Las nuevas realidades del envejecimiento

Envejecer es vivir, aunque no fue así para nuestros abuelos.

Abuelos de compra con su nieta

Hoy desafiamos los estereotipos y actitudes frente al envejecimiento para crear una nueva realidad de cómo envejecer en el siglo XXI. — Getty Images

In English | En mayo celebramos el Mes de los adultos mayores, ocasión para recordar que envejecer hoy en día es muy diferente de lo que fue para nuestros padres y abuelos. La convergencia de una mayor esperanza de vida con los avances tecnológicos está abriendo nuevas puertas a la exploración y al descubrimiento, así como a nuevas expectativas y posibilidades de cómo vivimos y envejecemos. Hoy en día desafiamos los estereotipos y actitudes acerca del envejecimiento para crear una nueva realidad de cómo envejecer en el siglo XXI.

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Envejecer es vivir. Por lo general vivimos más y mejor que nunca. A medida que envejecemos, entendemos que nuestra experiencia tiene valor y buscamos los medios para sacar el máximo provecho de esos años adicionales. También entendemos los rigores del cuidado familiar y reconocemos que podemos necesitar ayuda para cuidar de un ser querido. Y nos preguntamos quién nos cuidará cuando llegue el momento.

Nos encanta la idea de estar al día con el último teléfono inteligente o tableta, aunque necesitemos ayuda para hacerlo. Somos conscientes de que a medida que envejecemos nos volvemos, con mayor frecuencia, blancos de estafas o del robo de identidad, y queremos saber cómo protegernos. Somos realistas. Sabemos que nuestras necesidades están cambiando, y aunque no nos guste, las enfrentamos sin temor. No nos detenemos ni nos apartamos de la sociedad porque llegamos a una determinada edad.

No todas las personas viven más tiempo. Cómo envejecemos varía ampliamente según nuestro sexo, raza y origen étnico. Por ejemplo, en el 2013 los varones (anglosajones o blancos) que llegaban a los 65 años podían esperar vivir hasta los 83 años. Esto es aproximadamente 2 1/2 años menos, en promedio, que las mujeres (blancas), pero 1 1/2 años más que los varones (afroamericanos o negros). La afluencia y la educación también influyen en la longevidad. Los hombres en la mitad superior de la distribución del ingreso ahora viven unos 6 años más que en la década de los 70, mientras que los hombres en la mitad inferior viven tan solo 1.3 años más. Sorprendentemente, las mujeres blancas que no completaron la escuela secundaria en realidad perdieron cinco años de esperanza de vida entre 1990 y el 2008.

El lugar de residencia es también un factor para determinar cuánto tiempo vivirás. La esperanza de vida es de casi seis años más donde vivo, en el norte de Virginia, que donde trabajo, en Washington. En el condado de Cook, Illinois (el área de Chicago), hay una diferencia de 33 años en la esperanza de vida según el lugar donde uno vive.

Las personas mayores aportan, no son una carga. Lamentablemente, una parte importante de nuestro Gobierno cree que abordar las necesidades de 106 millones de personas mayores de 50 años —que generan actividad económica valorada en $7,100 billones ($7.1 trillion)— representa un costo impagable y una carga financiera. Por fortuna, cada vez más empresarios del sector privado empiezan a ver a la población de adultos mayores como una gran oportunidad. Las personas mayores de 50 años en Estados Unidos representan una nueva "economía de longevidad", que es más grande que la economía de cualquier país excepto China y Estados Unidos. Además, a medida que las personas entran a la mediana edad extendida, contribuyen a la sociedad tanto en lo social como en lo económico en forma de voluntarios, cuidadores y abuelos. Uno de los verdaderos beneficios de nuestra mayor longevidad es tener un número creciente de adultos mayores disponibles para apoyar y enseñar a nuestros jóvenes de hoy. Qué bendición tan maravillosa.

Envejecer estimula la innovación. Nuestra calidad de vida en el futuro estará determinada por las innovaciones en cómo se diseñen los productos, cómo se presten los servicios y cómo se implementen las políticas. La innovación está guiando la nueva realidad del envejecimiento, y la tecnología conduce la innovación. Hemos llegado a esperar que la tecnología nos ayude a vivir más y mejor. Exigimos productos y servicios que satisfagan todas nuestras necesidades. Estamos planeando para el futuro: dónde viviremos, cómo nos transportaremos, cómo permaneceremos conectados, cómo obtendremos atención médica y cuidados a largo plazo, y cómo haremos que nuestro dinero rinda. Estamos pensando en cómo vivir una vida más larga de la mejor manera posible, y nos atraen las innovaciones que ayudan a las personas de todas las edades a vivir más tiempo y a mejorar la calidad de vida para todos.

Este Mes de los adultos mayores, mantengamos estas nuevas realidades presentes mientras continuamos trazando el camino para generaciones futuras de adultos mayores a medida que envejecen.

Jo Ann Jenkins es la directora ejecutiva de AARP.

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