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Suicidio asistido

Cuando realmente deseas morir

¿Tienen los enfermos terminales el derecho a precipitar su propia muerte?

Randy Niedzielski, administrador de propiedades inmobiliarias de Lynnwood, Washington, murió de cáncer cerebral hace dos años. Durante los últimos meses de enfermedad, padeció dolores muy severos. Soportó contracciones musculares, no podía controlar brazos ni piernas, desarrolló diplopía  o visión doble, sufrió incontinencia y no cesaba de babear.

Su esposa, Nancy, cuenta que también padecía una gran ansiedad, ya que sabía que su estado sólo empeoraría.

Niedzielski quería mudarse al vecino estado de Oregón, el único estado del país donde podía obtener, de manera legal, una prescripción para poner fin a su vida, pero no alcanzó a establecer residencia en ese lugar.

Pronto, los votantes de Washington decidirán si darán o no a los pacientes con enfermedades terminales, como Niedzielski, el derecho legal de obtener dosis letales de barbitúricos y acelerar su propia muerte. La iniciativa estatal de una votación por Muerte Digna, I-1000, recibió más de las 225.000 firmas de apoyo necesarias para su aprobación y, de ese modo, se habilitó su implementación para la votación de noviembre.

Si los votantes de Washington aprueban esta controversial medida en este segundo intento —el primero fracasó, en 1991, por una votación del 54% contra el 46%—, la situación podría facilitar propuestas similares en otros estados.

Los partidarios sostienen que los primeros objetivos serían los estados donde estas medidas fueron rechazadas por un estrecho margen: California, Vermont, Maine y Hawái.

Sin embargo, las encuestas muestran que el público norteamericano permanece dividido por un margen estrecho en el tema de la muerte asistida por médicos.

La legislación propuesta en Washington, muy similar a la ley de Muerte Digna, que fuera aprobada por los votantes en Oregón, permitiría a los médicos prescribir drogas letales a sus pacientes adultos, mentalmente aptos y con un pronóstico de seis meses o menos de vida.

En Oregón, las más utilizadas son el secobarbital o el pentobarbital orales. Únicamente el paciente, quien tendrá que solicitar la droga dos veces, dejando pasar al menos 15 días entre una solicitud y la otra, podrá administrársela. Se requerirán dos confirmaciones, extendidas por dos médicos en forma independiente, del pronóstico del paciente, de su aptitud mental y de la naturaleza voluntaria de la solicitud. Los médicos y farmacéuticos deberán informar a las autoridades sanitarias estatales toda vez que se realice este tipo de prescripciones.

Los defensores de esta iniciativa señalan que en Oregón, donde la ley fue promulgada en 1997, el suicidio asistido por médicos no ha tenido problemas y sigue siendo aceptada, y poco frecuente.

Desde 1998 hasta el año 2007, ha habido 341 oregonenses que han utilizado esta ley, lo que equivale a un 0,1% del total de las muertes. Un estudio del año 2000, publicado en el New England Journal of Medicine (NEJM, por sus siglas en inglés), descubrió que los médicos de Oregón concedieron aproximadamente una de cada seis solicitudes de prescripciones letales, y que una de cada diez de estas solicitudes terminó en suicidio.

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