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Los implantes cocleares ayudan a las personas con un tipo particular de pérdida auditiva

Algunos no saben que son candidatos a la operación.

Perfil de un hombre con un implante coclear

GETTY IMAGES

In English | Solo en Estados Unidos, más de 2.1 millones de adultos han perdido la audición lo suficiente como para ser candidatos a un implante coclear, un dispositivo de audición que se implanta quirúrgicamente y funciona de manera diferente a un audífono. Sin embargo, menos del 6% de las personas que pueden optar por un implante coclear lo han recibido. Es posible que algunos ni siquiera sepan que son candidatos al implante.

Los adultos mayores con un tipo de pérdida auditiva particularmente compleja en la que solo faltan ciertos tonos a menudo no saben que son candidatos a un implante coclear, dice René Gifford, profesora de Ciencias del Habla y la Audición y directora del Programa de Implantes Cocleares en Vanderbilt University. Los sonidos agudos, como el canto de los pájaros, son difíciles de escuchar con este tipo de pérdida, aunque los graves, como los ladridos de los perros, pueden sonar normales, dice. Eso significa que estas personas a menudo pueden escuchar las voces de los demás, pero no siempre las entienden.

Ahora existen dispositivos "todo en uno" especialmente diseñados para estas personas con problemas de audición, que incorporan lo mejor de los audífonos y de los implantes cocleares.


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El sonido sigue un camino diferente

Cómo funciona la audición normalmente. Cuando un pájaro se pone a cantar afuera de tu ventana, su gorjeo entra en tu canal auditivo en forma de ondas sonoras. Estas ondas viajan a través de los huesos del oído medio, se convierten en vibraciones y acaban en la cóclea, la cavidad en forma de caracol del oído interno. La cóclea codifica esos ruidosos chirridos en diminutos pulsos eléctricos. Luego, los pulsos viajan a lo largo de los nervios auditivos cercanos hasta el cerebro. El resultado: reconoces el patrón como el trino de un gorrión.

Cómo funciona la audición para las personas con pérdida auditiva. Para aquellos con el tipo de pérdida auditiva de alta frecuencia que describe Gifford, las vibraciones del canto de un pájaro llegan al oído interno. Pero dentro de la cóclea, las estructuras que normalmente convertirían esos sonidos agudos en pulsos eléctricos faltan o están dañadas. Por lo tanto, las notas altas del pájaro nunca llegan al cerebro, aunque las notas bajas, como las del gruñido de un perro, aún pueden llegar.

Cómo funciona la audición con un implante coclear. Para esquivar las partes dañadas del oído interno y permitir que los sonidos sigan un camino diferente, un cirujano inserta un pequeño dispositivo de titanio —el "implante", que contiene un pequeño chip de computadora— debajo de la piel detrás de la oreja. Las señales se envían desde este dispositivo a unos electrodos —tan gruesos como unos pocos cabellos y casi igual de suaves— que se implantan en el oído interno junto a los nervios auditivos. Entonces, cuando un gorrión comienza a cantar, el canto es captado por un micrófono en un dispositivo externo (llamado "procesador de sonido", que se lleva detrás de la oreja como un audífono) y se transmite al dispositivo interno. Allí, los chirridos se codifican en pequeños impulsos eléctricos, que se envían directamente a los nervios auditivos y luego al cerebro. De esta manera, incluso una persona con pérdida auditiva grave puede "escuchar" el trino de un gorrión.

Se combinan los tonos altos y los bajos

"La razón por la que las frecuencias altas son tan importantes para la comprensión del habla es que la mayoría de los sonidos consonantes se encuentran en la región de las frecuencias altas", dice Gifford. "Las consonantes son las que hacen que el habla sea nítida, clara y lingüísticamente significativa". Por ejemplo, sin tonos altos, una frase como "La especialidad del chef es la pizza de cuatro quesos" se escucharía algo así: "_a e__e_ia_i_a_ _e_ __e_ e_ _a _i__a _e _ua__o __e_o_". La comprensión sería aún peor en un entorno ruidoso, porque el ruido de fondo ahoga los tonos bajos en el habla, por lo que las personas con pérdida auditiva de alta frecuencia no podrían escuchar nada.

Cuando este tipo de pérdidas son leves, no se necesitan dispositivos especiales. Los audífonos regulares pueden aumentar la intensidad de los tonos que faltan. Pero cuando las personas pierden demasiada audición aguda con el paso del tiempo —ya sea por la exposición al ruido, los medicamentos, la genética o simplemente el envejecimiento natural—, ni siquiera los mejores audífonos pueden compensar esta pérdida, afirma Gifford.

Para ayudar en estos casos, las empresas de implantes cocleares han creado sistemas que combinan un implante coclear con un audífono. Estos dispositivos integrales brindan lo que se conoce como "estimulación electroacústica" a aquellos que solo pueden escuchar los tonos bajos.

Cómo funciona la estimulación electroacústica

Para sustituir los tonos altos que una persona no puede captar, el implante coclear sortea el oído interno dañado y envía señales eléctricas de tono alto directamente a los nervios auditivos. La audición natural de la persona, con la ayuda de un audífono, se encarga del resto de los sonidos.

Estos dos tipos de audición juntos abarcan la gama completa de tonos altos y bajos. "El cerebro es asombrosamente plástico y se adaptará para mezclar ambos sonidos, a pesar de que son muy diferentes", dice Jason Galster, audiólogo y director de investigación clínica en Advanced Bionics. "Para algunas personas, la suma de las partes puede ser mejor que cada una por sí sola".

Esto "permite a las personas usar la audición natural que tienen y recuperar los sonidos que les faltaban", dice Patricia Trautwein, audióloga y vicepresidenta de acceso al mercado y reembolso de Cochlear Americas. La diferencia puede notarse especialmente durante las conversaciones en entornos ruidosos.

La clave de estos sistemas electroacústicos —fabricados por empresas de implantes cocleares como Advanced Bionics, Cochlear y MED-EL— radica en proteger las partes intactas del oído interno durante la cirugía. Los avances tanto en el diseño de los implantes como en las técnicas quirúrgicas durante los últimos años han hecho que esto sea más fácil que nunca.

Es probable que aumente la demanda de estos sistemas integrales, especialmente entre los adultos mayores. "Muchas personas no se dan cuenta de lo mucho que luchan con la pérdida auditiva, porque tiende a progresar lentamente con el tiempo", dice Gifford. Recientemente, su centro ha visto un aumento de personas que preguntan por los implantes cocleares. Para quienes sufren de pérdida auditiva, dice, las dificultades para mantener conversaciones durante la pandemia —debido a que las mascarillas ocultan los labios y amortiguan las voces— probablemente fueron una llamada de atención sobre lo mal que se había vuelto su audición.


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¿Necesitas algo más que un simple audífono?

"A las personas que responden 'no' a al menos dos de estas preguntas, les aconsejamos que consideren realizar una evaluación", dice René Gifford.

  1.  ¿Puedes hablar por teléfono sin señales visuales (como las videollamadas o las llamadas con subtítulos)?

  2.  ¿Puedes entender los programas de televisión sin subtítulos?

  3.  ¿Puedes realmente entablar conversaciones en reuniones de grupos grandes, como cenas?

  4. ¿Sientes que tus audífonos actuales aportan un beneficio significativo a tu comunicación?

Regina Nuzzo escribe sobre ciencia, salud y medicina. Su trabajo ha aparecido en Reader's Digest, Prevention, Scientific American, Los Angeles Times y The New York Times, entre otros. Es profesora de Matemáticas en Gallaudet University en Washington, D.C., y ella misma usa un audífono y un implante coclear.

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