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¿Qué está pasando con los antibióticos?

Se necesitan con urgencia nuevos medicamentos para luchar contra la amenaza creciente de las bacterias superresistentes, pero hay pocos en proceso de producción. ¿Qué está sucediendo?

Placa de petri con un cultivo

Ha disminuido la producción de antibióticos. Entérate por qué. — Jeff Wilson

In English | En una época en la que nuevos y extraordinarios productos farmacéuticos curan algunas de nuestras enfermedades más mortíferas y nos ayudan a vivir vidas más sanas, el mundo en gran parte ha abandonado el desarrollo de algunos de los medicamentos más necesarios de la medicina moderna: los antibióticos.

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Entre el momento en el que se descubrió la penicilina en 1928 y la década de 1970, se aprobaron 270 antibióticos —un sólido arsenal de medicamentos poderosos que mantuvieron a raya casi todas las infecciones bacterianas—. Pero desde entonces, las investigaciones sobre nuevos antibióticos han disminuido de manera drástica. “El último grupo de antibióticos verdaderamente nuevos que se aprobó fue descubierto hace más de 30 años”, dice la microbióloga Carolyn Shore, funcionaria del Proyecto sobre la Resistencia a los Antibióticos de Pew Charitable Trusts. En la actualidad, solo cinco de las cincuenta principales empresas farmacéuticas grandes están desarrollando nuevos antibióticos.

No podría haber sucedido en un momento peor, pues están aumentando las bacterias superresistentes de pesadilla, que resisten los efectos de casi todos los antibióticos. Este año, por lo menos, dos millones de personas en Estados Unidos contraerán infecciones bacterianas con resistencia a los antibióticos, y más de 23,000 fallecerán.

Los peligros son críticos. Muchos de los adelantos médicos que damos por sentado, desde la revascularización quirúrgica y la quimioterapia antineoplásica hasta las rodillas y las caderas ortopédicas, son posibles solo porque los antibióticos pueden tratar las infecciones que pueden presentarse.

“A la larga, tal vez ni siquiera podamos realizar intervenciones quirúrgicas rutinarias tales como las prótesis articulares, porque los riesgos de contraer infecciones con resistencia a los antibióticos serán demasiado peligrosos”, advierte la Dra. Helen Boucher, directora del programa de subespecialización en enfermedades infecciosas en el Tufts Medical Center.

Durante más de una década, médicos, investigadores y hasta especialistas de empresas farmacéuticas han advertido sobre el peligro. Al mismo tiempo, la reserva de antibióticos eficaces se ha utilizado de manera indebida e irresponsable —se han recetado para enfermedades que no tratan y usado en grandes cantidades en la agricultura para promover el crecimiento de los animales—, lo cual ha estimulado el aumento de los organismos resistentes. Hay iniciativas en marcha para desarrollar nuevos medicamentos, pero recuperar la ventaja podría tardar años.

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