Las bicicletas no son solamente para niños

El grupo de ciclistas constituido por adultos mayores le da a los pedales con el fin de mejorar su salud, desplazarse y divertirse.

Niña anda en bicicleta con los abuelos

Manejar bicicleta es una actividad que favorece la integración. — iStock

In English | Según han declarado The New York Times, CNN Money y The Economist, "El ciclismo es el nuevo golf" (en inglés); así describen cómo los paseos en bicicleta están reemplazando las horas de golf como una de las actividades preferidas para mantener las redes de contactos profesionales. Además, cada vez hay más pruebas de que en los años por venir el grupo de los adultos mayores y las personas jubiladas podría reemplazar los manubrios de la bici por los palos de golf. 

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Los ciclistas de 50 años o mayores pedalearon, en 830 millones de paseos en bicicleta, aproximadamente unas 2.6 miles de millones (2.6 billion) de millas en el 2009 (las cifras más recientes disponibles), según la encuesta National Household Travel Survey (en inglés) sobre los medios de transporte utilizados en el país, realizada por el Departamento de Transporte de EE.UU. Esto representa un gran aumento en comparación con el año 1995, en el que las personas en ese grupo etario cubrieron menos de 400 millones de millas en 175 millones de paseos en bicicleta. En el 2009, solamente los ciclistas de 70 a 79 años hicieron 147 millones de paseos; aquellos de 80 años o mayores realizaron 13 millones de paseos en bicicleta.

"En el ciclismo, el mayor aumento que estamos notando es entre las personas de mayor edad", dice Martha Roskowski, de la organización nacional PeopleForBikes.

Según una encuesta publicada en marzo por PeopleForBikes, el 19% de las personas de 55 años o más montaron en bicicleta el año pasado, al igual que el 27% de las personas de 45 a 54 años y el 34% de todas las personas mayores de dos años.

Un 17% de adultos mayores informa pasear en bicicleta como una actividad recreativa, un 7% utiliza sus bicicletas para desplazarse y un 5% informa utilizarlas tanto para divertirse como para desplazarse. Sorprendentemente, según los resultados de la encuesta, los ciclistas de 55 años o más pasean por calles y senderos con mayor frecuencia que cualquier otro grupo de personas adultas: un 42% informa montar bicicleta más de 25 días al año. De hecho, los hombres andan en bicicleta más frecuentemente después de los 65 años que antes de alcanzar dicha edad, según un informe de investigación de mercado. 

¿Por qué manejar bicicleta?

Los estadounidenses mayores manejan bicicleta para mejorar su salud, hacer diligencias, mantenerse jóvenes, animar sus vidas sociales, ahorrar dinero en el transporte y divertirse, dice Gil Peñalosa, fundador de 8-80 Cities, un grupo internacional que ayuda a las comunidades a que sirvan mejor a las personas de todas las edades. "Si es bueno para alguien de 8 años y alguien de 80, es bueno para todos", dice él, "hasta para las personas de 100 años".

Peñalosa, quien a los 58 años va en bicicleta a su trabajo en Toronto todo el año, nos explica: "Al aumentar sus opciones de movilidad y disminuir el aislamiento que sienten algunos adultos mayores, el ciclismo los ayuda a envejecer en un mismo lugar". (En el vídeo más abajo puedes ver una entrevista con Peñalosa).

"Se notan grandes diferencias entre las personas de 65 o 75 años ahora y las de hace una generación", observa Phineas Baxandall, analista principal de política en el U.S. Public Interest Group (Grupo de Investigación de Interés Público de EE.UU.). "Ya no pasan el tiempo mirando sus colecciones de estampillas sino que andan más en la calle".

Baxandall, que sigue las tendencias del transporte, estaba estudiando la disminución de conductores entre la generación del milenio cuando notó un leve aumento de conductores entre los "baby boomers" mayores, en comparación con las generaciones anteriores a la misma edad. "Pero montan en bicicleta y caminan más también", nota él. "Los 'boomers' tienen intenciones de mantener sus licencias de conducir y también sus bicicletas. Desean tener más opciones de movilidad y divertirse más en sus años dorados".

A fin de cuentas, los "baby boomers" iniciaron el auge de las bicicletas en los años 1970, y muchos de ellos siguieron pedaleando. De hecho, según investigaciones del AARP Public Policy Institute (Instituto de Política Pública de AARP) realizadas por Jana Lynott, especialista en transporte, los "boomers" casi doblaron sus paseos en bicicleta entre el 2001 y el 2009 —aunque todavía representan un pequeño porcentaje del total de los viajes—. 

El poder positivo de pedalear

Hay cada vez más pruebas que la actividad física en moderación, tal como montar en bicicleta, puede evitar muchas enfermedades —como diabetes, alzhéimer, enfermedades cardiovasculares, presión arterial alta y el cáncer de colon— en personas de todas las edades por, como mínimo, un 40%.

Según el American College of Sports Medicine (ACSM, Colegio Estadounidense de Medicina Deportiva), la falta de actividad física expone a las personas a un mayor riesgo de muerte que el tabaquismo, la obesidad, el colesterol alto o la presión arterial alta. Las personas activas de 80 años tienen un menor riesgo de muerte que las inactivas de 60, informa la iniciativa de ACSM Exercise is Medicine (El ejercicio es medicina).

Parece que pasear en bicicleta realmente mantiene más jóvenes a las personas.

"Las personas mayores activas se parecen fisiológicamente a las personas mucho más jóvenes", informa The New York Times, acerca de un reciente estudio británico de ciclistas recreacionales de 55 a 79 años. "Estos hallazgos sugieren que muchas de nuestras expectativas sobre la inevitabilidad del declive físico con los años podrían no ser correctas y que la manera en que envejecemos depende, en gran parte, de nosotros mismos…. Como grupo, hasta los ciclistas de mayor edad gozaban de niveles de equilibrio, reflejos, salud metabólica y la capacidad de memoria de personas más jóvenes".

Todas estas investigaciones médicas han motivado a los U.S. Centers for Disease Control and Prevention (CDC, Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU.) a recomendar 150 minutos a la semana (30 minutos al día por cinco días) de ejercicio físico moderado para todas las personas adultas. Esto significa actividades tales como montar en bicicleta, caminar, cuidar jardines, trotar, bailar, nadar y participar en equipos de deportes.

También, según investigaciones llevadas a cabo por los U.S. National Institutes of Health (NIH, Institutos Nacionales de Salud de EE.UU.), la actividad física, realizada con regularidad, es tan eficaz en el tratamiento de la depresión como el medicamento Prozac. En un estudio de residentes de hogares para adultos mayores se observó una disminución significativa en la depresión de aquellos que participaron en un programa de ejercicios terapéuticos en bicicletas, en comparación con los que no participaron en dicho programa.

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Video Destacado

Vía RecreActiva, un programa semanal de calles abiertas en Guadalajara, México, y escucha a Gil Peñalosa, padre de la Ciclovía de Bogotá y fundador de 8-80 Cities.

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