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Variantes del coronavirus: lo que sabemos hasta ahora

Los científicos están tratando de aprender más sobre nuevas cepas que son más contagiosas.

Una imagen de coronavirus.

Panorama Images/Getty Images

In English | LLos funcionarios de salud pública han detectado nuevas cepas de coronavirus que son más contagiosas, por lo que a los expertos les preocupa un posible aumento en los casos de COVID-19 precisamente cuando la administración de las vacunas se encuentra en sus etapas iniciales. 

La primera variante, conocida como B.1.1.7., fue descubierta en el Reino Unido, pero ya circula en más de 30 países, incluido en 23 estados de EE.UU. Puede convertirse en la cepa dominante en EE.UU. para marzo, dijeron los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Los datos iniciales señalan que la cepa del Reino Unido podría llevar a más muertes, pero los expertos advierten que se necesita investigar más. Hasta ahora, los estudios indican que las vacunas actuales contra la COVID-19 serán eficaces frente a la cepa.

Otra variante preocupante se identificó por primera vez en Sudáfrica. Conocida como B.1.351, fue descubierta en Estados Unidos el 28 de enero cuando funcionarios de salud anunciaron que dos personas en Carolina del Sur se habían infectado. Los pacientes no tenían historial de viajes ni habían tenido contacto entre sí, lo que sugiere que la cepa ya se está propagando en la comunidad. 


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La variante de Sudáfrica ha preocupado a los científicos porque contiene una mutación que podría permitir que el virus eluda algunos de los anticuerpos producidos por las vacunas.

Datos preliminares publicados el 28 de enero indican que la vacuna de Pfizer-BioNTech podría perder solo una pequeña cantidad de eficacia contra la cepa.

Moderna, que produjo una de las vacunas, ya anunció que está trabajando para modificar su fármaco y crear una dosis de refuerzo para ofrecer más protección contra la variante.

Se descubrió una tercera variante en Brasil, pero aún no se ha encontrado en EE.UU. 

Las variantes son hasta un 70% más transmisibles que el coronavirus original.

"Las variantes se propagan con mayor rapidez, y esto podría provocar un aumento en el número de casos y agravar aún más la saturación de nuestros sistemas de atención médica, ya de por sí agobiados", dice el Dr. Henry Walke, gestor de incidentes del equipo de respuesta de los CDC contra la COVID-19.

¿Cómo surgieron estas nuevas cepas de COVID-19?

Los virus se multiplican rápidamente y por ello siempre se presentan nuevas mutaciones, según afirma el Dr. William Schaffner, especialista en enfermedades infecciosas en Vanderbilt University Medical Center en Nashville y director médico de la National Foundation for Infectious Diseases. 

La mayoría de estos diminutos cambios genéticos no tienen ningún impacto en el comportamiento del virus. 

Las nuevas variantes descubiertas en el Reino Unido, en Sudáfrica y Brasil se destacaron por propagarse con mayor facilidad, dice Schaffner, de modo que pueden sustituir rápidamente a otras variantes del virus y asumir una presencia predominante. 

¿Son más peligrosas las nuevas cepas?

Un informe del Reino Unido publicado el 22 de enero (en inglés) indica que hay una "posibilidad realista" de que la variante del Reino Unido se asocie con una mayor tasa de mortalidad en los pacientes infectados, aunque se necesitan más datos para saberlo con certeza.

Los CDC dijeron que están revisando el informe del Reino Unido.  

Debido a que las variantes son más contagiosas, también es posible que puedan infectar a más personas más rápido, lo que puede aumentar las tasas generales de hospitalización y muertes.


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Los científicos calculan que la variante proveniente del Reino Unido es entre un 40% y un 70% más transmisible que el virus tradicional de la COVID-19. Su propagación ha ocasionado un rápido aumento en el número de casos en Inglaterra: según cifras dadas a conocer el de enero, 1 de cada 50 personas en ese país ha sido infectada por el virus en fechas recientes.

Con respecto a las nuevas cepas, ¿surtirá efecto la vacuna contra la COVID-19?

Estudios iniciales indican que ambas vacunas (la de Moderna y la de Pfizer-BioNTech) serán eficaces contra la mutación del Reino Unido.

Se conoce menos sobre la variante de Sudáfrica, indicó Schaffner; esta contiene una mutación que podría permitir que el virus eluda algunos de los anticuerpos producidos por las vacunas.

Moderna ya anunció que está trabajando en una versión actualizada de su vacuna para adaptarse a esa cepa. También está creando una dosis de refuerzo para las personas que ya recibieron la vacuna original.

El 28 de enero, Pfizer-BioNTech publicó datos iniciales que indican que la vacuna será mayormente eficaz contra la cepa. La compañía señaló que, si fuera necesario, puede modificar su vacuna rápidamente para combatir cualquier nueva variante que surja.  

¿Qué precauciones se recomiendan? 

Las orientaciones sobre cómo protegerte de la COVID-19 siguen siendo las mismas: usa mascarilla, lávate las manos, respeta el distanciamiento social, evita las multitudes y, de ser posible, quédate en casa.

"Con estas cepas se subraya la importancia de todas las intervenciones normales que hemos venido señalando, porque funcionan", dice Schaffner. "Y cuando te toque el turno para recibir la vacuna, desde luego, vacúnate".

Nota de redacción: este artículo, que originalmente se publicó el 8 de enero del 2021, se ha actualizado para incluir nueva información.

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