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Deudas después de la muerte

¿Son su responsabilidad las cuentas pendientes de un familiar?

Débitos después de la muerte

— David Gothard

In English | Menos de un mes después del fallecimiento de su esposo en el 2006, empezaron a llegarle cartas a Sima Matthes reclamando el monto de sus deudas de tarjetas de crédito.

"Sólo después de haberlas pagado me enteré que no era responsable por las deudas contraídas solamente en su nombre", dice la ayudante de maestra preescolar de 41 años que vive en Freeport, Nueva York. "Si lo hubiera sabido antes, hubiera utilizado ese dinero para pagar otras cuentas".

Las agencias de cobro de deudas muchas veces emplean a representantes especialmente capacitados para llamar, mostrar compasión a los esposos, esposas, hijos y otros familiares y urgirles con mucha delicadeza a pagar las deudas de su ser querido.

Puede colgar el teléfono

"Existe un procedimiento sistemático jurídico, la sucesión de patrimonio, para cobrar las deudas de una persona fallecida", nos informa Sally Hurme, gerente principal de proyecto de los servicios de apoyo y salud de AARP, "y no incluye el acoso por parte de las agencias de cobro de deudas".

Tales llamadas frecuentemente resultan fructuosas, dado que muchas familias consideran el pago de las deudas familiares cuestión de honor. Pero el aviso al consumidor "¿Quién es el responsable por pagar las deudas de un familiar fallecido?", publicado por el Federal Trade Commission (FTC, La Comisión Federal de Comercio), advierte que los familiares sobrevivientes normalmente no tienen obligación jurídica por las deudas de un pariente fallecido. Según la FTC, generalmente sólo se le puede requerir al cónyugue sobreviviente pagar las deudas del difunto, pero hasta esta obligación tiene sus límites, como aprendió, por las malas, Matthes.

"Es muy importante consultar con un abogado en el estado donde se presentó el testamento", declara Martin Shenkman, abogado basado en Nueva York especializado en patrimonio. "Las leyes estatales pueden tener un fuerte impacto".

Los acreedores se presentan durante el proceso de sucesión de patrimonio, y las deudas —bien sea la cuenta de electricidad o la hipoteca— se pagan de los bienes hereditarios antes de que los herederos reciban el saldo restante. A menudo, los activos colaterales —como las casas o los automóviles— se deben vender para pagar las deudas del fallecido. Si el patrimonio no tiene suficiente valor, las deudas normalmente quedan impagadas, pero es muy posible que los acreedores legítimos reduzcan completamente el valor patrimonial, quedándose los herederos sin ningún bien.

Simplemente diga que no

A continuación recalcamos cómo debe tratar con las agencias de cobro de deudas:

No tiene obligación de hablar con cobradores de deudas que lo contactan acerca de las deudas de un pariente fallecido. Los debe remitir al albacea o administrador del patrimonio.

No debe revelar ninguna información personal. Existen estafadores que se hacen pasar por cobradores; revisan los obituarios y luego contactan a los parientes del fallecido.

Para ponerle fin al acoso de un cobrador, debe enviar una carta por correo certificado con acuse de recibo aclarando que no desea que lo contacten de nuevo.

Si tiene algún problema con los cobradores, debe informarle a la oficina del procurador general del estado y a la Comisión Federal de Comercio. Para más información acerca de cobro de deudas, vea la siguiente publicación de la FTC: Preguntas Frecuentes sobre Cobranza de Deudas: Una Guía para Consumidores.


Cathie Gandel escribe sobre temas financieros y de interés para el consumidor.

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