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Atención médica vía Internet

La medicina electrónica gana popularidad

Cuatro de cada diez médicos se conectan con sus pacientes vía Internet. ¿El suyo lo hace?

Hombre haciendo una teleconferencia con su médico


— Corbis

In English | La medicina electrónica avanza mucho más allá de las visitas médicas en línea. Un innovador programa de monitoreo de telesalud, instaurado por la Cleveland Clinic (Clínica Cleveland), conocido como “Heart Care @ Home” (cuidados cardíacos en la casa) permite a los pacientes con afecciones cardíacas proporcionar a un equipo de especialistas en cuidados cardíacos, signos vitales clave —incluidos el peso, presión sanguínea y ritmo cardíaco diarios—, durante un máximo de 40 días, desde la comodidad de sus hogares. El programa también brinda a los pacientes servicios tradicionales de atención médica domiciliaria —acceso a enfermeros, asistentes, nutricionistas, trabajadores sociales y terapeutas físicos, entre otros—, además de educación al paciente a través de la tecnología del monitoreo y por teléfono.

Una vez que dejan el hospital, los pacientes reciben una caja de monitoreo inalámbrica en su hogar. Esta caja está conectada a una balanza digital, un tensiómetro y otros dispositivos que rastrean los signos vitales. Una vez por día, los pacientes envían estos datos a los especialistas de la clínica a través de una línea telefónica fija. Aumentar dos libras de peso en un día puede presagiar problemas para estos pacientes. Pero ahora, los enfermeros pueden ayudar a los pacientes a controlar los primeros síntomas de algún problema y aconsejarlos de manera apropiada.

«Estamos intentando coordinar la atención y generar una unidad de atención virtual sin paredes», comenta el cardiólogo Eiran Gorodeski, de la Cleveland Clinic. El programa Heart Care @ Home —iniciativa conjunta de la Cleveland Clinic Home Health (Atención a domicilio de la Clínica Cleveland) y del Heart and Vascular Institute of Cleveland Clinic (Instituto Cardiovascular de la Clínica Cleveland)— apunta a ayudar a ciertos pacientes mayores a atender mejor su enfermedad cardíaca por su cuenta para evitar ser internados nuevamente en el hospital.

Este programa ha surgido precisamente cuando Medicare alienta a hospitales y médicos a que intensifiquen sus esfuerzos para evitar que los pacientes vuelvan al hospital por problemas que se podrían prevenir.

Según la Clínica Cleveland, el programa Heart Care @ Home ha reducido las readmisiones hospitalarias y ha proporcionado a los pacientes las herramientas para monitorear sus signos vitales y mantener registros vinculados a la salud mientras permanecen en el programa, lo que significa un cambio hacia un mejor comportamiento.

«Yo soy, verdaderamente, un milagro andante», afirma Karen Mathis, de 63 años, de Oakwood Village, Ohio, quien estuvo mucho tiempo sin ser capaz de moverse y a quien, antes de su ingreso en el programa Heart Care @ Home, en julio del 2009, le habían aconsejado que considerara internarse en un centro para enfermos crónicos terminales. «Ahora camino y conduzco. He recorrido un largo camino.

Esto es importante, ayuda y no es difícil de usar», dice Karen Mathis. Sin el programa, «probablemente, a esta altura, yo ya no existiría».

Las visitas médicas en línea están empezando a dejar su estampa en la medicina. Más de 9 millones de adultos estadounidenses enviaban mensajes por correo electrónico a sus médicos en el 2009, según Manhattan Research, empresa de investigación sobre los asuntos de la salud, de la ciudad de Nueva York. Incluso la American Medical Association (Asociación Médica Estadounidense) «apoya el uso de servicios de evaluación en línea entre un médico y un paciente establecido», afirma la vocera del grupo Lisa Lecas.

Tomemos como ejemplo el caso de la paciente diabética Cynthia Livingston. Mientras se recuperaba de una cirugía de rodilla en diciembre pasado, Cynthia Livingston, de 54 años y residente de Port St. Lucie, Florida, no comía y presentaba hipoglucemia. Los bajos niveles de azúcar en la sangre la dejaban confusa y descompensada. Entonces, fue hasta la computadora, se conectó con un servicio seguro que usa su médico y mantuvo una visita electrónica con él, quien le indicó que dejara de administrarse insulina, pero que siguiera tomando el medicamento diabético por vía oral.

«Eso estabilizó mis niveles de azúcar», dice ella. «La visita por la web fue una bendición de Dios, porque de todos modos yo no podía ir hasta el consultorio». Cynthia Livingston ha visitado varias veces a su médico a través de internet para aliviar resfríos, fiebre y una infección urinaria, y para controlar su diabetes.

«Estoy ocupada, trabajo muchas horas y estoy estudiando», explica ella, quien es enfermera. «Me resulta muy difícil hacerme un tiempo para ir al médico».

La práctica de visitas electrónicas, que pueden incluir mensajes por correo electrónico, mensajes seguros y visitas médicas en línea cara a cara con la ayuda de una cámara web, ganó impulso cuando compañías aseguradoras como Aetna y Cigna empezaron a pagar por ellas. La aseguradora de Cynthia, Aetna, cubre el honorario de $30 por la visita web.

Las primeras pruebas científicas demuestran que las consultas en línea entre médicos y pacientes pueden ser buenas para su salud. Este mes, investigadores de Kaiser Permanente informaron, en el periódico Health Affairs, que los miembros de Kaiser con diabetes e hipertensión que intercambiaban mensajes seguros por correo electrónico con sus médicos, tenían mayores probabilidades de obtener el cuidado recomendado para tratar sus enfermedades.

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