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Vuelve a los cielos una mujer de 101 años que acompañó a Amelia Earhart en un vuelo

Con la ayuda de AARP, la centenaria cumple su deseo de revivir el vuelo que hizo con la legendaria aviadora.

Anne Fiyalka

WISH OF A LIFETIME DE AARP (KEITH CLAYTOR – TIME FROZEN PHOTOGRAPHY)

Anne Fiyalka, de 101 años, frente a un Lockheed Electra en el Museo del Aire de Nueva Inglaterra en abril de 2022.

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El 5 de noviembre de 1936, Anne Fiyalka era alumna de décimo grado en la escuela secundaria Warren Harding en Bridgeport, Connecticut, cuando Amelia Earhart llegó a su escuela para hablar ante una asamblea estudiantil. Fiyalka no lo sabía, pero su vida estaba a punto de dar un giro muy inesperado.

Earhart, la célebre aviadora, era posiblemente una de las mujeres más famosas de aquella época. Sus logros como piloto eran legendarios: en 1932 se convirtió en la primera mujer en cruzar el océano Atlántico en un vuelo solitario, y posteriormente estableció numerosas marcas de la aviación femenina en cuanto a velocidad y distancia. Earhart planeaba realizar un vuelo sin precedentes alrededor del mundo, e incluso su vida personal era tema de incontables titulares de prensa y noticiarios cinematográficos. Además, Earhart era una reconocida oradora que se presentaba frecuentemente en eventos públicos para hablar de sus hazañas.

Ante la asamblea, a la que solo asistieron las alumnas de la escuela, Earhart no solo narró sus vivencias, sino que habló de la importancia de ser un modelo a seguir. "Dijo que no es solo un mundo de hombres, sino también de mujeres", recuerda Fiyalka, quien actualmente tiene 101 años.

El sorprendente giro para Fiyalka se produjo después de la asamblea, cuando se le informó que era una de tres alumnas sobresalientes que habían sido elegidas para tomar un vuelo con Earhart desde un aeropuerto cercano. Según Fiyalka, ella nunca había viajado por avión, lo cual no era de extrañar ya que los vuelos comerciales eran un lujo carísimo en esa época.


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Aún recuerda claramente cómo transcurrió: el vuelo partió casi inmediatamente después de la asamblea. Fiyalka y sus compañeras de clase subieron a gatas a un Lockheed Electra para acompañar a Earhart, y la aeronave no estaba diseñada precisamente para la comodidad del pasajero.

"Hacía tanto ruido que no se podía hablar dentro del avión", dice Fiyalka. "Nunca olvidaré cómo el avión rodaba por la pista antes de despegar, y luego las ruedas se levantaron de la pista".

El vuelo duró poco tiempo; recorrió algunos lugares destacados de la zona antes de volver al aeropuerto, donde Fiyalka y sus compañeras se despidieron de Earhart. Menos de ocho meses después, el 2 de julio de 1937, el avión con Earhart y el navegante Fred Noonan a bordo desapareció mientras sobrevolaba el océano Pacífico durante un intento por realizar un vuelo alrededor del mundo. Jamás se pudo localizar la aeronave.

Durante varias semanas se realizó una intensa búsqueda del avión, la cual recibió cobertura en los medios de comunicación internacionales. Sin embargo, Fiyalka no se enteró enseguida de la desaparición de Earhart.

"En aquel entonces, no teníamos periódico", dice Fiyalka. Pasaron varios días antes de que supiera la noticia. "Una vez que me enteré de lo sucedido, me sentí ansiosa por saber más acerca de la expedición", afirmó Fiyalka.

A Earhart y su navegante se los dio por perdidos en el mar el 19 de julio de 1937, y se los declaró oficialmente muertos el 5 de enero de 1939. El 125.º natalicio de Earhart fue el 24 de julio del 2022. Cada año, alrededor de esa fecha, se celebra un festival en su honor en su ciudad natal de Atchison, Kansas.

Se cumple el deseo de una centenaria de volver a volar

A lo largo de las décadas siguientes, Fiyalka nunca olvidó el viaje que hizo con la célebre aviadora. A veces se lo contaba a sus amistades y hablaba de ello en reuniones sociales. Cheryl Constand, su vecina y amiga de muchos años, vio el año pasado una nota en AARP The Magazine que la hizo pensar inmediatamente en Fiyalka.

Wish of a Lifetime, de AARP, un grupo dedicado a cambiar la manera en que la sociedad percibe a las personas mayores, solicitaba propuestas para cumplir los deseos de personas mayores de 100 años. Constand siguió los trámites para nominar a Fiyalka. Wish of a Lifetime concedió la petición de recrear para Fiyalka el vuelo que hizo con Earhart y, además, le preparó una visita guiada al New England Air Museum, un museo de aviación ubicado en East Granby, Connecticut.

"Simplemente me pareció que lo tenía más que merecido, y sabía lo mucho que le gustaría", dijo Constand acerca del deseo de Fiyalka. "Tiene 101 años y una personalidad tan singular. Las personas de todas las edades la quieren mucho y les gusta estar con ella".

El 24 de junio, Fiyalka se subió a un avión turbohélice en Sikorsky Memorial Airport en Stratford, Connecticut, y realizó otro vuelo más, en el cual recorrió algunos de los mismos lugares que había visto en el vuelo que hizo con Earhart. "Me gustó muchísimo el vuelo reciente", expresó Fiyalka. "Volamos a solo 3,000 pies de altura, de modo que el piloto pudo señalar algunos lugares de interés en Easton". Entre dichos lugares hubo escuelas, un embalse y, a poca distancia, la costa del mar.

"Me pareció muy interesante volver a ver la tierra desde el avión", dijo Fiyalka. Y recordó las palabras pronunciadas por Earhart en la asamblea de su escuela secundaria, con las que puso en entredicho las normas sociales de aquella época: que era un mundo tanto de mujeres como de hombres.

Randy Lilleston es el editor de la página de inicio de aarp.org. Anteriormente se desempeñó como editor en jefe de la editorial de noticias comerciales Industry Dive y fue editor digital sénior de NPR, USA Today y CNN.