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Salud cerebral

¿Es solo un fuerte dolor de cabeza o se trata de algo peor?

10 síntomas que podrían llevarlo a urgencias.

Mujer madura con la cabeza en las manos y los ojos cerrados con sintoma de un dolor de cabeza

¿Tiene un dolor de cabeza punzante? No lo desestime, podría ser la señal de un problema más grave. — Foto: Christopher Robbins/Getty Images

In English | “El 95 % de las veces, incluso un terrible dolor de cabeza no es grave ni quiere decir que uno tenga un tumor cerebral”, afirma Brian M. Grosberg, M.D., profesor adjunto de neurología en el Albert Einstein College of Medicine y codirector del afamado Montefiore Headache Center (en inglés), en el Bronx, Nueva York. “Por lo general, un analgésico de venta libre, una taza de café o una siesta traen alivio”.

Vea también: Aprueban uso de Botox para tratar la migraña.

De todos modos, los dolores de cabeza severos pueden llegar a dar miedo, porque —algunas veces— son señal de una enfermedad grave, una que no querrá minimizar ni diagnosticar erróneamente. ¿Cómo saber si se trata de una verdadera emergencia? A continuación encontrará 10 señales de alerta para tener en cuenta. Si alguna vez reconoce alguna de ellas, llame al 911 o vaya (o lleve a su ser querido) a una sala de emergencias. 

1. Es el peor dolor de cabeza de su vida. Una de las primeras cosas que Grosberg les enseña a los estudiantes de medicina es que, cuando una persona describe un dolor de cabeza en esos términos, debe ser asistida de inmediato. Este repentino y atroz dolor de cabeza, denominado “cefalea tronante”, que alcanza su intensidad máxima dentro de los 60 segundos, puede estar señalando la ruptura de un aneurisma cerebral, lo que sucede cuando un vaso sanguíneo del cerebro se rompe, cortando el suministro de sangre a una parte del mismo. Los aneurismas cerebrales pueden tratarse, pero solo si usted es atendido en una sala de emergencias dentro de las primeras horas del ataque.

2. Presenta síntomas neurológicos. Un dolor de cabeza acompañado de confusión, vértigo, pérdida de la memoria, discurso incoherente, pérdida del equilibrio, debilidad de un lado del cuerpo y/o visión borrosa o doble, podría estar indicando un accidente cerebrovascular o un tumor cerebral, de modo que exija siempre ser atendido por un médico en forma inmediata.

3. Tiene más de 50 años y este es su primer dolor de cabeza agudo.
Las migrañas punzantes que vienen desde las épocas de la universidad pueden resultar incapacitantes, pero no son tan preocupantes como un dolor de cabeza que se presenta por primera vez en un adulto mayor, el cual, si es severo, podría estar indicando un accidente cerebrovascular o un tumor cerebral.

No obstante, tenga en cuenta que los síntomas de un tumor cerebral varían mucho, dependiendo del tamaño, la ubicación y el tipo de tumor. Si bien mucha gente cree que un dolor de cabeza severo temprano en la mañana, acompañado de náuseas o vómitos, es una señal inequívoca de tumor, estudios realizados han mostrado que eso se verifica en menos del 50  % de los casos. En realidad, la mayoría de los pacientes con estos tipos de síntomas presentan una cefalea tensional.

4. Usted ya experimentó dolores de cabeza con anterioridad, pero este es distinto. Cualquier cambio importante en el tipo o en el patrón del dolor de cabeza debe ser controlado inmediatamente. Podría estar señalando distintos trastornos, desde algunos que pueden conllevar riesgo de vida (accidente cerebrovascular, tumor o meningitis) hasta dolores de cabeza de “rebote”, menos graves, que son provocados por el consumo excesivo de analgésicos.

5. Tiene fiebre, tortícolis o vómitos. Estos síntomas junto con dolor de cabeza podrían indicar una meningitis, que es una inflamación de las membranas que revisten la médula espinal y el cerebro. Si bien las dos formas en las que se presenta esta enfermedad, la bacteriana y la viral, son relativamente raras en personas mayores, ambas pueden ser fatales. Los pacientes adultos mayores con meningitis pueden no presentar la delatora tortícolis, común en personas más jóvenes. Sus síntomas, muchas veces, incluyen confusión y pérdida de la conciencia, asemejándose mucho a los de un accidente cerebrovascular.

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