to Come.

“La esencia de Tony es seguir adelante”, dijo en ese momento su hijo Danny, que es su representante. “Me dice que mientras no le tiemble la voz y al público le guste escucharlo, seguirá cantando hasta que muera”.

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Incluso cuando en sus giras se agotaban todas las entradas, Bennett se esforzaba por mejorar su técnica. “Aún insisto en que puedo mejorar con el paso del tiempo”, le dijo al New York Times en el 2016, y agregó que había comenzado a aprender a tocar jazz en el piano. “Es lo mismo con la pintura”, señaló. “Pinto todos los días. Y con solo hacerlo cada día, logras mejorar”.

Bennett fue un pintor tan reconocido que sus obras se exhibieron en galerías de todo el mundo, y varias de sus piezas formaron parte de colecciones permanentes del Smithsonian American Art Museum en Washington, D.C. y el National Arts Club en la ciudad de Nueva York. Publicó dos libros con sus obras de arte: Tony Bennett: What My Heart Has Seen (1996) y Tony Bennett in the Studio: A Life of Art & Music (2007).

“En realidad, hubo un momento en la escuela secundaria en el que pensaba concentrarme solo en la pintura”, dijo en su biografía del 2007 de PBS American Masters titulada "The Music Never Ends". “Le pedí consejo a mi maestro de música, el Sr. Sondberg, quien me alentó a no abandonarla. Así que he estado cantando y pintando toda la vida”.

El hijo de un inmigrante italiano que falleció cuando Bennett tenía 9 años, emergió de la pobreza, cobró por actuar a los 13 años y luego trabajó como mesero cantante en restaurantes italianos. En la Segunda Guerra Mundial fue testigo de tantas luchas y tanto sufrimiento en Francia y Alemania que luego se convirtió en pacifista, y evolucionó hasta convertirse en un singular intérprete que combinó el arte y el activismo sin alienar a ningún sector de su audiencia.

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En 1965, dos años después de ganar el primero de sus 18 premios Grammy (por disco del año y por mejor interpretación vocal solista de “I left my Heart in San Francisco”), caminó junto a Martin Luther King Jr. en la marcha de Selma a Montgomery (Alabama) por los derechos electorales.

Tuvo su momento de gloria en 1949, cuando fue telonero de Pearl Bailey en Greenwich Village. El artista Bob Hope estaba en la audiencia, lo invitó a acompañarlo en sus giras y le sugirió que simplificara su apellido. El año siguiente, Mitch Miller contrató a Bennett para grabar en Columbia Records y produjo su primer éxito, “Because of You”, que se convirtió en el número 1, se mantuvo en las listas durante diez semanas y vendió más de un millón de copias. Sus otros éxitos de la época incluyeron “Cold, Cold Heart” (una versión pop de la canción country de Hank Williams), “Blue Velvet”, “Rags to Riches” y “Stranger in Paradise”.

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Bennett se basó en la disciplina del canto belcantista y estudió improvisación con la idea de adaptar la voz humana al sonido de los instrumentos musicales.

Tuvo tres matrimonios y cuatro hijos, incluida la cantante Antonia Bennett. Con su viuda, Susan Crow Benedetto —una exmaestra 40 años menor que él que era presidenta del Bay Area Tony Bennett Fan Club cuando se conocieron en persona— fundó Exploring the Arts, una organización benéfica dedicada al fomento de la educación artística, y la Frank Sinatra School of the Arts High School en Queens, Nueva York.

Video: Tony Bennett sigue cantando con Alzheimer

En febrero del 2021, la familia de Bennett compartió con AARP que el cantante había recibido un diagnóstico de Alzheimer en el 2016. Aun así, continuó ensayando su música dos veces por semana.

Antes de recibir su diagnóstico, con frecuencia le preguntaban si pensaba retirarse. La pregunta lo desconcertaba: “Si eres creativo, tu actividad aumenta con el paso de los años”, le dijo una vez al New York Times, y señaló que Pablo Picasso, Jack Benny y Fred Astaire trabajaron “hasta el día de su muerte”.

“Considero que si te apasiona lo que haces, no hay ninguna limitación en cuanto a la duración o la cantidad de cosas que puedes lograr“, explicó. “Cuando me preguntan si tengo planes de jubilarme, pregunto ’¿jubilarme para hacer qué? Ahora mismo me dedico a lo que más me gusta hacer’”. 

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