Acompañantes para adultos mayores solitarios

Un paso más hacia una vida saludable en la edad dorada.

Dos adultos en un hogar viendo un album de fotografías

— Anna Gorman/KHN

Emil Girardi se mudó a San Francisco el día de Año Nuevo de 1960. Se enamoró de la ciudad; la energía, las personas, las colinas. Y por supuesto los bares, en los que preparó tragos la mayor parte de su vida adulta.

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Hace unos 10 años, el hombre de 83 años originario de Nueva York, tuvo un accidente cerebrovascular y colapsó en la calle, cerca de su casa de Nob Hill. Todo cambió.

“No quería salir de mi casa”, dijo Girardi, agregando que solo se sentía cómodo ‘yendo de la habitación al comedor’.

Comenzó a tenerle miedo a las calles de la ciudad y a envejecer.

Un amigo que vivía en otro estado se preocupó por su aislamiento y llamó a una organización sin fines de lucro con sede en San Francisco llamada Little Brothers, Friends of the Elderly (en inglés). La entidad trabaja para combatir el aislamiento y la soledad de los adultos mayores, de dicha ciudad, uniéndolos con voluntarios.

Little Brothers lo puso en contacto con Shipra Narruhn, una capacitadora de computación que se involucró con la organización luego de la muerte de su madre. Little Brothers comenzó a operar en Francia después de la Segunda Guerra Mundial y ahora ofrece servicios en ciudades de Estados Unidos, como Chicago, Philadelphia y San Francisco.

Cathy Michalec, directora ejecutiva de la organización en EE.UU., dijo que los adultos mayores generalmente pierden la habilidad para movilizarse a medida que envejecen. Ciudades como San Francisco, por sus colinas, calles llenas de gente y casas viejas, son difíciles de transitar para muchos mayores. Esto puede llevar al aislamiento y la soledad, explicó Michalec.

“Esos 50 escalones que solían subir y bajar todo el tiempo, ya no pueden hacerlo más”, dijo Michalec. “Las calles están llenas de gente y a menudo son inseguras… a veces nuestros ancianos dicen, es más fácil quedarse en casa”.

Alrededor de la nación, geriatras y otros proveedores de servicios sociales y de salud están preocupándose cada vez más por la soledad de los adultos mayores como Girardi. Sus preocupaciones son fundadas en estudios que revelan el vínculo de la soledad con graves problemas de salud.

La investigación muestra que los ancianos que se sienten solos están en mayor riesgo de pérdida de memoria, accidentes cerebrovasculares, enfermedad cardíaca y presión arterial alta. La amenaza de salud es similar a la de fumar 15 cigarrillos por día, de acuerdo a AARP. Investigadores dicen que la soledad y el aislamiento están relacionados con sedentarismo y mal sueño, y también con hipertensión y un pobre sistema inmunológico.

“Si alguien dice que se siente solo, es más probable que pierda su independencia y que esté en mayor riesgo de morir en soledad por estar solo”, dijo Carla Perissinotto, geriatra e investigadora en la Universidad de California en san Francisco, quien realizó el estudio.

Perissinotto plantea que hay muchas causas para la soledad; incluyendo enfermedad, disminución de la audición o cambios de vida como la jubilación o la pérdida del cónyuge. “Las conexiones sociales habituales que tenemos cuando somos jóvenes van desapareciendo con la edad”, explicó.

Un estudio de 2012 (en inglés) mostró que las personas que se sentían solas —más allá de si vivían con alguien o sufrían de depresión— presentaban un mayor riesgo de muerte. También, reveló que el 43% de las personas mayores de 60 se sentían solas.

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