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¿Son alergias... o síntomas del coronavirus?

Cómo decidir si necesitas hacerte una prueba de COVID-19.

Una mujer cubre un estornudo con una servilleta

GETTY IMAGES

In English | Los días más cálidos no solo significan la llegada de la primavera. Si padeces alergias estacionales, el tiempo cálido también puede significar que pronto tendrás ojos llorosos, estornudos, congestión, dolor de cabeza e incluso tos.

Con la pandemia continua y el comienzo más temprano de la temporada de alergias en muchas partes del país, puede que haya momentos en los que no estás seguro de si tus síntomas se deben a alergias o a la COVID-19


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Es una preocupación válida porque comparten muchos síntomas, dice el Dr. Panagis Galiatsatos, médico en la División de Medicina de Atención Pulmonar y Crítica en Johns Hopkins Medicine. Los síntomas compartidos incluyen dolor de cabeza, dolor de garganta, congestión, secreción nasal y tos. 

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. (CDC) ofrecen este diagrama de Venn que muestra los síntomas de cada trastorno y los síntomas que tienen en común:

Comparación entre los síntomas del coronavirus y de las alergias

¿Cómo puedes distinguir entre las alergias estacionales y la COVID-19? Si tienes fiebre y escalofríos, eso indica una infección, por lo que definitivamente deberías hacerte una prueba de coronavirus, dice Galiatsatos. Lo mismo se aplica si pierdes el sentido de gusto u olfato.

Las alergias raramente se asocian con la fiebre. En general afectan tu sistema respiratorio superior, dice Galiatsatos, así que es más probable que tengas picazón y lagrimeo en los ojos, y secreción nasal.

"La mayoría de las personas con alergias estacionales conocen sus síntomas; es casi como un sexto sentido", agrega Galiatsatos. "Si es lo que sientes cada año, probablemente no sea la COVID-19".

El Dr. Gary Steven, alergólogo en Milwaukee, recomienda prestar atención a lo que empeora tus síntomas. "Si estás bien mientras permanezcas adentro con las ventanas cerradas, pero durante un día seco y con viento, comienzas a estornudar mucho al salir al aire libre, eso significa que eres alérgico".

Pero si aún no estás seguro, no tiene nada de malo que te hagas una prueba de COVID-19.

Por qué tus alergias parecen haber empeorado

La primavera llegó más temprano este año en muchas partes de Estados Unidos. En California y Arizona, llegó más temprano en el 2021 que en cualquier momento durante los últimos 40 años —el período para el que se encuentran disponibles estos datos—, de acuerdo con la red USA National Phenology Network, financiada principalmente por el Servicio Geológico de EE.UU.

Según explica el Dr. Ronald Saff, alergólogo en Tallahassee, Florida, esto forma parte de una tendencia: últimamente, las temporadas de las alergias han sido más prolongadas e intensas debido al cambio climático. En un estudio del 2019 publicado en la revista Lancet Planetary Health, se descubrió que, a medida que suben las temperaturas promedio, aumenta la cantidad de polen transportada por el aire.

"Cuando el tiempo es más cálido, los árboles reaccionan como lo hacen a principios de la primavera y comienzan a producir polen", afirma Saff. Las partículas de polen de los árboles son tan pequeñas que pueden volar por millas. El polen puede ponerles los ojos rojos e irritados a quienes tienen alergias, además de causarles tos seca, congestión nasal, estornudos y respiración sibilante. Entre el 10 y el 30% de la población adulta padece alergias estacionales (que también se conocen como rinitis alérgica).

Los adultos mayores no son inmunes a las alergias. Entre los participantes de un estudio, un 15% de las mujeres y un 13% de los hombres mayores de 60 años dijeron que tienen algún tipo de alergia estacional. Después de 70 años, las alergias se vuelven más leves y disminuye el nivel de respuesta del sistema inmunitario.

Si tienes síntomas, los médicos recomiendan que sigas los pasos a continuación.


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Disminuye la exposición al polen

  • Mantén cerradas las ventanas y filtra el aire de los interiores. Al conducir, selecciona el botón de "recircular" para que el aire exterior que contiene mucho polen no entre al automóvil.
  • Usa anteojos y sombrero cuando estés al aire libre, pues evitan que el polen te caiga en la cara y los ojos.
  • Reduce la cantidad de polen que se queda pegada. Después de estar afuera, cámbiate la ropa. Si puedes hacerlo, toma una ducha para lavarte las partículas de polen del cabello y del cuerpo. Deja los zapatos afuera de la puerta.

Prueba medicamentos de venta libre

  • Aerosoles nasales con corticosteroides: la American Academy of Allergy, Asthma and Immunology considera que estos aerosoles (tales como Flonase, Nasonex y Nasacort) son "el tratamiento principal" para las alergias estacionales. Según Saff, para la mayoría de las personas tienen pocos efectos secundarios y rociarse una o dos veces con el atomizador alivia de manera considerable los síntomas. Los aerosoles son más eficaces si empiezas a usarlos antes de que comience la temporada de las alergias y los utilizas todos los días.
  • Antihistamínicos para uso oral: estos medicamentos están diseñados para contrarrestar los efectos de la histamina, la sustancia química que el cuerpo secreta durante una reacción alérgica. Para evitar la somnolencia, Steven recomienda que tomes un antihistamínico de "segunda generación", como Allegra, Claritin o Zyrtec, en vez de un medicamento de primera generación, como Benadryl. "Los antihistamínicos de primera generación disminuyen la velocidad de reacción, en especial entre los adultos mayores", indica. "Pueden afectar tu manera de conducir".
  • Gotas antihistamínicas para los ojos: según Saff, las gotas que contienen un antihistamínico llamado ketotifeno ayudarán a aliviar el picor, el enrojecimiento y la hinchazón. Estas gotas duran hasta 12 horas.
  • Lavado nasal: enjuagarte al final del día puede "eliminar todos los alérgenos y la suciedad que se acumulan en las fosas nasales y los senos paranasales durante el día, y lograr que te sientas mejor", aconseja Saff. Recuerda que debes usar agua destilada o esterilizada, o agua del grifo hervida que se haya enfriado; en unos cuantos casos poco frecuentes, el agua del grifo sin hervir causó infecciones peligrosas.

Consulta a un alergólogo

Tanto Saff como Steven sugieren que si tienes síntomas graves o no, es una buena idea (cuando sea posible) que consultes a un especialista en alergias antes de hacerte tu propio tratamiento. Los alergólogos pueden hacer pruebas para descubrir lo que te causa alergia y pueden recetarte medicamentos más fuertes, tales como los aerosoles antihistamínicos, que según Steven son muy eficaces.

Si tus alergias son fuertes, un alergólogo podría recomendarte una "inmunoterapia con alérgeno", durante la cual te exponen a cantidades crecientes de un alérgeno para reforzarte el sistema inmunitario, por lo general por medio de una serie de inyecciones.

Michelle Crouch es una escritora colaboradora que ha cubierto temas de salud y finanzas personales para algunas de las principales publicaciones para consumidores del país. Su trabajo se ha publicado en Reader's Digest, Real Simple, Prevention, The Washington Post y The New York Times.

Nota del editor: esta historia ha sido actualizada para reflejar la información más reciente.

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