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Algunas prótesis coronarias (stents) causan más daños que beneficios

Posiblemente se derrochan miles de millones en el uso cuestionable de estos dispositivos.

In English | Cada año, los médicos colocan aproximadamente un millón de prótesis coronarias (stents) para abrir las arterias coronarias bloqueadas de los pacientes, según datos aportados por Millennium Research Group, grupo de comercialización de tecnología médica.

La desobstrucción de una arteria bloqueada mediante el uso de globos y la colocación de stents salva vidas cuando el procedimiento se lleva a cabo durante un infarto; sin embargo, son cada vez más las investigaciones que han demostrado que este procedimiento a menudo no es bueno cuando no se trata de una urgencia. En un estudio clave realizado en el 2007(en inglés), se determinó que si bien los stents —pequeños tubos de malla metálica que ayudan a mantener las arterias abiertas— pueden ayudar a aliviar el dolor torácico severo, no existen pruebas de que sean mejores que cualquier fármaco menos costoso para prevenir infartos o la muerte.

Vea también: Dieta para tener un corazón sano.

Aun así, los médicos continúan llevando a cabo el procedimiento con el globo, llamado angioplastia, y colocando stents a un costo que asciende a los $12.000 millones ($12 billion) al año, gasto que, en su mayor parte, recae sobre los contribuyentes. El Gobierno federal, a través de Medicare, pagó $3.500 millones ($3.5 billion) en el 2009 sólo para la colocación de stents cardíacos, en un momento en el que los descontrolados gastos médicos están incrementando el enorme déficit federal.

Cifras como estas preocupan a la Dra. Rita Redberg, profesora de la University of California, en San Francisco, y redactora de Archives of Internal Medicine (Anales de Medicina Interna).

Redberg, quien con frecuencia critica el despilfarro de Medicare, sostiene que los médicos deberían saber que el tratamiento con fármacos —entre los que se incluyen la aspirina, las estatinas, los betabloqueantes y los inhibidores ACE— es menos costoso, tiene menos efectos colaterales y resulta tan eficaz como insertar un stent. Sin embargo, la mayoría de los pacientes no se ha enterado.

“Tenemos unas creencias  en la medicina en la que suele considerarse que la tecnología es mejor que los fármacos o que las soluciones de tecnología más baja”, afirma Redberg. “La gente piensa que abrir una arteria es mejor que tomar un medicamento”.

Los peligros de los stents

Más allá de las implicancias económicas, existen riesgos menores, pero reales, asociados con la colocación de un stent, señala. Estos incluyen la posibilidad de sufrir un infarto o de que el stent falle y produzca la oclusión del vaso sanguíneo. Incluso con un stent, muchos pacientes también deben tomar Plavix y aspirina para aligerar la sangre, con sus propios costos y complicaciones.

El Dr. Paul Chan, cardiólogo del St. Luke's Mid America Heart and Vascular Institute de la ciudad de Kansas, Montana, encabezó una revisión de unas 500.000 angioplastias a lo largo de 15 meses para verificar si los procedimientos se efectuaban de acuerdo con las pautas establecidas por los especialistas cardiovasculares.

El estudio, publicado en Journal of the American Medical Association, reveló que el 99 % de las más de 355.000 angioplastias realizadas en situaciones agudas, tales como un infarto o angina de pecho inestable de alto riesgo, fueron claramente beneficiosas.

Siguiente: ¿Por qué son tan populares los stents? >>

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