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Del campo de batalla a la sala de prensa: cómo un ex infante de marina sigue en servicio

Thomas Brennan, de The War Horse, dice que tanto el periodismo como el ejército protegen la democracia.

Finnbar O-Reilly y Thomas Brennan en Afghanistan

THOMAS BRENNAN

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Cuando era un joven infante de marina, Thomas Brennan era un escéptico con respecto a los medios de comunicación, ya que los consideraba casi iguales al enemigo en el campo de batalla. Sin embargo, después de que un periodista asignado acudiera en su ayuda cuando estaba en la línea de fuego, su perspectiva cambió. Y cambió tanto que, en su vida después del servicio, acabó dirigiendo The War Horse (en inglés), una sala de redacción sin fines de lucro que informa sobre el impacto del servicio militar en los humanos.

Un tipo desaliñado con un equipo extraño

En 2010, Brennan era jefe de escuadrón, responsable de 13 infantes de marina y un soldado de la Marina en un pequeño puesto de avanzada en la ladera de una montaña de Afganistán, donde solo tenían una tienda de campaña. ​

"Un día, llevábamos cientos de kilos de cosas. Fue muy horrible, por varias millas", dijo Brennan. "Tiramos nuestras cosas al suelo. Y entonces miro hacia un rincón y ahí está un tipo desaliñado y muy delgado con equipo extraño. Creo que tenía ganas de aventarlo por la ladera de la colina".

Ese hombre era Finbarr O'Reilly, fotoperiodista, recién asignado a Brennan y sus soldados. "Creo que, en gran parte, los militares no confían en los medios de comunicación", dijo O'Reilly. "Y de repente, se presenta este desconocido con una cámara. Sospechaban mucho de mí. [Brennan] se posicionó estratégicamente entre su grupo y yo".


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Esa era la primera vez que un periodista llegaba a conocer a Brennan y a sus soldados escuchando sus historias. "No tenía miedo de hacer algo peligroso junto a nosotros. Estar en la línea de fuego con alguien te une a esa persona", dijo Brennan. ​

Una misión ominosa

Un día, la unidad recibió la misión de empujar al enemigo hacia el interior de la ciudad. Aún antes de que comenzara la patrulla, Brennan no tenía un buen presentimiento sobre la misión y sentía que algo malo se avecinaba. Cuando Brennan, O'Reilly y los demás soldados doblaron la esquina en un callejón fangoso, estalló el tiroteo.

"No he encontrado ningún tipo de adrenalina que te golpee igual que una bala que pasa zumbando por tu cabeza", dijo Brennan.

Mientras Brennan corría hacia la línea de fuego, O'Reilly se quedó atrás, tomando fotos del tiroteo y captando a un policía afgano que estaba preparando un lanzacohetes para dispararlo en dirección a los talibanes. ​

El proyectil no alcanzó al enemigo, chocó contra un poste telefónico y estalló directamente sobre Brennan y otro infante de marina.

"Y entonces oí los estampidos, las ametralladoras y los cohetes. Mis muchachos atravesaron un muro de balas, nos agarraron y nos hicieron retroceder", dijo Brennan. ​

Cuatro infantes de marina resultaron heridos durante el tiroteo. O'Reilly acudió en auxilio de Brennan y lo ayudó a mantenerse en la ruta, caminando a su lado con la mano enganchada a su brazo. ​

"Ahí fue cuando Finn pasó de ser reportero a ser compañero", dijo Brennan.

A las pocas horas del tiroteo, las fotos de O'Reilly ya se habían publicado en internet. La carrera de Brennan en el Cuerpo de Infantes de Marina había terminado, luego de que se le diagnosticara una lesión cerebral traumática y trastorno de estrés postraumático debido a la batalla.

Una nueva oportunidad de servir

De vuelta en casa, Brennan recuerda que se apartó de su mujer y de su hija, se distanció y cayó en el hábito de la bebida. "Tenía que aceptar el hecho de que nunca iba a superar lo que había pasado. El combate es ruido, caos, miedo, ira, tristeza. Tiene todas las emociones", dijo.

Como resultado, empezó a ir a terapia, pero no sabía por dónde empezar. Debido a su lesión cerebral, le costaba articular palabras, por lo que su terapeuta le recomendó escribir sus pensamientos. A partir de ahí empezó a escribir y escribir. Finalmente, le escribió una carta de agradecimiento a O'Reilly por sus fotos y para decirle lo mucho que las imágenes lo habían ayudado a recuperarse en la terapia. ​

Brennan le envió la nota a un redactor del New York Times con el que O'Reilly había trabajado cuando estaba en Afganistán. Habían intercambiado mensajes el año anterior durante la verificación del relato de O'Reilly. Brennan simplemente esperaba un poco de ayuda gramatical antes de enviarle la carta a O'Reilly. Pero, unas cuantas horas más tarde, el redactor le preguntó si el New York Times podía publicar el artículo que le había enviado.


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Aunque el periodismo nunca estuvo en el radar de Brennan, a través de este proceso reconoció la necesidad de reportajes que tiendan un puente entre los militares y los civiles. Así que, en el 2014, asistió a la Facultad de Posgrado de Periodismo de Columbia University, donde creó su plan para The War Horse y recaudó dinero por internet para hacer realidad su sueño.

En la actualidad, la publicación ha ganado los principales premios de la industria y recientemente ha cubierto los quemaderos, la exposición a sustancias tóxicas, el sistema de justicia penal, las cuestiones de género entre los uniformados y la atención médica, y ha servido de vehículo para las reflexiones en primera persona, representando todas las épocas de servicio.

"El trabajo de los militares es ganar nuestras guerras. La misión que yo veo es contribuir a que las personas rindan cuentas de manera que se garantice la supervivencia de nuestro experimento y de la democracia. Eso es lo que me motiva. El periodismo es otra oportunidad de servir", dijo Brennan.

Este es el séptimo episodio de la nueva serie documental de AARP Studios, Reporting for Duty. Cada mes podrás ver una nueva historia inspiradora sobre veteranos y familias militares en YouTube.com/AARP.

Aaron Kassraie escribe para AARP sobre asuntos de importancia para los veteranos de las Fuerzas Armadas y sus familias. También es reportero de temas generales. Anteriormente, Kassraie cubría temas de política exterior de EE.UU. como corresponsal en la oficina de Washington de Kuwait News Agency y realizaba trabajo de captación de noticias para USA Today y Al Jazeera English.