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No se puede negar a la propia sangre

Nunca pensé que a los 55 me iba a convertir en el padre de mi nieto de dos años.

Abuela cuidando a su nieto

— Getty Images/Uppercut

Cuando sonó el teléfono en medio de esa tarde común y corriente cinco años atrás, no tenía razón alguna para pensar que mi vida iba a cambiar para siempre. La voz al otro lado de la línea sonaba temblorosa y aterrorizada. Era mi nuera, Ellen, suplicándome que fuera a ayudarla a ella y a su hijo, Jason, de dos años de edad. Nuevamente, su esposo estaba enfurecido, tirando cosas, sacando cajones de las cómodas y arrojando el contenido.

Su esposo, mi hijo Lee.

Hice lo que siempre hacía cuando me llamaba. Dejaba de hacer lo que estaba haciendo y manejaba las 18 millas hasta su apartamento.

Esta no era su primera crisis. Ya estaba acostumbrado a manejar hasta allá. La madre de Lee (mi ex esposa, Charlotte) y yo éramos los que tratábamos de arreglar la situación y el desorden, o los que limpiábamos la sopa derramada sobre la hornilla, o simplemente los que escuchábamos las quejas de cada uno y tratábamos de calmar los ánimos de esta joven pareja de padres. Aún así, nunca pensé que terminaría encargándome completamente de la situación y que a los 55 estaba a punto de convertirme en el padre a tiempo completo de mi nieto de dos años de edad.

No me encuentro solo. Las cifras del último censo indican que 4.5 millones de niños menores de 18 viven en hogares donde el jefe de familia es un abuelo. Esta cifra se ha incrementado 30 por ciento desde 1990, a pesar que la población de menores de 18 sólo ha aumentado 14.3 por ciento en el mismo periodo.

Contrariamente al estereotipo de la abuela de barrio pobre que cría a sus nietos, este fenómeno alcanza ahora a todos los grupos étnicos y niveles socioeconómicos.

De cualquier manera, el desafío legal que la sociedad ha puesto en nuestro camino es común a todos. Mientras que el número de abuelos que cría a sus nietos ha aumentado, las leyes que norman la custodia, adopción y derechos de paternidad se mantienen tal y como fueron redactadas hace varias décadas.

"Los abuelos pueden ser los salvadores silenciosos de nuestras familias, pero para la justicia no tienen más importancia que un extraño", manifiesta Linda Dannison, Directora del Departamento de familia y ciencias del consumidor de la Universidad Western Michigan.

Muchos abuelos que no tienen la custodia legal de sus nietos están impedidos de aprobar la matrícula de éstos en las universidades, o los tratamientos médicos que puedan requerir.

A pesar que hay ocho veces más niños en hogares encabezados por un abuelo que en cuidado tutelar, los padres adoptivos reciben todo tipo de ayuda del estado, incluyendo dinero, y ninguno de estos recursos está a disposición de los abuelos que crían a sus nietos.

Por lo general, esta situación se genera por algún tipo de tragedia. Un joven padre muere repentinamente, o cae gravemente enfermo, o lo más común en esta época, se vuelve drogadicto o alcohólico. Los nietos pueden ser la consecuencia de un embarazo en la adolescencia, o víctimas de maltrato o abandono.

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