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Las afiliaciones hospitalarias, ¿un buen negocio?

Parece un negocio rentable, pero los pacientes no siempre salen beneficiados.

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In English l El centro médico Wilson Medical Center ha atendido a los residentes del pequeño y arbolado pueblo de Wilson, Carolina del Norte, durante casi 50 años. Pero, ahora, este rentable hospital de 294 camas —el único hospital del condado— tal vez deba afiliarse a un sistema médico más amplio.

Vea también: ¿Cómo hacer frente a la escasez de médicos?

¿Cuál es el impacto en los pacientes cuando se fusionan los hospitales más pequeños? — Foto: Butch Martin/Getty Images

Rick Hudson, director ejecutivo del Wilson, ha contratado una empresa consultora para que aconseje al hospital respecto de sus opciones. Teme que el hospital no sobreviva si se mantiene independiente. “Sería negligente de mi parte como Director Ejecutivo no hacer lo que esté a mi alcance para que este hospital se desarrolle y crezca”.

Wilson es parte de una creciente tendencia nacional que lleva a los hospitales a hacer cambios vitales, desde acuerdos operativos conjuntos hasta absorciones completas por hospitales y sistemas hospitalarios más grandes.

Guía de la ley de Salud: Beneficios para usted, su familia y su negocio.

En su empeño por enfrentar presiones tremendas para reducir costos, los hospitales están forjando asociaciones con consultorios médicos y otros prestadores de la salud, lo que significa que la atención médica está cada vez más concentrada en menos instituciones.

¿Qué podrán esperar los pacientes de Wilson —y de otras comunidades—, cuando repentinamente, sus conocidos hospitales locales tengan un nuevo gran socio?

Precios más altos para los pacientes

En tanto los hospitales suelen sostener que se fusionan o afilian para lograr mayor eficiencia, una mejor calidad en el cuidado y mayores ahorros, la consecuencia más común para los pacientes se traduce en precios más altos por recibir asistencia médica, según arrojan varias décadas de investigación.

Un auge en las fusiones hospitalarias durante la década de 1990, por ejemplo, aumentó los costos de los pacientes entre un 5 % y un 40 % en aquellas áreas donde prevalecen unos pocos hospitales, según la fundación Robert Wood Johnson Foundation. Los grandes sistemas con varios hospitales tienden a cobrar precios más altos en comunidades donde superan en cantidad a sus rivales, afirma el economista especializado en salud James C. Robinson de University of California, Berkeley.

Pero el Dr. Delos Cosgrove, presidente y director ejecutivo de Cleveland Clinic, que actualmente cuenta con un sistema hospitalario extenso, defiende la ola de fusiones y adquisiciones como una manera de mejorar la atención a los pacientes y expandir los servicios.

Aquí presentamos una mirada a lo que enfrentan millones de pacientes de pequeños pueblos y grandes ciudades en todo el país a medida que los hospitales estadounidenses sufren cambios fundamentales.

¿Qué está ocurriendo con nuestros hospitales?

Los hospitales independientes como Wilson están yendo por la misma senda que la farmacia de la esquina o el banco del barrio, muchos de ellos absorbidos por un rival más grande o por una cadena.

En el 2012 se cerraron más de 100 acuerdos hospitalarios, cifra que duplica los acuerdos celebrados hace apenas tres años. De los 5,724 hospitales de Estados Unidos, unos 1,000 tendrán nuevos dueños en unos siete años, predice Gary Ahlquist, socio senior de la firma consultora Booz & Company. Y a los hospitales que deseen mantenerse independientes les será más difícil mantenerse a flote.

“Los días del hospital comunitario que opera en forma independiente, en gran medida, están contados”, explica Larry Scanlan, autor de Hospital Mergers: Why They Work, Why They Don't (Fusiones hospitalarias: por qué funcionan, por qué no). Compara los actuales hospitales independientes con las amadas tiendas de ‘sándwiches submarinos’ o hoagies que en otros tiempos ornamentaban las calles de Filadelfia. “La tienda de hoagies ha desaparecido. Hoy, si quiere uno, tiene que ir a Subway”.

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