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Los CDC advierten que el coronavirus se propagará en EE.UU.

Cómo debes prepararte para un posible brote y planes de viaje.

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In English | Una enfermedad respiratoria causada por un nuevo coronavirus, ahora conocido como COVID-19, tiene al mundo en alerta, y por primera vez desde que se identificó el virus en Wuhan, China, en diciembre, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) advirtieron que se propagará inevitablemente en EE.UU.

Hasta la fecha, gran parte de la atención en EE.UU. se ha centrado en la contención del virus, dijo Nancy Messonnier, internista y directora del Centro Nacional de Enfermedades Respiratorias de los CDC, quien habló con los periodistas el martes, 25 de febrero. Detectar, rastrear y aislar los casos mediante restricciones de viaje y cuarentenas ha sido eficaz para mantener bajo el número de casos de COVID-19 en EE.UU., y ha ayudado a prevenir la propagación del virus.

Pero con el creciente número de países que están experimentando una propagación comunitaria del COVID-19, "el control exitoso en nuestras fronteras se vuelve cada vez más difícil", señaló Messonnier.

"En última instancia, esperamos ver una propagación a nivel comunitario en este país. Ya no es cuestión de si pasará, sino de cuándo pasará exactamente y cuántas personas en el país tendrán una enfermedad severa", expresó.

Las autoridades de salud pública continuarán sus esfuerzos para contener la enfermedad. Asímismo, están trabajando en estrategias para minimizar el impacto en las comunidades del país si ocurre un brote de COVID-19. 

¿Cómo evitar la propagación?

  • Lavarse las manos con frecuencia.
  • Usar desinfectante a base de alcohol cuando no hay jabón disponible.
  • Mantenerse alejado de otras personas enfermas.
  • Evitar todo viaje no esencial a China.

¿Qué está haciendo Estados Unidos para prepararse?

Ya que no hay una vacuna para prevenir el COVID-19 ni medicamentos para tratarlo, los CDC están preparándose para un brote de COVID-19 con intervenciones no farmacológicas. Las intervenciones a nivel de comunidades variarán según las condiciones locales, explicó Messonnier.

"El distanciamiento social" —evitar las multitudes y quedarte en casa si estás enfermo— será una de las estrategias principales recomendadas por las autoridades. Según la severidad de la situación, puede que las comunidades vean cierres de escuelas, un aumento del trabajo a distancia y la cancelación de actos masivos.

En el entorno del cuidado de la salud, puede que los hospitales tengan que evaluar la prioridad de pacientes de forma diferente, y quizás los proveedores tengan que aumentar los servicios de telesalud y posponer las cirugías electivas, dijo Messonnier.

Aunque estos tipos de interrupciones de la vida diaria parecen "abrumadores y severos", Messonnier enfatizó que "estas son cosas que la gente tiene que empezar a considerar ahora".

Los trabajadores deben preguntarles a sus empleadores si trabajar a distancia es una opción, indicó. Y las personas con hijos y nietos deben verificar con los sistemas escolares sobre los planes de teleescuela.

"Todas estas preguntas pueden ayudar a prepararte mejor para lo que pueda ocurrir", dijo Messonnier.

Los CDC han emitido guías para los proveedores de atención médica, y los departamentos de salud estatales y locales están trabajando para asegurarse de que los hospitales y las clínicas tengan lo que necesitan para limitar la transmisión de la enfermedad. Los planes para distribuir más kits de pruebas a nivel local también están en proceso. 

"Durante el brote de un nuevo virus, hay mucha incertidumbre", reconoció Messonnier. Los consejos y la orientación probablemente serán "temporales y fluidos, sujetos a cambios a medida que conozcamos más", agregó.

¿Qué más se está haciendo para proteger a las personas en el país?

Desde que el COVID-19 se identificó por primera vez en Wuhan, el virus se ha extendido a más de 30 países (en inglés), incluido Estados Unidos. Ha dado lugar a cuarentenas en cruceros y cierres de emergencia en centros turísticos.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) y el Gobierno de Estados Unidos han declarado al brote de coronavirus una emergencia de salud pública y las autoridades federales advierten a la población que no viaje a China (en inglés).

Los CDC también están aconsejando que los viajeros que se dirigen a Irán, Italia y Japón actúen con mayor precaución. El 24 de febrero, la agencia emitió una alerta de viaje de nivel 2 para estos países, ya que experimentan la propagación sostenida del COVID-19. Los adultos mayores y las personas con enfermedades crónicas deben considerar posponer los viajes no esenciales a estos destinos, dicen los funcionarios federales. 

Según los CDC, otras áreas con una propagación comunitaria aparente (en inglés) de COVID-19 (es decir, los casos están ocurriendo sin una fuente de exposición conocida) incluyen Singapur, Tailandia, Taiwán, Corea del Sur, Hong Kong y Vietnam.

Si tienes que viajar a un país que está experimentando un aumento de casos de coronavirus, los CDC recomiendan (en inglés) lavarte las manos con frecuencia, evitar el contacto con personas enfermas, y evitar tocarte los ojos, la nariz y la boca sin antes lavarte las manos.

El Gobierno de EE.UU. también está sugiriendo (en inglés) a los residentes que reconsideren los viajes en crucero a Asia. Las personas que estén planeando viajes en crucero a otros destinos internacionales deben estar preparados para procedimientos estrictos de control, dice el Departamento de Estado; esto incluye interrupciones en los itinerarios de viaje. Los pasajeros que planeen vacaciones en crucero deben comunicarse (en inglés) con su compañía de crucero directamente para averiguar las reglas y restricciones actuales.

Hasta la fecha, el COVID-19 ha enfermado a más de 79,000 personas (en inglés) y causado la muerte de más de 2,500. Y el número de víctimas sigue aumentando.

¿Cómo se está propagando el coronavirus?

Las autoridades de salud todavía están tratando de entender mejor cómo se está propagando el COVID-19 entre los seres humanos. La mayoría de lo que los expertos saben se basa mayormente en lo que se conoce sobre los coronavirus similares. Según los CDC, cuando ocurrió la transmisión de persona a persona con el coronavirus del síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS-CoV) y el coronavirus del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV), las gotitas de respiración de la tos y los estornudos de alguien infectado fueron las culpables. Esas gotitas pueden caer en la boca o nariz de las personas que se encuentran cerca o pueden inhalarse en los pulmones.

Puede que sea posible contraer el COVID-19 al tocar una superficie u objeto contaminado y luego tocarte la boca, nariz u ojos, "pero no se piensa que esta es la manera principal en la que el virus se propaga", informan los CDC.

Las autoridades de salud todavía están tratando de entender mejor cuán fácilmente se propaga el virus de persona a persona. Tal vez sea posible que alguien infectado propague el virus antes de presentar síntomas. Sin embargo, se cree que las personas son más contagiosas cuando están enfermas con los síntomas del virus, dicen los CDC. 


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¿Cuál es la mejor manera de protegerme?

La mejor manera de prevenir la transmisión del COVID-19 es evitar exponerte al mismo. Por esta razón, los CDC recomiendan evitar los viajes a China y han intensificado las alertas de viaje hacia áreas con una propagación comunitaria sostenida.

Las autoridades de salud también aconsejan tomar medidas corrientes que pueden prevenir la dispersión de virus respiratorios. Lávate las manos con frecuencia con agua y jabón, frotándolas por lo menos durante 20 segundos, y usa un desinfectante para manos a base de alcohol cuando el jabón no esté disponible. Evita tocarte los ojos, la nariz y la boca sin lavarte las manos y mantente alejado de otras personas enfermas.

Consejos adicionales: permanece en tu hogar si estás enfermo, y lava y desinfecta a menudo los objetos y las superficies que tocas.

¿Cuáles son los síntomas?

Según los CDC, los pacientes infectados con el COVID-19 han indicado síntomas parecidos a los de otras enfermedades respiratorias, como síntomas leves a severos de fiebre, tos y dificultad respiratoria que generalmente comienzan de 2 a 14 días después de la exposición. Algunos pacientes también han indicado tener dolor de garganta y diarrea. Muchos pacientes con complicaciones graves a causa del virus presentan neumonía en ambos pulmones.

Los CDC les solicitan a las personas con síntomas y un historial reciente de viajes a China que llamen a su departamento de salud para recibir consejos antes de buscar atención médica. Si no puedes contactar a tu departamento de salud, llama a tu proveedor de atención médica antes de ir al consultorio. Los CDC también tienen consejos (en inglés) sobre qué hacer si te infectas con el COVID-19.

¿Tienen mayor riesgo los adultos mayores?

Los adultos mayores se están viendo particularmente afectados por el coronavirus, según muestran los primeros datos. La mayoría de las personas que han fallecido a causa de la enfermedad tienen más de 50 años, informó Bloomberg, citando información de la Comisión Nacional de Salud de China. También, un estudio publicado en el New England Journal of Medicine que analizó a las primeras 425 personas infectadas con el virus encontró que la edad media de los pacientes era de 59 años.

"Obviamente, los adultos mayores tienen menos defensas, por lo que corren más riesgo de que cualquier tipo de infección les cause complicaciones", dijo Amesh Adalja, médico infectólogo y académico principal en el Johns Hopkins University Center for Health Security. Esto incluye otras enfermedades respiratorias, como la gripe y la neumonía.

Messonnier, la directora de los CDC, dice que la agencia "está trabajando en todo lo que puede" para asegurar que los adultos mayores y las personas con enfermedades subyacentes tengan acceso a un "cuidado óptimo" en caso de contraer el coronavirus.

Y respecto a cómo deben protegerse los adultos mayores, Adalja indica que "no hay nada en particular que yo haría, aparte del protocolo normal sensato de higiene de manos".

¿Y las mascarillas?

Las mascarillas quirúrgicas ofrecen cierto nivel de protección, pero solo cuando se usan correctamente. Los expertos recomiendan un respirador N95 ajustado, que bloquea las gotas de partículas grandes y la mayoría de las partículas pequeñas que se transmiten a través de la tos y los estornudos, según la Administración de Alimentos y Medicamentos. Estas mascarillas están disponibles en la mayoría de las farmacias y tiendas de mejoras para el hogar.

Dicho esto, Messonnier indica que el público en general no tiene necesidad de usar mascarillas en Estados Unidos en este momento. Y agotar los suministros ahora solo hará que los esfuerzos de prevención sean más complicados si el virus comienza a propagarse en las comunidades en el futuro.

¿Cómo se trata el virus?

Por ahora, no hay un tratamiento antiviral específico para el COVID-19; solo se alivian los síntomas. Sin embargo, se está realizando un ensayo clínico para evaluar la seguridad y eficacia del medicamento remdesivir como un tratamiento potencial para adultos con COVID-19.

¿Qué pasa con la vacuna?

Los científicos de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) y en otros lugares están trabajando para crear una vacuna contra el COVID-19 desde que las autoridades de salud en China hicieron disponible la secuencia genética del virus. Pero probablemente pasen meses, como mínimo, hasta que la vacuna pueda estar disponible al público.

¿Por qué tarda tanto?

Una vacuna tiene que ser comprobada en ensayos clínicos que toman meses para determinar si es segura y eficaz en las personas, explicó Anthony Fauci, inmunólogo y director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID), que forma parte de los NIH. Si la vacuna demuestra ser segura y eficaz en los ensayos y se agilizan los procesos regulatorios, de todos modos se tiene que producir en masa, lo que probablemente tomará varios meses más.

¿Me protegerá la vacuna contra la gripe?

No existen pruebas de que la vacuna contra la gripe o la vacuna antineumocócica brinden algún tipo de protección contra el coronavirus, dijo Messonnier. Sin embargo, ambas aumentarán tus probabilidades de mantenerte saludable durante esta temporada. Y es importante recordar que, al igual que el COVID-19, la gripe también puede ser letal. Los CDC estiman que la gripe fue responsable de 34,200 muertes en la temporada del 2018-19.

Protegerte contra la gripe también disminuye la carga sobre el sistema de cuidado de la salud en caso de que haya un aumento en los casos de COVID-19 en el país, dice la experta en salud pública Syra Madad, quien se desempeña como directora sénior del System-wide Special Pathogens Program en New York City Health + Hospitals.

Una población saludable ayuda a los hospitales a "priorizar y centrarse en los pacientes que llegan con esta enfermedad, en vez de los que tienen gripe de temporada", explica.

¿Qué debo hacer si tengo planes de viaje?

Dado que el virus no se está extendiendo dentro de Estados Unidos actualmente, no hay motivos de temor ni necesidad de cancelar planes de viaje dentro del país, indica Madad.

"Continúa tu vida cotidiana" y toma "medidas preventivas normales", dice. Lávate las manos con frecuencia, mantente a distancia de las personas enfermas y limpia las superficies que reciben mucho contacto.  

Pero estos consejos pueden cambiar si el COVID-19 empieza a propagarse a nivel comunitario en Estados Unidos.

Si tienes planes de viajar al extranjero, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan que visites su sitio web de advertencias de viaje, Travel Health Notices (en inglés), para informarte de las precauciones y alertas de viaje indicadas para tu lugar de destino.

Debido a que la situación cambia constantemente, asegúrate de obtener asesoramiento para tu viaje en fuentes creíbles, como los CDC o la Organización Mundial de la Salud, dice Madad. Hay mucha información incorrecta en circulación, lo que alimenta ansiedades y miedos innecesarios.   

"Es importante estar informado, pero no hay necesidad de entrar en pánico en este momento", agrega.

¿Y las mascotas? ¿Y los envíos?

Algunas personas han expresado preocupación de que el virus se pueda propagar a través de las mascotas. Si bien los CDC recomiendan que las personas que viajan a China eviten los animales, tanto vivos como muertos, la agencia dice que "no hay razón para pensar que algún animal o mascota en Estados Unidos pueda ser un foco de infección de este nuevo coronavirus".

Sin embargo, siempre es una buena práctica lavarse las manos con agua y jabón después de entrar en contacto con las mascotas. "Esto protege contra varias bacterias comunes como el E. coli y la salmonella, que pueden transmitirse entre mascotas y humanos", dice la OMS.

Existe una preocupación similar por los envíos que llegan de China. Tanto los CDC como la OMS dicen que actualmente no existen pruebas que demuestren que el virus puede propagarse de esta manera.

¿Qué es exactamente el coronavirus?

Los coronavirus, llamados así porque tienen forma de corona, son una familia amplia de virus comunes en muchas especies de animales. Varios coronavirus pueden infectar a las personas, según los CDC. En su mayoría, estas cepas causan síntomas similares al resfriado, pero pueden a veces desarrollarse en enfermedades más complejas del tracto respiratorio inferior, como neumonía o bronquitis.

En raras ocasiones, los coronavirus animales pueden evolucionar y propagarse entre los humanos, como se vio con el MERS y el SARS. Los funcionarios de salud hacen referencia al virus en el centro de este último brote como a un nuevo (novel) coronavirus, ya que es algo que no habían visto antes.

Esta historia se actualizará periódicamente con nuevos desarrollos sobre el brote global. Consulta regularmente esta página.

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