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Lo que pueden aprender los humanos de los perros

Una entrevista con Daniel Promislow, codirector del proyecto de envejecimiento de los perros.

Daniel Promislow junto a su perro

Chona Kasinger

In English | En una entrevista, Daniel Promislow, codirector del Proyecto de envejecimiento de los perros y catedrático de la facultad de medicina de la University of Washington, nos habla del estudio que lleva adelante con su equipo.

Su equipo realizará el seguimiento de unos 100,000 perros domésticos durante diez años. ¿Por qué?

Los perros son un gran modelo del envejecimiento humano. Padecen muchas de las mismas enfermedades que padecemos nosotros. Viven en el mismo ambiente que nosotros, tienen más o menos la misma actividad física y, como nosotros, se enfrentan a problemas como el sobrepeso y la obesidad. Lo que llevaría muchísimos años aprender en los humanos, lo podemos aprender más rápidamente en los perros.

¿En qué nos beneficiamos nosotros, los humanos?

Podríamos encontrar genes relacionados con los riesgos de una enfermedad que también ocurre en los humanos, por ejemplo. También podría haber factores de riesgo en nuestro propio entorno que los perros nos podrían señalar. Mucho de lo que ya sabemos acerca de la biología del envejecimiento humano viene de estudiar la levadura, los gusanos, las moscas de la fruta y los ratones. La vida de los perros nos puede decir mucho más.

¿En qué se benefician los perros?

Si bien la medicina veterinaria, al igual que la medicina humana, cuenta con muchas especialidades —entre ellas, la ortopedia y la oncología—, no cuenta con la geriatría como una especialidad. El proyecto nos va a permitir enseñar a la comunidad veterinaria lo que puede anticipar conforme envejece cada perro.


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¿Qué información útil han revelado hasta ahora los perros acerca del envejecimiento humano?

Ya sabemos que ciertas enfermedades, como el cáncer, son más frecuentes cuando envejecen los perros. Pero los perros mayores también pueden presentar un deterioro cognitivo grave. Nuestro trabajo es para  entender si los perros que sufren deterioro cognitivo tienen similitudes a nivel molecular con la enfermedad de Alzheimer de los humanos.

¿Cómo se refleja la salud de una mascota en la salud de su compañero humano?

Varios estudios han encontrado que el tener una mascota mejora el bienestar psicológico y social del dueño. Las investigaciones sugieren que tener un perro podría estar relacionado con un riesgo más bajo de hipertensión arterial y menores índices de enfermedades cardiovasculares.

Creemos que los perros pueden ser un poderoso centinela en el caso de factores de riesgo del  medioambiente, como la enfermedad de Lyme y otros males que afectan a las personas mayores.

¿Buscan ciertas razas en particular?

Recibimos todo tipo de canes; los lectores pueden nominar a sus perros en DogAgingProject.org (en inglés). Queremos captar la variedad que existe hoy, como las razas más pequeñas, las más grandes, los perros de pura raza y todas las mezclas del país, y también a los cachorros y los perros más viejos. En el estudio tenemos perros de 23 y 24 años.

¿Por qué el enfoque en las mascotas personales?

El seguimiento cronológico individual es sumamente valioso, y eso es algo que pueden hacer los dueños de los perros. Estamos tratando de recabar tanta información como sea posible, porque no sabemos qué es lo que va a terminar siendo importante.

¿Qué va a ocurrir este otoño?

Invitaremos a las personas que han nominado a sus perros a que participen en la encuesta Health and Life Experience (Salud y experiencia de vida) sobre sus perros. También esperamos enviar botiquines a un subgrupo de dueños para que les hagan un hisopado bucal a sus perros para una prueba de ADN, a fin de que podamos hacer la secuenciación del genoma de 10,000 perros.

Además, invitaremos a mil dueños a que lleven a su perro al veterinario para analizar muestras de sangre, orina y materia fecal. Esto es con el fin de obtener biología molecular más detallada, como todas las bacterias del microbioma del intestino, lo cual nos puede decir mucho sobre la salud de cada perro. Todas las pruebas son gratuitas para los dueños.

También están probando un medicamento, ¿verdad?

Sí. Se monitorearán 500 perros en un doble estudio ciego. Una mitad recibirá rapamicina, un medicamento usado comúnmente en pacientes humanos que reciben trasplantes, y la otra mitad recibirá un placebo. En estudios con animales se ha demostrado que en dosis bajas, incrementa la vida y la salud.

"Lo que llevaría muchísimos años aprender en los humanos, lo podemos aprender más rápidamente en los perros".

— Daniel Promislow

¿Supongo que usted tiene un perro?

Frisbee es de raza mixta con un poco de chow, algo de pastor, algo de cocker spaniel y no sabemos qué más. Una cosa asombrosa sobre ella es que ya tiene 15 años, pero parece un cachorro y se mueve como tal. Ciertamente, me ha inspirado para intentar comprender qué es lo que hace que un perro viejo pueda actuar como si fuera un cachorro.

¿Qué sigue?

Los miembros de nuestra manada —los perros y sus dueños que participan en el estudio— completarán nuestras encuestas en el curso de los próximos 10 años y tal vez se les pida que realicen actividades divertidas con sus perros.

¿Consideraría estudiar también a los dueños de los perros?

Eso sería un estudio separado. Pero una de las partes más llamativas, agradables e inesperadas del estudio es el modo en que los dueños comparten sus historias. Un veterano nos escribió y nos dijo que en los momentos más oscuros de su trastorno por estrés postraumático, su perro estuvo allí para, literalmente, salvarle la vida. Otros nos escriben y nos cuentan de las personalidades peculiares de sus perros o cómo los perros les mejoran la vida.

¿Qué pueden hacer ahora los dueños de perros para ayudar a que sus mascotas prosperen y vivan más?

Asegurarse de darle al perro una dieta saludable que le permita mantener un buen estado físico. Algo que estudiaremos es cuál es la mejor comida. Asegúrate de que tu perro haga suficiente ejercicio. Ten en cuenta que cuando sacamos a nuestros perros a hacer ejercicio, por lo general nosotros también estamos haciendo ejercicios... y eso es algo bueno.

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