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Aspectos del diseño universal

Construir para toda la vida

Las casas con diseño universal no se diferencian tanto, ni son más caras que las demás.

Mejoras en el hogar

— Radius Images/Getty Images

Cálida, atractiva, espaciosa y llena de luz natural. Cuando Anna y Paul Whipple vieron por primera vez su vivienda en Murrieta, California, en el año 2001, se enamoraron de todas esas cualidades.

No fue hasta que se mudaron estos dos “sesentones” que supieron que esas mismas cualidades convertían a la vivienda en el lugar donde podrían vivir cómodamente el resto de sus días. Si algún día necesitaran una silla de ruedas o un andador, ello no les impediría cocinar tranquilamente, bañarse de manera segura o entrar y salir fácilmente de la casa o de cualquier habitación.

“Me enamoré de la cocina porque tiene una enorme mesada en el medio y podemos movernos fácilmente a su alrededor —afirma Ana—. El diseño de la casa es tan sutil que cuando uno entra nada le hace pensar: ’estoy en una casa para discapacitados’”.

La casa no fue diseñada únicamente para discapacitados. El diseño universal que se empleó en la vivienda de los Whipple es el tipo de diseño que organiza los artículos y el espacio de manera tal que sea beneficioso para todos, independientemente de la edad, la talla o condición física de las personas.

Si se construyen bien, las viviendas de diseño universal no se diferencian mucho ni son mucho más caras que las demás. Las entradas y pasillos más anchos, convenientemente dispuestos para las personas que necesitan sillas de ruedas, también contribuyen al sentido del espacio y facilitan el movimiento de televisores de pantallas de gran tamaño o el traslado del equipaje al automóvil. Las cocinas con alacenas de diferentes alturas son muy cómodas tanto para los adultos como para los niños. Y aquéllos con movilidad reducida pueden visitar a la familia y permanecer más tiempo en este tipo de viviendas, porque tienen acceso fácil y seguro a baños y otras instalaciones de la casa.

“El diseño que hice para personas con necesidades particulares terminó siendo un proyecto ergonómico, bueno para todos —afirma Susan Mack, la terapeuta ocupacional que cooperó con el arquitecto en el diseño de la vivienda de los Whipple—. El 88 por ciento de mis compradores son personas normales que, simplemente, adoran los espacios abiertos y la ergonomía”.

Mack, con su compañía asesora Homes for Easy Living Universal Design Consultants, en California, y Greg G. Bucilla III, de Bucilla Group Architecture, en Irvine, California, han complacido a muchas personas con su diseño, además de la familia Whipple. En el 2001 ganaron el Premio de Oro en la categoría Envejecer en su propio hogar, en el concurso Best of Seniors’ Housing Design Awards de la National Association of Home Builders. Mack volvió a ganar el premio en el año 2004 por una vivienda en la que colaboró para Jerry McClain Company de Newark, Ohio.

Muy a pesar de sus ventajas, el diseño universal todavía no se ha puesto de moda para la generación nacida inmediatamente después de la Segunda Guerra Mundial, los "baby boomers". Y cuando se trata de los hispanos de esa generación, “la gente está perdiendo el tren”, afirma James Johnson, profesor estudioso de las tendencias demográficas de la Facultad de Economía Kenan-Flagler, de la Universidad de Carolina del Norte, en Chapel Hill. El concepto de hogares vacíos no goza de mucha popularidad entre los hispanos.

Para los hispanos es muy importante que existan viviendas cuyo diseño permita que varias generaciones puedan vivir juntas cómodamente. “El deseo de mantener el contacto cercano, tanto físico como emocional, con toda la familia es la característica distintiva de las familias hispanas”, dice Johnson.

Expertos afirman que la mayoría de las personas pertenecientes a la generación nacida después de la Segunda Guerra Mundial desean quedarse en su propia vivienda por el resto de sus días, si bien se muestran renuentes a realizar las modificaciones necesarias. “Existe el estigma de que de algún modo se le va a dar a la casa una apariencia institucional”, destaca Vince Butler, remodelador de Clifton, Virginia, e instructor de Especialistas Calificados del programa Envejecer en su Propio Hogar (CAPS).

Mack y otros 500 profesionales del diseño, remodeladores de viviendas y constructores —los cuales obtuvieron la capacitación CAPS durante un programa de la Asociación Nacional de Constructores de Vivienda desarrollado junto con AARP— esperan cambiar dicho concepto.

Aparentemente, muchas de las personas de la generación recientemente mencionada no desean pensar en la posibilidad del deterioro de la salud que acompaña el envejecimiento. “Allá afuera hay una actitud... que se denomina negación —afirma Greg Miedema, de Dakota Builders, con sede en Tucson, Arizona—. Ellos dirán: ‘Bueno, suena interesante para los que lo necesitan, o sea, mis padres; pero yo no lo necesito’”.

Sin embargo, existen grandes posibilidades de que las personas que deseen permanecer en la misma casa la mayor cantidad de tiempo posible terminen necesitando elementos de diseño universal. Podrían necesitarlo incluso antes si un accidente ocurriese o si un padre en edad avanzada se mudara allí. Ése es el instante en que la mayoría de los familiares de las personas de edad avanzada llaman desesperadamente a los contratistas CAPS para que realicen adaptaciones en sus hogares.

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