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Salud mental

Use el idioma contra la demencia

La agilidad mental que requiere el bilingüismo hace que el cerebro funcione mejor por más tiempo.

In English | El bilingüismo puede ser nuestra mejor arma contra el deterioro de la mente.

Los educadores del siglo pasado, hasta la década de los 50, urgían a los niños inmigrantes a abandonar el idioma de sus padres. Decían que dos idiomas confundirían a los niños y hasta dividiría lealtades patrióticas. En la década de los 60, los investigadores cambiaron de idea al ver que los niños bilingües obtenían mejores calificaciones que los monolingües en pruebas de inteligencia.

Vea también: ¡Ya no hay excusas para no ser bilingüe!

Maniquí hecho con recortes de periódicos

— Yasu+Junko

Un nuevo estudio del Rotman Research Institute y York University de Toronto va más allá, al concluir que el uso alterno de dos idiomas en el paso del tiempo tiene ventajas permanentes en la atención y la concentración e, incluso, demora el inicio de la demencia y del Alzheimer algo más de 4 años. Esta es una buena noticia, sobre todo para los latinos, que son 1,5 veces más propensos que los blancos de desarrollar el Alzheimer.

"Aprender un idioma no lo hará más listo, pero ser multilingüe otorga, sin dudas, ventajas intelectuales", señala Raúl Echevarria, cofundador de dos escuelas prebásicas de inmersión, en español y francés, en el área de Washington, D.C. "Las personas multilingües enfrentan una gran ambigüedad diaria: decidir qué cantera lingüística van a utilizar. Esto les exige enfocarse correctamente y ser selectivos, lo que constituye una clara habilidad cognitiva de alto nivel".

El Dr. Fergus I.M. Craik, que dirigió el estudio canadiense, concuerda. "Los niños bilingües tienen una ventaja y una desventaja respecto de los monolingües", indica. "La desventaja es que su vocabulario es algo más limitado en ambos idiomas; las ventajas provienen de varias tareas que exigían inhibir información relativa".

La capacidad de suprimir un idioma mientras se usa otro alimenta la agilidad mental, que es una habilidad que, según los investigadores, es mucho más útil que un vocabulario amplio. La agilidad mental es un elemento clave para combatir la pérdida cognitiva.

"La impactante conclusión es que hablar dos idiomas tiene este efecto", dice Craik, que parecería "proteger al individuo contra los síntomas de la demencia". Y aunque hablar igual de bien en español y en inglés no detiene el deterioro, en el caso de las personas bilingües, acostumbradas a traducir día a día ideas, conceptos y palabras, "algunas zonas del cerebro están en mejores condiciones y más capacitadas para compensar pérdidas en otras áreas". Y esto hace que el cerebro funcione mejor, por más tiempo.

¿Está pensando en aprender un segundo idioma siendo ya mayor? Craik dice que podría, aunque en menor grado, tener algún efecto similar al que tienen otras actividades mentalmente exigentes.

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