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Un canto a 'Las madres'

La más reciente obra de Esmeralda Santiago explora la vida luego de un trauma cerebral y los fuertes lazos que unen a las mujeres.


spinner image Esmeralda Santiago.
ZUMA Press, Inc. / Alamy Stock Photo

Una mañana hace 15 años la escritora puertorriqueña Esmeralda Santiago fue a su oficina, y se sentó dispuesta a escribir. Ese enero del 2008 estaba enfrascada en su novela Conquistadora, un proyecto que le tomó más de 10 años terminar. Cuando abrió su computadora quedó atónita. No entendía nada. Reconocía las letras como parte de un alfabeto que le era familiar, pero nada más.        

Santiago había sufrido un stroke (infarto cerebral) y no lo supo hasta ese momento. El trauma, a raíz de un coágulo en el cerebro, resultó en afasia, cuando la persona pierde la habilidad de leer y escribir. Con cuidados médicos, mucho amor y tenacidad recuperó sus facultades tras un arduo proceso de casi dos años. Hoy, a sus 75 años y abuela de tres nietos, Santiago ha publicado una nueva novela, Las madres, el sexto libro que escribe desde que se dio a conocer en 1993 con sus memorias, Cuando era puertorriqueña.

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Las madres es un canto a madres de todo tipo y a su Puerto Rico, la isla que dejó a los 13 años y que sigue siendo el foco de su obra. Además, es la exploración literaria de la vida luego de un trauma cerebral, similar al que ella misma sufrió. Hace poco tuvimos la oportunidad de charlar con Esmeralda desde su casa en Nueva York. Aquí va esa conversación, bilingüe porque es su estilo, y editada por espacio y claridad.            

Recientemente, escuché a alguien decir que eras la “escritora de la diáspora’’, pero no solo de Puerto Rico, sino de las diásporas, en general. ¿Así es como tú te ves?

No, para mí yo no represento un pueblo, represento mi obra, y escribo acerca de Puerto Rico y de las puertorriqueñas, de aquí y de allá. Y sí, es verdad que muchas personas que son de otros países y otras culturas han leído mis obras y espero, ojalá, que hayan aprendido algo acerca de Puerto Rico. Pero no me siento que soy un modelo o algo así. No, no, no. It’s too much. Es demasiado. Esos labels que se ponen en Estados Unidos limitan al artista y yo no quiero ser etiquetada con nada, solo de mujer puertorriqueña.

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 ¿Cuál es el tema o los temas de este libro?

Cuando uno piensa en términos de las vidas de nuestras mujeres, son bien complejas. Siempre hablamos de motherhood, pero ¿qué quiere decir motherhood?¿Tiene que ver con llevar un bebé en tu vientre o criar a un niño o una niña?  Ese es uno de los temas. El otro, claro, es la historia de Puerto Rico. En mi primera novela, El sueño de América, ella [América] arrastra su historia como arrastra su sombra. En 1994,1995 cuando escribí ese libro tenía unas preocupaciones distintas. Ahora ya no pienso en mi historia como un peso, sino como algo que me define. Y si es así pues entonces quiere decir que debo conocer esa historia, debo respetarla, y debo valorizarla. Y por eso es por lo que hay tanta historia en este libro, porque esas conversaciones se deben tener; si no lo hacemos, no tenemos contexto, como Luz [personaje central de la novela], que no tiene memorias. Luz es la persona que otros dicen que ella es. Así le pasa a los que olvidan su historia, y yo soy de esas personas bien bravas que dicen, “no, you can’t tell me who I am”.

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La memoria es un tópico importante para ti. ¿Cómo ha cambiado eso desde el stroke?

spinner image Portada del libro 'Las madres' de Esmeralda Santiago.
Robert Curtis – CANOTMEDIA

Conoce más sobre 'Las madres'

El libro trata sobre un grupo de mujeres, que se llaman a sí mismas, “Las madres”, y que junto a sus hijas, “Las nenas”, han creado una familia, basada en la amistad y no en los lazos de sangre. La historia comienza en Puerto Rico y se extiende a Nueva York. Dos huracanes en la isla caribeña serán cruciales en el desarrollo de la historia y en revelar un contundente secreto que cambiará la historia.

El stroke afectó un área específica del cerebro que controla la comprensión. Para mí afectó la habilidad de comprender el lenguaje escrito, pero también olvidé mucho de ambos idiomas. El primer proceso fue poder hablar el idioma inglés.

Yo entendía todo lo que me decían, pero por unos cuantos meses se me olvidaban las cosas. Tuve que empezar de nuevo a aprender cómo reconocer lo que yo había escrito. Me acordé de que cuando llegué de Puerto Rico a Estados Unidos a los 13 años yo reconocía las letras, pero no entendía lo que leía. Entonces iba a la biblioteca pública y sacaba libros de niños para aprender a leer. Hice lo mismo esta vez hasta que, poquito a poquito, empecé a reconocer lo que estaba leyendo.

Mucha gente me ayudó. Mi esposo [el documentalista Frank Cantor, con quien lleva 45 años de casada]. Una hermana que es enfermera y se quedó conmigo. Mi mamá. Mis amistades. Cuando le dije a un amigo que entendía lo que me decían, me regaló un iPod y una suscripción a Audible para que escuchara libros. Gracias a Dios por dictation.

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La computadora me leía lo que había escrito. Mis amigas escritoras me ayudaron en editarme hasta que pude hacerlo yo misma. Mucha gente me ayudó. Y estoy bien, bien agradecida.

Te atreves a usar muchas palabras en español en esta novela. ¿Cómo tomaste esa decisión?

Así es como yo hablo. Yo hablo en inglés y español. Mi idioma es una mezcla de ambos y para mí, ambos juntos son un idioma. Yo trabajo mucho en lo del contexto para que los que no entienden el idioma, pues por lo menos they get a sense en el idioma de ellos. If I had to learn your entire language to write 90,000 words, you can deal with two or three words on a page. You can get through it.

En las primeras páginas de este libro explicas que utilizas los nombres y apellidos de todos los personajes para honrar a los que históricamente no han sido nombrados. Explícate un poco más sobre esa decisión.

Fue una decisión basada en mi propia experiencia. Yo soy Esmeralda Santiago Santiago. Y aquí soy Esmeralda Santiago nada más. En Estados Unidos se usa un solo apellido y yo digo, “pero entonces ¿quiere decir que estamos dejando atrás a las mamás?” Creo que es bien importante no dejar a las mamás fuera de nuestras vidas.

¿Quiénes son las “madres” en tu propia vida?

Bueno, claro, mi mamá Ramona Santiago Sánchez. Ella es the GOAT [the Greatest of All Time] en mi vida; ella es la musa. Y mis tías, mis primas. Todas esas mujeres trajeron algo a mi vida que nadie más podía traer. Ellas te quieren, te adoran, te abrazan, te besan. Ellas para mi fueron las diosas de mi vida y son las que inspiran estas historias. Eran gente humilde, pero tenían mucho cariño y mucho amor y mucha paciencia, y eso no se puede comprar.

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