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Lo que podemos esperar en el 2015 en el área de investigación de la salud cerebral

Estate atento a una variedad de adelantos biomédicos en un año histórico.

Grafico de un cerebro - Investigación sobre la salud cerebral

Los dispositivos para la estimulación cerebral se están probando no solo para tratar y prevenir la enfermedad de Alzheimer sino también para mejorar la cognición en personas sin demencia. — Foto: PM Images/Getty Images

In English l La ciencia se mueve tan rápidamente que no podemos anticipar hoy día los adelantos biomédicos que podrían publicarse el año que viene. Pero mantente atento a estos que publicamos a continuación.

Mira también: La importancia del sueño para mantener la mente aguda.


El cerebro humano

Hace unos meses, los National Institutes of Health (NIH, Institutos Nacionales de la Salud) otorgaron sus primeros premios a investigaciones por lo que se ha llamado el próximo lanzamiento estadounidense de una nave a la luna: la iniciativa Brain Research through Advancing Innovative Neurotechnologies (BRAIN, Investigación sobre el funcionamiento del cerebro a través de la promoción de neurotecnologías innovadoras), o iniciativa BRAIN. Los investigadores desarrollarán tecnologías innovadoras para capturar imágenes dinámicas que revelan cómo las células y circuitos complejos del cerebro interaccionan a la velocidad de los pensamientos. Entonces, trabajaremos para transformar cómo diagnosticamos una amplia variedad de enfermedades, incluidos la depresión, los derrames cerebrales y las enfermedades de Parkinson y Alzheimer.

El cáncer

Entre las estrategias más prometedoras utilizadas por nuevos tratamientos se encuentra la medicina personalizada, o medicina de precisión. Los médicos que practican este enfoque analizan el cianotipo genético del tumor del paciente y utilizan esa información para elegir la terapia dirigida con la mayor probabilidad de ser eficaz para ese paciente en particular.  Las estrategias personalizadas ya se están usando para tratar ciertos tipos de cáncer —y espero plenamente que la variedad de dichas estrategias siga aumentando—. Otra área con un potencial tremendo es la inmunoterapia en el tratamiento del cáncer. Los investigadores combaten la enfermedad a través del sistema inmunológico del paciente —manipulan células inmunológicas claves en formas que en esencia las convierten en "guerreros ninja" diminutos que luchan contra el tumor—.

Nuevas vacunas

Los NIH, reaccionando ante el brote devastador de ébola en África Occidental, recientemente iniciaron pruebas de urgencia en humanos de dos vacunas diseñadas para proteger contra el ébola. Si esos ensayos clínicos tienen éxito, puedes esperar muchas más noticias sobre ellos en los próximos meses. Los investigadores también están haciendo uso de los nuevos conocimientos acerca de la estructura de los virus para mejorar las vacunas contra algunas enfermedades infecciosas comunes, incluso la gripe. Se están llevando a cabo ensayos clínicos en humanos para una vacuna universal contra la gripe que esperamos será eficaz contra prácticamente todas las cepas del virus de la influenza. ¿Qué tiene esto de especial? Cuando tengamos dicha vacuna, quizás para fines de esta década, estaremos mucho mejor protegidos contra las cepas de gripes pandémicas letales que ocasionalmente se propagan por el mundo. Y no tendremos que vacunarnos contra la gripe todos los años.

Francis Collins es el director de los NIH.


MÁS SOBRE LA SALUD DEL CEREBRO

Nuevas opiniones respecto a la enfermedad de Alzheimer

Los índices de la enfermedad de Alzheimer en Estados Unidos no están aumentando tan rápidamente como antes, posiblemente porque las personas están manteniendo la presión arterial y el colesterol bajo control —dos medidas para mantener la salud del corazón que podrían a la vez ser buenas para el cerebro—.

La prevención es clave. Media docena de ensayos clínicos se están llevando a cabo para comprobar si los cambios en el estilo de vida que son buenos para el corazón —tales como ejercitarse y seguir una dieta mediterránea— pueden prevenir o retrasar la enfermedad de Alzheimer.

La estimulación del cerebro funciona. Muchos tipos de dispositivos para la estimulación cerebral se están probando no solo para tratar y prevenir la enfermedad de Alzheimer sino también para mejorar la cognición en personas sin demencia. Algunos de estos dispositivos se implantan en el cerebro y otros se usan externamente como una cinta para la cabeza.

Comienza a caminar. Según investigaciones, caminar es tan eficaz como correr para mantener el cerebro saludable, dado que aumenta el flujo sanguíneo en los centros de la memoria.

P. Murali Doraiswamy es director del programa de trastornos neurocognitivos en Duke University y coautor de The Alzheimer's Action Plan.

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