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Guía de AARP para tomar un crucero por los mercados navideños de Europa

No esperes para hacer la reservación de un viaje por el Danubio, Main y Rin en el 2022.

Mercado navideño en Colonia

Cortesía AmaWaterways

Turistas en un mercado navideño en Estrasburgo, Francia.

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Recorrer los ríos de Europa es una manera cada vez más popular de explorar los pueblos pintorescos y ciudades históricas en países como Francia y Alemania, especialmente en verano. Pero otra época muy solicitada para estos viajes es en torno a las fiestas, que es cuando los cruceros visitan los mercados navideños. Estas travesías son sumamente populares. Las embarcaciones fluviales pequeñas ofrecen a los viajeros acceso fácil a estos mercados festivos, los cuales transforman los centros de las ciudades y los pueblos de todo el continente con su magia navideña.

La incertidumbre por la COVID-19, los requisitos de ingreso y las  medidas de seguridad relacionados con la pandemia han llevado a muchos a postergar los cruceros por Europa en el 2021. Pero también a reservar viajes en los cruceros navideños del 2022 o 2023, junto con los pasajeros que habían cancelado sus cruceros en el 2020. 

Eso significa que los cruceros navideños del 2022 se han estado llenando aún más rápido de lo habitual, dice Susy Schreiner, propietaria de Azure Blue Vacations en Seattle, quien comenzó el año pasado a hacer reservaciones en los cruceros navideños del 2022, así sus clientes podían recibir sus preferencias. 

Si esperas, dice, es probable que tengas pocas opciones y seguramente no consigas un descuento en el precio, ya que las tarifas normalmente no bajan para estos viajes populares.

Schreiner señala que tendrás que pagar un depósito no reembolsable, pero que las fechas permiten cambios. “Las [agencias de las] líneas de cruceros saben que tienen que dar cierta flexibilidad”, dice.

Lo último por COVID-19

• Las reglas concernientes a la COVID-19 varían según el país. Por lo tanto, los pasajeros deben investigar y consultar las recomendaciones específicas a cada país de los CDC.

• Los estadounidenses que se vacunaron completamente y que retornan del extranjero tienen que mostrar una prueba de COVID-19 negativa realizada dentro de los tres días antes de su partida a EE.UU. (Las reglas son diferentes para los que no se vacunaron; para más información, consulta el sitio de los CDC).

Precios

Los precios de estos cruceros varían mucho. Puedes gastar desde $1,195 por persona (todos los precios son para camarotes dobles), por una cabina en la cubierta inferior sin balcón, en los viajes de cuatro noches en Emerald Cruises, hasta más de $20,000 por persona por una suite de primera categoría en un viaje de 10 noches con la lujosa línea Crystal. Pero en general, en la mayoría de las líneas, los precios rondan los $500 o $600 por persona por noche por un camarote con balcón en la cubierta superior.

En qué consisten

Los mercados navideños más antiguos de Europa se remontan a los años 1400 y 1500, y los de Dresde (Alemania) y Estrasburgo (Francia) se adjudican cada uno la mayor antigüedad. Budapest, Praga y Viena también albergan algunos de los mercados originales. Sin embargo, en los últimos 20 años, estos destinos favoritos de la temporada festiva se han expandido enormemente por toda Europa y, en años más recientes, han cobrado cada vez más popularidad con las líneas de cruceros fluviales que normalmente operan viajes navideños a lo largo de los ríos Danubio, Main y Rin. Los cruceros llegan a algunos de los principales mercados de Europa en Austria, Francia, Alemania y Hungría, así como a mercados más pequeños en la región francesa de Alsacia y en Eslovaquia.

“Es simplemente maravilloso”, dice Mary Kate Beard, de 77 años, de Guntersville, Alabama, quien tomó un crucero navideño por el Rin, desde Ámsterdam hasta Basilea, Suiza, y no dudaría en tomar otro. “Era como estar cada noche en un cuento de hadas”, dice sobre las ciudades decoradas a todo color, los enormes árboles de Navidad y el ambiente festivo de los mercados.

Brenda Kyllo, vicepresidenta de alianzas estratégicas de AmaWaterways, considera que las personas de Estados Unidos se sienten atraídas por los mercados “porque en Europa el espíritu de la Navidad es más profundo y menos comercial que aquí”, sin mencionar su larga historia y tradiciones locales profundamente arraigadas, sus artes y artesanías y las sabrosas comidas locales que se venden en cada mercado.

Kyllo compara los cruceros que visitan mercados navideños con los cruceros primaverales que recorren plantaciones de tulipanes en Holanda y Bélgica: “Ambos están disponibles durante un período de entre cinco y seis semanas, y ambos se han transformado en actividades mucho más populares entre el público en general”.

Si bien los itinerarios de estos cruceros pueden parecer similares a los de los barcos típicos que navegan por el Danubio y el Rin, los pasajeros dicen que ofrecen “una experiencia totalmente diferente”, dado que combinan las tradicionales excursiones de un día con visitas a los festivos mercados navideños al finalizar la tarde y hasta la noche. “En Austria visitamos una iglesia [en Oberndorf] y escuchamos un concierto de órgano en el que tocaron Noche de paz. Pensé: ‘¡Dios mío, aquí es donde se compuso Noche de paz!”, dice Kathie Elowitt, de 78 años, de Hidden Hills, California, sobre su crucero de Uniworld por el Danubio, entre Budapest y Passau, Alemania.

“Definitivamente, te hace sentir el espíritu de las fiestas”, dice Camille Cutrone Holubar, presidenta de Vista Travel Consultants, una agencia de viajes afiliada a Virtuoso en Nueva Jersey, que ha tomado seis de los cruceros.

A las familias les encanta viajar en crucero

Al igual que los mercados, los barcos están decorados con árboles de Navidad y adornos navideños. Además, las actividades y las excursiones se centran en las fiestas, por lo que son ideales para viajes familiares grandes o de tres generaciones. “Hay más familias y grupos de diferentes edades que agradecen la calidad y comodidad. También pienso que los mercados navideños seguirán llamando la atención […] en la medida en que las personas se repongan de la COVID-19 y deseen pasar más tiempo en familia o recuperar el tiempo perdido”, señala Schreiner, de Azure Blue Vacations, que este año en Navidad llevará a un grupo de doce pasajeros en un crucero por el Danubio.

Uniworld ha designado algunos cruceros de su itinerario Classic Christmas Markets (mercados navideños clásicos) desde Núremberg hasta Fráncfort como viajes familiares, llamados Generations Collection. En estos cruceros, la línea ofrece menús para niños, actividades a bordo como clases infantiles de cocina y preparación de postres, talleres de manualidades, juegos, noches de cine y más.

En los cruceros de AmaWaterways, en cada viaje se vuelve a decorar los barcos para que los pasajeros puedan elegir un árbol y decorar con galletas de jengibre que hornean ellos mismos a bordo, señala Kyllo. Santa Claus también hace una visita, aunque Kyllo dice que este año sería mejor si los pasajeros respetan el distanciamiento social por la COVID-19.

Cómo elegir un crucero

Si bien los pasajeros pueden ver muchos de los mismos productos en los mercados más grandes, cada uno también tiene su propia historia y estilo único de artesanías y adornos navideños. En Alemania, por ejemplo, encontrarás más artesanías de madera, como cascanueces tallados a mano, mientras que en Austria verás más adornos de vidrio y globos de nieve, que se inventaron allí.        

“Todo tiene que ser de fabricación local… Eso es algo que me encantó”, dice Beard, quien colecciona pesebres. “No tengo idea de cuántos he comprado”, agrega.

Beard también compró bastantes chocolates y adornos navideños que obsequió a sus nietos y amigos. La mayoría de los artículos son económicos. “Gasté de $2 a $5 en los adornos y tan solo de $5 a $10 en la mayoría de los pesebres. Puedes conseguir buenas ofertas en artículos que no ves en todas partes”, señala, aunque “algunos son muy caros”.        

Sin embargo, la visita a los mercados no se limita a las compras. Algunos viajeros se complacen en recorrerlos y disfrutar del ambiente festivo.

“Lo que me atrajo fue la comunidad”, dice Elowitt. “Montan todos estos puestos, los decoran y viene la gente del lugar, y tienen música. No compramos los productos. Simplemente escuchamos música, paseamos y tomamos fotografías”.

Otro atractivo es la comida, ya que cada mercado ofrece las sabrosas especialidades de su país. Casi todos también sirven vino caliente con especias, o Glühwein, en coloridas tazas de colección exclusivas de cada mercado y por lo general fabricadas con cerámica, arcilla o vidrio. Los vendedores te reembolsan el depósito que pagas por la taza si la devuelves, pero también puedes llevártela de recuerdo, lo que muchas personas hacen. “Traje las tazas de todos los Glühwein que bebí”, dice Beard. “Me encanta usarlas en Navidad cuando vienen mis amigos. Me traen muchos buenos recuerdos”.


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En qué consisten los mercados de diferentes países…

Austria

Los mercados de Austria suelen describirse como los más románticos. A menudo se encuentran fuera de algunos de los edificios y palacios majestuosos más históricos del país, como el palacio imperial de Schönbrunn, en Viena. El mercado de Salzburgo, situado en la montaña Festungsberg al pie de la fortaleza Hohensalzburg, tiene vistas a la ciudad; y el mercado de Krems está ubicado en el centro de la ciudad. Los conciertos de Adviento, con coros y bandas de música, contribuyen al ambiente de los mercados.

Qué comprar: el vidrio soplado y los globos de nieve son especialmente populares. También encontrarás velas, cerámica, tallas de madera y otros artículos creados por artesanos locales.

Qué alimentos probar: Krapfen, un pastel de masa levada rellena de mermelada o chucrut.

Alemania

Los mercados de Colonia y Núremberg se encuentran entre los más populares en las rutas de cruceros fluviales en Alemania. Colonia es conocida por sus mercados temáticos, incluidos el “Market of Angels” (mercado de ángeles) y el “Santa Claus Village” (aldea de Santa Claus). “Heinzels Wintermärchen”, el mercado más grande de la ciudad, deleita a los visitantes con una atracción especial: una pista de patinaje sobre hielo. Núremberg alberga uno de los mercados más grandes y famosos del país, situado en el centro del casco antiguo.

Qué comprar: pesebres de madera tallados a mano y nussknackers (cascanueces), y zwetschgenmännles (figuras hechas de ciruelas secas decoradas).

Qué alimentos probar: las salchichas bratwurst, por supuesto, pero también las tortas de jengibre lebkuchen, pasteles de papa y las almendras confitadas. Prueba el eierpunsch, una bebida elaborada con huevo (similar al ponche de huevo) que se prepara con vino y coñac o ron, y se sirve caliente.

Hungría

Muchas personas consideran que Budapest, la única ciudad húngara donde paran los cruceros festivos, es donde se encuentran los mercados navideños más bellos de Europa. El más grande, en la plaza Vörösmarty, en el centro de la ciudad, dura más que muchos otros, ya que comienza a principios de noviembre y termina el 1.° de enero, en vez de terminar en la víspera de Navidad o uno o dos días antes. Otro atractivo son sus conciertos diarios gratuitos, con una gran variedad musical que incluye temas folclóricos húngaros.

Qué comprar: pulseras de cuentas, adornos y guantes bordados, especias secas aromáticas y sombreros de piel de oveja.

Qué alimentos probar: gulash, kolbasz (perros calientes), strudel y rollos de repollo rellenos de carne molida de res, cerdo molido y arroz.

Muñeco de Santa Claus en un mercado navideño

Cortesía AmaWaterways

Santa Claus en el mercado navideño de Riquewihr, Francia.

Francia

Los cruceros por el Rin, que generalmente navegan entre Ámsterdam y Basilea, Suiza, paran en los mercados de la región francesa de Alsacia, como el mercado navideño más antiguo del país en Estrasburgo y otros mercados más pequeños en pueblos como Riquewihr.

Qué comprar: las cigüeñas son un símbolo ancestral de Alsacia, por lo que aparecen en muchos productos que venden en los mercados: adornos, pequeñas figuras, y mantelería y ropa de cama bordada. Obtendrás una experiencia diferente a lo largo del río Ródano.

Qué alimentos probar: Nut'Alsace, una crema untable de cacao y avellanas; bredeles, pequeños pasteles o galletas generalmente con forma de estrellas, árboles de Navidad y cigüeñas; y knack, una salchicha tradicionalmente condimentada con trufas negras y ahumada con madera de haya.

Algo nuevo este año: disfruta de una experiencia diferente a lo largo del Ródano en Provenza, donde AmaWaterways ofrece un crucero festivo por primera vez este año, y donde Emerald Cruises navegará el próximo año. En esta región, los productos más populares son los santones, figuras de arcilla que los residentes del sur de Francia coleccionan para los pesebres de su hogar. Pero no se limitan a las habituales estatuillas de los pesebres, sino que incluyen figuras de miembros de la comunidad: desde el carnicero y el panadero hasta los niños. La comida también es protagonista. “Los lugareños van allí a comprar foie gras, ostras y champán”, indica Kyllo. “No es un montaje para los turistas”.

Eslovaquia

Muchos cruceros que navegan por el Danubio paran en Bratislava, la capital de Eslovaquia y donde están ubicados varios mercados, incluido uno en el patio del antiguo ayuntamiento y otro en el castillo de Bratislava, que tiene vistas a la ciudad.

Qué comprar: ropa de cama bordada, velas hechas a mano, popurrí para colgar, cerámica eslovaca y joyería hecha a mano.

Qué alimentos probar: lokshe casero (panqueques de papa con varios rellenos agridulces), sopa de repollo, pasteles tradicionales bratislavské rožky rellenos con semillas de amapola o nueces, y trdelnik (pastel en forma de chimenea), masa levada cocida a la llama y luego recubierta de canela, coco, chocolate o semillas de amapola.

Nota de redacción: este artículo se publicó originalmente el 26 de octubre, 2021. Ha sido actualizado con reciente información. 

Jeri Clausing, escritora independiente con sede en Corrales, Nuevo México, ha cubierto temas de viajes durante más de una década. Más recientemente, fue editora sénior en Travel Weekly, donde escribía regularmente sobre cruceros fluviales.