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Vida diaria

Epidemia de soledad

Nuestra encuesta nacional descubre que la soledad ahora hace parte de la vida diaria de muchos.

Entendiendo la soledad

— Marcus Lund/cultura/Corbis

In English | Es miércoles por la noche, ya tarde, y Franklin Crawford de 52 años, empuja un carrito de compras por una tienda que está abierta las 24 horas en Ithaca, Nueva York. Ha encontrado lo que necesita para sus gatos, plátanos y alimento, pero cuando deambula por los pasillos, añade a su compra helado y otros artículos que no necesita. “Este es el lugar de encuentros, el ahora”, explica. “Es la abundancia, la gente, la luz que brilla. Me hace sentir bien”.

Crawford visita tiendas de este tipo casi todos los días. Esta es su favorita, porque el café permanece abierto hasta las 10 p. m. y el guardia de seguridad le permite quedarse si compra algo. Pagar por lo que compra no es un problema; Crawford tiene empleo. También se mantiene en forma, se viste bien y es una persona culta. En este lugar, también se encuentran otras personas solas que lucen bien, están bien vestidas y que empujan sus carritos con lentitud. La mayoría tampoco parece estar apurada, pero Crawford afirma que, por lo general, no establece contacto visual ni inicia una conversación. “No creo que sea lo que verdaderamente deseemos los unos de los otros”, sostiene. “Algunas veces creo que, tal vez, hasta nos despreciemos unos a otros, por el hecho de estar aquí en vez de estar en casa con alguien más”.

Crawford es una persona solitaria, pero no está solo. Una innovadora encuesta de AARP The Magazine revela que millones de estadounidenses mayores sufren de soledad crónica, y son cada vez más: de las 3.012 personas mayores de 45 años que participaron en este estudio, el 35% son solitarios crónicos (como indicó la UCLA Loneliness Scale (Escala de soledad de UCLA)), en comparación con el 20% que demostró una encuesta similar hace una década. La soledad era igual de frecuente, independientemente de la raza, el género o el nivel de educación. Inesperadamente, la edad marca una diferencia: aquellos que declararon sufrir más, no eran los más viejos, sino los adultos de entre 40 y 50 años.

Los especialistas nos dicen que la soledad crónica es una condición que está siempre presente, que se perpetúa a sí misma y que aleja a las personas de las relaciones que nos sostienen y nos hacen felices. Sin embargo, los solitarios crónicos no son simplemente personas infelices, tristes, sino que están en peligro. “La soledad tiene diversos y sorprendentes efectos sobre la salud”, afirma el Dr. John T. Cacioppo, director del Center for Cognitive and Social Neuroscience (Centro de Neurociencia Cognitiva y Social), de la University of Chicago, y una de las máximas autoridades en el tema. Existe cada vez más evidencia que señala que la soledad aumenta significativamente las probabilidades de desarrollar diabetes, desórdenes del sueño y otros problemas que potencialmente pueden ocasionar la muerte. Las investigaciones realizadas demostraron que las personas solitarias corrían mayor riesgo de presentar presión arterial alta, niveles más elevados de cortisol (la hormona del estrés), sistemas inmunológicos debilitados y enfermedad de Alzheimer.

Con el tiempo, el alto nivel de estrés que acompaña a la soledad crónica se convierte en un desgaste emocional y físico. Las personas solitarias encuentran difícil controlar sus emociones. Reaccionan por pequeñas cosas y se sienten amenazados cuando un extraño se les acerca. Se retraen más y entran en una espiral descendente. “Las personas solitarias tienen vidas más míseras —señala Cacioppo—, y muertes más tempranas”.

Todos nos sentimos solos de vez en cuando. Es normal sentirse solo después de una pérdida, como, por ejemplo, un divorcio o la muerte de un familiar. Los terapeutas llaman a esto soledad situacional, una condición dolorosa pero temporaria. Difiere de la soledad crónica, un ciclo destructivo que es difícil de revertir (en este artículo, el “solitario” es el solitario crónico). “Si una persona con una alta necesidad de vincularse con otros sufre una pérdida o fracasa en cultivar relaciones, está expuesto a un alto riesgo de caer en soledad crónica”, afirma Cacioppo, coautor de Loneliness: Human Nature and the Need for Social Connection (Soledad: la naturaleza humana y la necesidad de las relaciones sociales). El ciclo destructivo comienza cuando un rechazo doloroso o una pérdida hacen que una persona tema ser nuevamente rechazada. Ese temor, a su vez, genera defensas que hacen más difícil que pueda relacionarse con otras personas.

Según la Oficina del Censo, 127 millones de estadounidenses tienen más de 45 años. Esto quiere decir, basándonos en los resultados de nuestra encuesta, que más de 44 millones de adultos mayores sufren de soledad crónica. Estas cifras corroboran un polémico estudio, publicado hace cuatro años, que concluyó que las redes sociales se están achicando: el porcentaje de estadounidenses que informan que no tienen nadie con quien discutir asuntos importantes creció del 10% en 1985, a más del 24% en el 2004; las personas con sólo uno o dos confidentes aumentaron del 31 al 38%.

Este incremento fue tan rápido que algunos especialistas insistieron en que no podía ser real. Sin embargo, no sorprendió al Dr. Robert Putnam, profesor de Harvard, cuyo libro Bowling alone (Jugar boliche solo), del año 2000, registró un sostenido descenso del compromiso cívico de los estadounidenses. “Los boomers —personas nacidas entre 1946 y 1964— se han desconectado socialmente más que sus padres durante todas sus vidas adultas”, señala.

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