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El temor a las caídas

Los funcionarios luchan por abordar esta crisis oculta.

Clase de ejercicios para prevenir caídas

¿Deseas disminuir el riesgo de caerte? Prueba tomar una clase para mejorar el equilibrio y la flexibilidad. — Matt Roth

In English | Antes descartadas simplemente como parte del envejecimiento, las caídas ahora representan una creciente crisis de salud pública de proporciones casi epidémicas, que supone un desafío para los legisladores, cuidadores y adultos de todas las edades.

Entre el 2000 y el 2013 el número de adultos mayores que fallecieron a causa de caídas cada año aumentó más del doble: de 10,273 a 25,464. Millones más se lesionan. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), los costos médicos asociados con las caídas superan los $30 mil millones al año y puede que se dupliquen para el año 2020.

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La buena noticia es que los investigadores han identificado programas que se ha comprobado son eficaces en la reducción del riesgo de lesionarse o morir a causa de caídas. Pero no hay suficientes fondos para respaldar estos programas. El gobierno federal presta muy poco respaldo, lo que deja la prevención de las caídas en manos de una variedad de grupos comunitarios, hospitales, y agencias estatales y locales.

"Este es el próximo tsunami de problemas de atención médica que enfrentaremos", dice David Griffin, podólogo y defensor de la toma de medidas para la prevención de caídas con el grupo Kaiser Permanente Medical Group, que habló la primavera pasada en la Cumbre sobre la Prevención de Caídas, patrocinada por la Conferencia de la Casa Blanca sobre el Envejecimiento.

El grave efecto en aumento ocasionado por las caídas refleja el envejecimiento de los 'boomers' (las personas nacidas entre 1946 y 1964) y de las personas que viven por más tiempo con enfermedades crónicas. Pero las lesiones producidas por las caídas no solo afectan a los adultos mayores. Según datos recopilados por el sistema nacional de vigilancia de lesiones de la Comisión para la Seguridad de los Productos de Consumo (CPSC), las caídas constituyen la razón principal por la cual los adultos de 45 a 64 años de edad, al igual que las personas de 65 años de edad o mayores, acuden a las salas de emergencia.

Las caídas a los 50 y 60 años de edad

Algunas de las mismas enfermedades que aumentan el riesgo de caerse en los adultos mayores —la artritis, los trastornos del oído interno y la diabetes— afectan de igual manera a las personas de mediana edad en Estados Unidos. Una diferencia es la mayor probabilidad que tienen los adultos más jóvenes de caerse mientras realizan actividades al aire libre: tropezar y caerse mientras corren o caerse de techos o escaleras.

Mark DeLuca, de 58 años, se tropezó con la correa de un perro mientras estaba de acampada con su esposa el pasado julio en el lago Chautauqua en el oeste de Nueva York; se cayó de espaldas y se lesionó gravemente la médula espinal. Pasó tres meses en hospitales y centros de rehabilitación y aunque puede alimentarse solo y ha recuperado la función vesical e intestinal, todavía no puede caminar ni ducharse sin ayuda.

Ese mismo mes, Linda Perkins, de 67 años de edad, se cayó por las escaleras de su hogar en Limington, Maine; ella sufrió una lesión cerebral traumática. Sus familiares encontraron a Perkins, empleada encargada de la gestión de reclamaciones en una compañía de seguros por discapacidad, inconsciente en el piso de concreto del sótano. "Ella intentaba subir una mesita auxiliar y en algún momento perdió el equilibrio y se cayó", dice su hija, Tammy. "Todavía le cuesta hablar en oraciones completas, pero ha mejorado mucho".

La gran cantidad de víctimas incluyen al expresidente George H. W. Bush, de 91 años, quien se cayó en su hogar en Maine el verano pasado y se quebró un hueso en el cuello, y Hillary Clinton, candidata presidencial de 68 años, quien sufrió una conmoción cerebral tras caerse en diciembre del 2012.

Uno de cada 3 adultos mayores de los 65 años de edad se cae cada año, y muchos sufren lesiones graves tales como caderas rotas o traumatismos craneales. (Una caída se define por los CDC y otras entidades como "parar inesperadamente en el suelo u otra superficie más baja"). Cada año, más de 2.5 millones de adultos mayores se tratan en salas de emergencias por lesiones relacionadas con caídas, y unos 734,000 se hospitalizan.

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