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Mascotas terapéuticas

Un perro bien adiestrado puede ser una gran ayuda para enfermos terminales.

Perro labrador tocando la mano de su amo

— Michelle Cassel

In English | Cuando Mimi Weinsten se detuvo ante la puerta de la habitación del hospital para preguntarle al paciente si quería recibir visitas, se dio cuenta de que la señora estaba llorando. ''¿Se siente bien?'', preguntó Weinstein. ''Puedo volver más tarde''.

''No, de ninguna manera'', contestó la señora y la invitó a pasar. ''Es que estoy triste''.

Entonces, Weinsten, de 52 años, avanzó hacia la cama, acompañada de su perro, Tickles, de diez años y medio. El boxer, tranquilo y de buen carácter empezó a lamerle la mano a la señora, quien empezó a reír.

Cuando Weinstein y Tickles se fueron, todavía se estaba riendo. ''No hay mejor tratamiento que ese'', dice Weinstein, ''porque permite pasar del llanto a la risa en un nanosegundo''.

Por eso es que Weinstein y Tickles visitan a los pacientes del DHMC (Centro Médico Dartmouth-Hitchcok), en Lebanon (New Hampshire) tres veces por semana. El extenso establecimiento mantiene unos doce equipos de perro y dueño en su grupo de 600 voluntarios; entre ellos se encuentran perros más pequeños, varios labradores y el recién llegado gran danés. Los equipos de voluntarios Hug a Hound (en inglés) son todo un éxito.

"Todo lo que pueda hacer para ayudar a un ser humano a que se sienta más feliz es bueno para la salud'', dice Erin McMahon-Farnum, enfermera profesional y coordinadora de servicios en el hospital.

Motivación

La profunda experiencia personal de la propia Weinstein de cómo interactúan los perros con las personas muy enfermas le sirvió de inspiración para visitar el hospital DHMC con Tickles. A su hija, Brianna le diagnosticaron leucemia cuando era pequeña y murió hace 13 años, cuando tenía 12.

''Durante todo su tratamiento'', recuerda Weinstein, ''nuestro perro le demostró cariño a Brianna y eso la hacía sentir bien, sin riesgos ni efectos secundarios. Cuando estaba en tratamiento no podía invitar a sus amigos, ni ir a lugares públicos, ni siquiera al supermercado, pero al final de un día de tratamiento, ese perro se quedaba fielmente a sus pies. Eso me hizo pensar que era increíble que el perro sintiera algo invisible que Brianna necesitaba''.

Pruebas de los beneficios

Los equipos de voluntarios formados por mascota y dueño están encontrando nuevas oportunidades para ayudar. Por ejemplo, en las escuelas y bibliotecas, los perros son oyentes especialmente buenos para los niños con problemas para leer. Las mascotas y sus compañeros humanos también participan en trabajos terapéuticos más intensivos con pacientes de accidentes cerebrovasculares, drogadictos, niños con autismo y pacientes psiquiátricos.

A lo largo de las últimas tres décadas, los investigadores han documentado los beneficios psicológicos que aporta la interacción con animales y con los perros en particular. Han determinado que tocar a un perro amigable puede disminuir la frecuencia cardíaca, relajar los músculos y hasta bajar el nivel de hormonas que causan estrés en el torrente sanguíneo.

''Si le recetamos Prozac harán falta seis semanas para que sus efectos lleguen al máximo; con un perro, el efecto se logra después de dos o tres minutos'', dice Stanley Coren, profesor de psicología de la University of British Columbia y autor de The Modern Dog (El perro moderno). ''Eso sí es buena medicina''.

Para esto se están utilizando muchos tipos de animales domesticados. La Delta Society, uno de varios grupos nacionales que otorgan licencias a los equipos de mascota y dueño y promueven las ''actividades ayudadas por animales'', tiene gatos, pájaros, caballos y hasta llamas entre sus 10.000 equipos de voluntarios.

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