Un hispano que se destaca

Un campeón por la salud

La Casa Blanca reconoce los grandes esfuerzos del Dr. Elmer Huerta.

La Casa Blanca reconoce la ardua labor del Dr. Elmer Huerta en la salud

Dr. Elmer Huerta — Foto: Dennis Brack/Bloomberg via Getty Images

In English l Sonó el teléfono, el identificador de llamadas indicaba una llamada “desconocida” y el Dr. Elmer Huerta por poco no la contesta. “Nunca contesto ese tipo de llamadas”, dice el experto en temas de salud de AARP en español, “pero por alguna razón, esta vez lo hice”.

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Qué bueno que lo hizo: Era una llamada de la Casa Blanca.

La persona lo felicitó por haber sido designado como White House Champion of Change for Public Health and Prevention y lo invitó precisamente a la Casa Blanca, en donde será premiado este 10 de septiembre. “Le dije: ‘¡Usted me acaba de iluminar el día, el mes, el año!’”, dice Huerta.

El trabajo de este experto en salud pública como defensor incansable de la prevención y educador en temas de salud, comenzó cuando era un joven oncólogo en su Perú natal y se ha desarrollado a lo largo de 27 años. Después de cambiar de especialidad a la salud pública del cáncer y mudarse a Estados Unidos, Huerta fundó y funge come director del Preventorio del Cáncer en el MedStar Washington Hospital Center. El Preventorio proporciona servicios de atención preventiva a pacientes que no tienen seguro de salud. Huerta conduce además programas de radio y televisión en español, tanto en Estados Unidos como en Perú.

Su nominación para recibir el premio de la Casa Blanca fue hecha por la Red de Acción Contra el Cáncer de la Sociedad Americana del Cáncer, organización con la que ha trabajado para combatir el cáncer a través de programas de prevención y educación.

Huerta fue nombrado por el expresidente Bill Clinton como miembro del National Cancer Advisory Board, ha sido miembro fundador del patronato de la American Legacy Foundation y en 2007, fue el primer hispano en ser elegido presidente de la Sociedad Americana del Cáncer. También es autor del libro ¡La salud hecho fácil!, catalogado como “best-seller”.

P: ¿Cuáles considera sus logros más significativos?

R: En primer lugar, promover el concepto de la prevención en la comunidad. Durante los últimos años he usado todos los medios de comunicación para educar al público. He querido proporcionarles información basada en la ciencia, pero explicada de una manera fácil de entender y con consejos prácticos que puedan utilizar para cuidar de su salud.

En segundo lugar, proporcionar acceso a la atención preventiva de la salud. Durante los últimos 19 años, y a través del Preventorio del Cáncer, he proporcionado acceso a miles de latinos y otras personas sin seguro médico.

P: ¿Qué le queda por hacer?

R: Esta es una tarea que nunca termina, hay que recordarle continuamente a la gente cómo deben cuidar de su salud. Me gustaría continuar con lo que estoy haciendo y tal vez tener un mayor alcance y ampliar el concepto del Preventorio para replicarlo en todo el país.

En el Perú, los Preventorios del cáncer son muy populares. He trabajado con el ministro de salud para replicar el concepto en todo el país.

P: Su postura anti-tabaco es bien conocida. ¿Qué estimuló su interés y activismo?

R: Mi lucha por el control del tabaco comenzó hace 27 años en el Perú. Como oncólogo trataba a las personas con cáncer y empecé a ver cada vez más casos de cáncer de pulmón causados por el cigarrillo. La importancia de la salud pública del cáncer se convirtió en el centro de mi atención cuando vi que el tabaco causaba tantas muertes y fue entonces cuando organicé el primer Día Nacional de No Fumar en el Perú, en 1986.

P: ¿Pero por qué dejó una lucrativa práctica oncológica para seguir una carrera en la salud pública?

R: Porque me di cuenta de que la mayoría de los pacientes que me mandaban para darles quimioterapia tenían la enfermedad avanzada e incurable, y lo triste era que casi todos esos cánceres eran prevenibles o detectables en etapas tempranas. También me di cuenta de que la gente sabía más acerca de telenovelas y fútbol de lo que sabía acerca de su propia salud. Al darme cuenta de que los medios de comunicación bombardeaban a la gente con telenovelas y fútbol decidí que tenía que cambiar de especialidad y debía trabajar en la salud pública del cáncer.

Mi experiencia me ha enseñado que una vez que la persona descubre que es capaz de detectar e incluso prevenir la enfermedad, va a tomar conciencia, va a actuar y se va a hacer sus chequeos médicos. Sólo tenemos que proporcionarle la información de una forma clara y fácil de entender.

Al llegar a Estados Unidos, y debido a que yo hablo español me di cuenta de que mi trabajo se iba a enfocar en la comunidad latina. En mis programas apelo al amor por la familia de los latinos y a su búsqueda del sueño americano. Les recuerdo que sin una buena salud, ellos pueden perder el sueño americano, lo cual afectará también a sus familias. La radio y la televisión son los métodos que uso para llevarles mis mensajes de salud.

Lo que cualquier ser humano necesita —en cualquier lugar del mundo— es solamente tener a alguien que le hable acerca de su salud de una manera práctica y sencilla.

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