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Beth Ehrhardt

Presidenta, Senior Charity Care Foundation


En enero del 2012, a los 56 años, me convertí en la segunda presidenta de la Senior Charity Care Foundation (SCCF) en Salt Lake City, Utah. En el 2011 pudimos ayudar a solo dos adultos mayores que tenían dificultades para pagar los gastos básicos de atención médica; en el 2018 ayudamos a 806 personas, y planeamos ayudar a 1,500 en el 2019.

El problema que estoy intentando solucionar

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Casi el 7% de todos los adultos de 60 años o más de Utah viven por debajo del nivel federal de pobreza. A estos adultos mayores les cuesta mucho pagar los gastos médicos básicos de bolsillo para audífonos, anteojos y atención dental. Hay muy pocos recursos para ellos, y Medicare y Medicaid no responden a sus necesidades. En consecuencia, a menudo sienten un dolor evitable en los dientes y en la boca y pierden la capacidad para ver y oír. La SCCF trabaja para brindar servicios asequibles de salud dental, visual y auditiva a los adultos de 55 años o más que viven en centros de cuidado o apartamentos para adultos mayores. Operamos nuestras propias clínicas dentales móviles que visitan los hogares donde viven estos adultos mayores, y trabajamos con audiólogos locales para obtener audífonos por los que los pacientes pagan entre el 20 y el 30% del costo total. Contratamos proveedores locales que prestan servicios a nuestros adultos mayores con tarifas de descuento, e incluso brindamos algunos de los servicios nosotros mismos para ahorrar costos considerables.

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El momento que despertó mi pasión por este proyecto

Después de vivir conmigo durante varios años, mi madre mayor, que sufría de demencia y ceguera debido a la degeneración macular, fue a vivir a un centro de cuidados en el 2007. Estaba mucho mejor cuando yo la visitaba todos los días, así que empecé a visitarla después del trabajo, cerca de la hora de cenar. Noté que la mayoría de los residentes tenían dificultad para ver, para comer y para oír. Cuando le pregunté sobre eso al personal, me sorprendió enterarme de que se debía a que los residentes no podían pagar nuevos anteojos, audífonos o atención dental. En nuestra familia tuvimos la suerte de literalmente poder vender la granja familiar para cuidar a mi madre y asegurar que no le faltara nada. Para mí fue muy perturbador ver que estos adultos mayores no podían recibir la atención que necesitaban y merecían.

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Mi mamá falleció en el 2008, y tres años después perdí mi trabajo de directora principal de desarrollo en una agencia de servicios sociales. En medio de mi búsqueda laboral, descubrí que había una vacante para un puesto de presidente en una organización sin fines de lucro que se había creado ocho meses antes, la Senior Charity Care Foundation. Recordé a los residentes de los centros de vida asistida que empujaban la comida en las bandejas porque no la podían ver, o que tomaban a sorbos la comida convertida en puré líquido porque era el único modo que podían comer. Me pareció una bendición poder ayudar a aquellos que merecían desesperadamente recibir una excelente atención médica.

Consejos para los que desean marcar la diferencia

Si tienes una idea para crear una organización sin fines de lucro, investiga si ya hay otra organización que está trabajando en ese sector. Si encuentras algo que es similar pero no es exactamente lo que deseas crear, comunícate con ellos. Es más fácil trabajar con ellos para encontrar objetivos mutuos que crear un programa totalmente nuevo. Cuando comencé a trabajar en la Senior Charity Care Foundation, descubrí que se podían mejorar algunas cosas. En vez de gastar $5,000 en la atención dental de un adulto mayor, quise ver si podíamos usar la misma cantidad de dinero en más adultos mayores. Cambiamos nuestro método de ayudar a los adultos mayores enviándolos a proveedores con quienes habíamos negociado tarifas con descuento y empezamos a llevarles los servicios a su hogar por medio de la atención dental móvil. Los servicios móviles eliminan las barreras del transporte; el desconocimiento de la importancia de tener buena salud bucal, visual y auditiva; los temores, y las barreras a la motivación.

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Por qué mi estrategia es única

Si bien existen proveedores con fines de lucro que viajan a los centros de atención de adultos mayores para brindar atención dental, visual y auditiva, solo les brindan servicios a las personas que pueden pagar lo que cobran. Sin embargo, nosotros subsidiamos casi todo el costo para poder llegar a todos los adultos mayores que tienen pocos recursos médicos. Si bien les pedimos a los pacientes que paguen parte del costo, lo estructuramos en una escala variable. Podemos subsidiarlo en parte porque tenemos contratos directos con proveedores que con frecuencia están dispuestos a no cobrar o a reducir sus tarifas.

Otro aspecto innovador es que nuestros equipos de dentistas, higienistas, optometristas y ópticos están capacitados en atención geriátrica, por lo que tratan a los adultos mayores con dignidad y respeto y se aseguran de responder a sus necesidades. Un ejemplo reciente: cuando le pidieron al Dr. Clark (uno de nuestros dentistas) que atendiera a una paciente que estaba postrada en cama y era muda, trajo su equipo directamente a su habitación, se arrodilló y le explicó que si quería que la ayudara, todo lo que tenía que hacer era apretarle la mano. En vez de simplemente obligar a esta mujer a aceptar la atención en forma pasiva, le dio el poder de tomar su propia decisión. En agosto del 2019 agregamos servicios móviles para la vista y planeamos incluir atención audiológica móvil en nuestro menú de servicios más adelante este año.

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