AARP Bulletin

La larga sombra del TEPT

Décadas después de haber estado en Vietnam, veteranos jubilados se reencuentran y buscan ayuda.

Dave Dillard - El trastorno por estrés postraumático

Dave Dillard, de 66 años, estuvo en la 101.ª División Aerotransportada. — Brent Humphreys

In English | Después de pasar dos períodos de servicio como soldado de infantería en Vietnam, Dave Dillard regresó a un país que él sintió que no entendía dónde estuvo ni cómo la guerra lo afectó. El Ejército le dio de baja sin aconsejarle sobre las persistentes tensiones mentales del combate. Su familia le dijo que siguiera adelante con su vida. Algunos de los veteranos de la Segunda Guerra Mundial que conoció en el centro para veteranos de guerras libradas en el extranjero tampoco lo ayudaron demasiado. “Simplemente olvídalo”, le dijeron.

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No podía olvidarlo, pero siguió adelante. Estudió artes teatrales en San Francisco y luego fue maestro de escuela primaria. Sin embargo, poco a poco se apartó de sus amigos y familiares. Evitaba estar entre muchedumbres y hacer fila. Mientras cortaba el césped una tarde, un sonido fuerte hizo que se escondiera debajo de un arbusto. Dormir era un tormento. Soñaba que lo habían enviado de nuevo a Vietnam para un tercer período de servicio, y siempre veía al mismo soldado norvietnamita con la cara alumbrada en la oscuridad por el fogonazo de un rifle.

A mediados de la década de 1980, comenzó a buscar a los compañeros junto a quienes había luchado. Los encontró uno por uno durante las tres décadas siguientes. Muchos de ellos, descubrió, habían estado sufriendo como él, y la mayoría no habían recibido ayuda hasta años después, si es que la habían solicitado.

Este es un relato común entre los veteranos de combate entrados en edad, quienes han luchado tanto contra el estigma de parecer débiles como con la falta de conocimientos sobre los efectos mentales del combate. El trastorno por estrés postraumático (TEPT), caracterizado por hipervigilancia, pensamientos intrusivos, pesadillas y conducta de evitación, no se convirtió en un diagnóstico formal hasta 1980, y los tratamientos eficaces para esta enfermedad no estuvieron muy disponibles hasta la década de 1990.

“Regresaron a casa, se quedaron callados y trataron de sobrellevarlo lo mejor que pudieron”, dice Steven Thorp, un psicólogo de San Diego que trabaja para el Departamento de Asuntos de Veteranos (VA) de EE.UU. “Trabajaron muy duro para distraerse, 70, 80 horas por semana, así que el TEPT no los afectó con toda su fuerza hasta que se jubilaron, sus hijos dejaron el hogar o las muertes de sus amigos les recordaron lo perdido”.

“Lo que sí saben es que ellos son diferentes”, dice Thorp. “Pero no saben por qué sucedió ni cómo cambiarlo”.

Dillard no sabía cómo enderezarse, pero sabía exactamente qué fue lo que lo cambió: una noche larga y atroz en la selva al norte de Saigón durante su primer período de servicio, cuando la Compañía Delta, su unidad de la 101.ª División Aerotransportada, casi fue destruida por cientos de soldados norvietnamitas. Esa noche, él fue testigo de la conducta heroica de su capitán, Paul Bucha, y esperó con sus compañeros de la Compañía Delta, como Calvin Heath y Bill Heaney, un amanecer que temían nunca llegaría.

“Esa noche nos marcó a todos”, dice Dillard, de 66 años, quien ahora vive en una finca en Livingston, Texas y ayuda a otros veteranos con sus reclamaciones de discapacidad. “Ha sido la causa de muchas pesadillas”.

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