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Con amor y sin culpa

La investigadora Verónica Cárdenas lo ha escuchado una y otra vez: "No, no estoy tensa, no siento estrés".

Sin embargo, la química del cuerpo cuenta otra historia. Los niveles de cortisol, hormona relacionada con el estrés que se encuentra en la saliva, "son altos, por lo general, en las personas que prestan cuidado", sostiene Cárdenas. Eso no debiera sorprender, dado que los participantes en el estudio de Cárdenas tienen a su cargo una de las tareas más tensas: prestan cuidado a seres queridos que no pueden cuidarse a sí mismos.

A pesar de la separación de las familias por la distancia y aunque hay más mujeres en la fuerza laboral, la mayor parte del cuidado a adultos mayores sigue siendo prestado por las familias, no por instituciones. Además, comparativamente, es menos probable los hispanos internen a un miembro de su familia en un hogar de cuidado. En aproximadamente el 30 por ciento de los hogares hispanos se presta cuidado informal a un pariente o amigo. Lo típico es que la principal prestadora de cuidado sea una mujer de 40 años que, en más de la mitad de los casos, también está a cargo de un menor de 18.

Cárdenas estudia a los hispanos que prestan cuidado, como parte del Programa de asistencia a personas hispanas que prestan cuidado (Latino Caregiver Assistance Program), que es un proyecto Sistema de atención de salud de Palo Alto, de la Administración para veteranos (Veteran's Administration Palo Alto Health Care System) y la Escuela de medicina de Stanford University. El objetivo del programa, financiado por el Instituto nacional sobre el envejecimiento (National Institute on Aging), es encontrar maneras de ayudar a los hispanos que prestan cuidado a lidiar con la tensión o estrés.

Uno de los retos del estudio consiste en encontrar participantes dispuestos a admitir que están abrumados por la situación, dice Cárdenas. Es menos probable que los hispanos se quejen de tensión, aún cuando, sin duda, lo están sufriendo. "Si se quejan, les invade un sentimiento de culpa".

Muchos describen el trabajo como prestadores de cuidado como una bendición, algo que se sienten felices de hacer a favor de un ser querido. Sin embargo, esta tarea de siete días a la semana y 24 horas al día puede agotar al más afectuoso, dedicado y eficaz de todos los que prestan cuidado. Además, cuando personas tan esforzadas empiezan a sufrir el inevitable agotamiento, se sienten fracasadas y culpables, dice Cárdenas. El sentimiento de culpa los hace sufrir en silencio.

Quienes prestan cuidado y renuncian constantemente a satisfacer sus propias necesidades, están expuestos a mayor riesgo de sufrir problemas psicológicos y físicos. Un estudio, realizado en 1999, reveló que los cónyuges que se imponen tareas de cuidado muy exigentes mueren antes que los adultos mayores que no prestan cuidado. Según otro estudio, de 46 a 59 por ciento de los que prestan cuidado sufren estrés o tensión de carácter clínico.

Sin embargo, el que presta cuidado no es la única persona en riesgo. Las personas que se desgastan demasiado tienen mayores probabilidades de descargar su frustración en sus seres queridos más frágiles. "En algunas ocasiones [el agotamiento] continúa hasta que la persona queda tan incapacitada que no es capaz de continuar", dice Rita Hargrave, M.D., profesora asistente de psiquiatría clínica de la Universidad de California en Davis y coordinadora de la Red de cuidado para adultos mayores de minorías étnicas (Ethnic Elders Care Network).

Los que prestan cuidado necesitan ayuda para mejorar la calidad de sus propias vidas, así como la de sus seres queridos. La ayuda está disponible en la actualidad a través de cuidado de relevo, talleres para el control del estrés y programas de información y orientación.

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