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Las cartoneras de Buenos Aires

Reciclando desperdicios y personas

Un grupo de mujeres transita desde la indigencia a la esperanza con conciencia social.

In English | La mañana se proyecta sobre El Ceibo, una cooperativa en expansión dedicada a la clasificación de material reciclado, en plena actividad. "Nuestro trabajo no consiste en reciclar materiales, sino personas", dice Cristina Lescano, fundadora de la cooperativa de recicladores urbanos —conocidos como cartoneros— más antigua de Buenos Aires.
 
En el principal centro laboral de El Ceibo, enclavado cerca del concurridísimo puerto de la ciudad, más de una docena de trabajadores clasifican y empacan botellas de refrescos, cartones de leche y periódicos recolectados de la basura. La cooperativa, que lleva el nombre de El Ceibo, la flor nacional de Argentina, cobró vida durante la creciente crisis económica que enfrentó el país.  

En 1989, a medida que la inflación crecía, las fábricas cerraban y los empleos se evaporaban, siete mujeres que vivían en casas abandonadas se unieron para sobrevivir. Lescano recuerda que, después de ocho años de hurgar entre la basura, "nos preguntamos: '¿Por qué tenemos que continuar haciendo esto? ¿Por qué no pensamos en hacer otra cosa que esté relacionada con esta actividad?'"
 
Hoy, los 60 trabajadores de El Ceibo recolectan una tonelada y media de material reciclable por semana, proveniente de las 2.400 familias que viven en una extensión de 100 cuadras en el elegante barrio de Palermo. Mientras trabajan, enseñan a los habitantes a separar el material plástico, el cartón, el papel y el vidrio, y en 2004 la cooperativa unió sus fuerzas con Greenpeace Argentina.  
 
Debido a que anteriormente no existía ninguna otra organización en Buenos Aires —pública o privada— que se dedicara al reciclado, los cartoneros llenaron un vacío. Su trabajo se expandió después de 2005, cuando Buenos Aires aprobó la Ley de Basura Cero para convertirse en la primera gran ciudad del mundo comprometida en reducir la cantidad de basura que envía a los vertederos. Para 2010, la ciudad deberá reducir en un 30% el millón y medio de toneladas de basura que generó en 2004; para 2020, deberá reciclar el 100%.
 
Desde la aparición de El Ceibo, se han creado otras nueve cooperativas de reciclado. Sin embargo, María Eugenia Testa, de Greenpeace, dice que "la manera en la que trabaja El Ceibo es como originalmente pensamos que funcionaría la Ley de Basura Cero". Según Testa, la cooperativa El Ceibo es única entre las demás cooperativas debido al componente educativo dirigido a la comunidad.
 
Juan Pablo Piccardo, ministro de Medio Ambiente y Espacios Públicos de la ciudad, dice que actualmente Buenos Aires cuenta con 6.000 recicladores inscritos. "El programa de cartoneros", dice, "se traduce en una mejor calidad de vida para los cartoneros y en un sistema mejorado de reciclaje".
 
Lescano explica que trabajar con el gobierno profesionalizó más el trabajo de El Ceibo: "Pasamos de ser marginados sociales a ser parte de la sociedad, de ilegales a legales. Somos reconocidos como una empresa socialmente responsable".
 
Reciclaje de vidas

La responsabilidad social no proviene sólo del hecho de limpiar la ciudad, sino de cambiar las vidas de quienes trabajan en El Ceibo.
 
Julia Navarro, una mujer robusta de ojos cafés y brillantes y piel de color caramelo curtida por la intemperie, ha trabajado diez años en El Ceibo. Con un uniforme azul oscuro con franjas reflectoras color naranja, empuja sin temor un carro que hace que su corta figura parezca más pequeña aún, en tanto, a muy poca distancia, los autobuses circulan a gran velocidad por las estrechas y arboladas calles.

Cartoneros en Buenos Aires

"Buen día", los vecinos saludan a Navarro una mañana de primavera, mientras besan sus mejillas y llenan su carro con cartones, botellas y latas. "Siento que los vecinos me apoyan y que apoyan mi trabajo", dice mientras camina por la calle Thames y responde los saludos. "Ellos comprenden que es bueno trabajar con nosotros, separando el material reciclable y cuidando el medio ambiente".

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