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Cuándo se deben aliviar los síntomas de la gripe con medicamentos recetados

Lo que necesitas saber sobre Tamiflu y otros antigripales.

Hombre estornudando

Istock

In English | Un estudio mostró que los antigripales, tales como Tamiflu, pueden reducir el tiempo que duran los síntomas de la gripe, si se toman temprano.

Aunque esta ha sido una de las temporadas más fuertes de la historia reciente, la epidemia de gripe por fin está en declive. Pero aún no ha dejado de afectarnos. De hecho, la gripe todavía está muy extendida en 34 estados, según la última actualización de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Por si acaso cruza tu camino en el próximo mes o dos meses (mayo marca el límite de la temporada tradicional), le pedimos a la doctora Angela Campbell, directora médica de la División de gripe de los CDC, que compartiera detalles sobre los antigripales: lo que ella considera ser la segunda manera más importante, después de la vacuna contra la gripe, de protegerte. 


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¿Puedes explicar cómo los tres tipos de antigripales en el mercado (comúnmente conocidos por sus nombres de marca Tamiflu, Relenza y Rapivab) funcionan?  

Los tres medicamentos antigripales que están aprobados y cuyo uso está recomendado para esta temporada son todos inhibidores de la neuraminidasa; esta clase de medicamentos funciona al impedir la liberación de partículas virales de las células infectadas. Eso evita que el virus infecte otras células.

Básicamente, el virus de la gripe infecta una célula en las vías respiratorias y luego hace copias de sí mismo dentro de la célula. Estas copias necesitan ser liberadas para infectar otras células. La molécula que las libera se llama la neuraminidasa, y estos inhibidores de la neuraminidasa impiden esa liberación.

¿Qué tan pronto después de tomar el antigripal recetado puede esperar alguien sentirse mejor?

Una prueba clínica mostró que los antigripales administrados a pacientes adultos dentro de los primeros dos días de la enfermedad disminuyen por un día el tiempo que de otra manera durarían los síntomas. Pero hay datos que muestran que hasta dentro de esas primeras 48 horas, la duración de la enfermedad es más corta si se comienza el tratamiento más temprano. Así que dura menos si el tratamiento se administra dentro de las primeras 6 horas en vez de administrarse dentro de 12 horas, y así hasta las 48 horas. Y si analizas cómo funcionan estos medicamentos —que impiden la liberación del virus de las células— tiene sentido que mientras más temprano en el curso de la infección se tomen, más eficaces serán en evitar que el virus se multiplique y propague.

¿Existen investigaciones sobre si es beneficioso tomar algún antigripal después del primer par de días? 

Hay algunos estudios que muestran que el tratamiento que se comienza aun después de las 48 horas tras el inicio de los síntomas puede ser beneficioso. Un estudio llevado a cabo por Lancet Infectious Diseases en el año 2013 sugiere que los niños con fiebre se benefician cuando comienzan a tomar el medicamento oseltamivir [disponible bajo el nombre de marca Tamiflu o como versión genérica] hasta 72 horas después del inicio de la enfermedad. También se han realizado otros estudios observacionales en pacientes hospitalizados que han mostrado que el tratamiento puede ser beneficioso cuando se comienza entre 3 y 5 días tras el inicio de los síntomas. Así que, por esa razón, recomendamos que los pacientes hospitalizados con un diagnóstico presunto o confirmado de gripe comiencen a tomar antigripales tan pronto como sea posible, aunque haya pasado ese primer período de 48 horas.

¿De qué otra forma puede ayudar un medicamento como Tamiflu?

Tenemos datos que sugieren que los antigripales también reducen el riesgo de complicaciones, tales como las infecciones de las vías respiratorias inferiores como la pulmonía. Y hay datos que sugieren que reducen el riesgo de ingresar en hospitales. Y en los pacientes hospitalizados, tenemos datos observacionales que muestran que los medicamentos antigripales reducen la tasa de mortalidad y la duración de las hospitalizaciones.

¿Qué tan grande es la reducción en la tasa de mortalidad?

Se realizó un estudio en el año 2014, con datos de más de 29,000 pacientes, que mostró que el tratamiento con un inhibidor de la neuraminidasa está asociado con una reducción de un 25% en la probabilidad de morir, en comparación con no ser tratado. Si el medicamento antigripal se comienza dentro de las 48 horas del desarrollo de la enfermedad, el riesgo de morir se reduce a la mitad.

¿Por qué podría ser especialmente importante para las personas mayores de los 65 años tomar antigripales?

Las personas en ese grupo de edades constituyen uno de los grupos con un mayor riesgo de sufrir complicaciones asociadas con la gripe. Son más propensas a desarrollar enfermedades graves o complicadas. Así que para ellas, es especialmente importante recibir tratamiento tempranamente para evitar eso. Según un estudio del 2015 que analizó a personas de 65 años o más hospitalizadas con la gripe y tratadas con antigripales, los antigripales reducen la estadía en el hospital y reducen el riesgo de necesitar cuidados prolongados después de dejar el hospital. Y el tratamiento temprano es el más beneficioso.

¿Por qué no se les receta antigripales a todos los que se enferman con la gripe?

La mayoría de las personas que de otra manera son saludables y se enferman con la gripe tienen síntomas leves y no necesariamente necesitan atención médica o tratamiento. Nuestras recomendaciones para el tratamiento se centran en las personas que se enfermarán gravemente o ya están gravemente enfermas. Esto significa todos los pacientes hospitalizados, todos los pacientes con enfermedades complicadas o progresivas, y todos los pacientes de alto riesgo; y estos incluyen a aquellas personas de 65 años o más, a los niños pequeños y personas con enfermedades subyacentes, y a las mujeres embarazadas.

Aunque centramos nuestras recomendaciones en estos grupos, esto no significa que cualquier persona no pueda tratarse. Y por supuesto, si un médico elige tratar a alguien, especialmente si ha tenido la enfermedad por menos de 48 horas, es probable que estas personas se beneficien. Pero esa es una decisión que toma cada médico individualmente, según su opinión.

Desde el punto de vista de la escasez de antigripales en las farmacias esta temporada de gripe, ¿qué observaron los CDC?

En general, la escasez de antigripales no es un problema, pero esta temporada, porque la gripe fue tan intensa y extendida, hubo escasez en ciertos lugares en los que se vio una alta actividad gripal. Y por eso sugerimos que los proveedores de atención médica en esas áreas le dieran prioridad al tratamiento de pacientes hospitalizados o pacientes no hospitalizados de alto riesgo. Pero en su mayoría solo nos informaron sobre la escasez de antigripales en ciertos lugares, o de unas pocas demoras por parte de los fabricantes en completar órdenes de la versión genérica de cápsulas y suspensiones de oseltamivir.

¿Había ciudades donde Tamiflu o la versión genérica de oseltamivir no estaba disponible en absoluto, o fue más una cuestión de tener que llamar a un par de farmacias para surtir una receta?

Según tengo entendido, fue más una cuestión para los pacientes de tener que llamar a más de una farmacia. En algunos casos, quizás tuvieron que llamar a múltiples farmacias.

¿Deben los proveedores de atención médica abastecerse actualmente para la temporada de gripe del año próximo? ¿Pueden durar estos antigripales tanto tiempo?  

La vida útil de las cápsulas de oseltamivir es de por lo menos cinco años, así que su eficacia no debe ser un problema. Sin embargo, las temporadas de gripe varían muchísimo. Muchas personas aquí en los CDC dicen que si has visto una temporada de gripe... has visto una temporada de gripe. Y por eso no estoy segura, por razones prácticas, de que los consultorios desearán hacer esa inversión en estos medicamentos hasta que sepan lo que está pasando. Y no vamos a poder verdaderamente pronosticar la demanda hasta la próxima temporada.

Más allá de la pulmonía, ¿cuáles son algunas de las demás complicaciones graves de la gripe para las personas mayores de 65 años?

La gripe puede causar muchísimas otras complicaciones. Puede causar complicaciones en múltiples sistemas de órganos, puede estar asociada con un mayor riesgo de ataques cardíacos, e infecciones alrededor del corazón, y puede conllevar a la falla de múltiples órganos, o la sepsis; así que existen varias complicaciones más graves que pueden resultar en hospitalizaciones. Se puede decir con seguridad que esas no son tan comunes, por eso no tenemos datos sobre la eficacia del tratamiento con antigripales en la prevención de cada una de estas complicaciones.

De los tres antigripales, ¿es alguno de ellos mejor que los demás para tratar la cepa de gripe predominante de esta temporada —H3N2— o alguna vez se ha observado que algunos son mejores que otros para tratar ciertas cepas?

De los tres —oseltamivir por vía oral [Tamiflu], zanamivir inhalable [Relenza] y peramivir por vía intravenosa [Rapivab]— el oseltamivir por vía oral es recetado con más frecuencia, porque es fácil de usar. Por lo tanto, es un poco difícil compararlo con otros medicamentos menos recetados. En realidad no recibimos datos acerca de su eficacia relativa cada temporada.

Pero los CDC sí analizan la resistencia del virus en circulación a los medicamentos antigripales; esto significa que lo estudiamos para saber si ha cambiado de alguna forma que podría hacer que los medicamentos dejen de funcionar. Y hasta la fecha esta temporada, todas las cepas del virus han mostrado una susceptibilidad del 99 al 100% a los medicamentos antigripales.

¿Hay algo que puedan hacer los pacientes para aumentar la eficacia de los antigripales que toman?

Aparte del peramivir por vía intravenosa, los otros dos antigripales se toman dos veces al día por cinco días, así que es importante seguir las instrucciones y tomar la dosis completa tal como se receta. Y con el oseltamivir, sea la versión genérica o Tamiflu, es buena idea tomarlo con alimentos porque eso puede aliviar las náuseas y los vómitos que pueden experimentarse como efectos secundarios.

¿Has oído hablar de las personas que no pueden pagar el costo de los antigripales esta temporada?

Sí, he oído que esto ha sucedido. Lamentablemente, aunque la versión genérica es un 20% menos costosa que la versión de marca, para algunas personas el costo sigue siendo prohibitivo. Sé que por lo menos algunas compañías de seguro con quienes los CDC han trabajado permitieron que el medicamento de marca se procesara como la versión genérica si a la farmacia se le había agotado la versión genérica. Esto significa que la compañía cubrió el costo de Tamiflu por el mismo copago que el de la versión genérica si esta no estaba disponible, y ese fue un esfuerzo que se hizo para aliviar el costo un poco. 

¿Cuánta importancia tiene el tomar antigripales en comparación con vacunarse contra la gripe?

Vacunarse es realmente la forma ideal, la mejor manera de evitar enfermarse con la gripe, por eso recomendamos que toda persona de seis meses de edad o mayor se vacune. Normalmente consideramos los antigripales como accesorios importantes a la vacunación. Los antigripales son los medicamentos que tenemos para controlar la enfermedad cuando se presenta.

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