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¿Es la risa el mejor remedio para la demencia?

El yoga de la risa puede ayudar a los pacientes con Alzheimer.

In English | ¿Reímos porque estamos contentos, o estamos contentos porque reímos? Cada semana, Erika Ruiz, instructora de yoga, hace ejercicio con 50 personas diagnosticadas con demencia y sus prestadores de cuidados en un centro de Easter Seals en Miami en el que es voluntaria. No arquean sus espaldas, ni se tocan los pies o se cruzan los tobillos detrás de la nuca. En cambio, dan palmadas, respiran, y se ríen, nada más.

Ataques de risa sin la gracia de un chiste. Carcajadas sin burradas. Así es el yoga de la risa, un movimiento que comenzó con cinco practicantes en un parque de Mumbai y hoy se practica en más de 6.000 lugares en 60 países. "La risa es contagiosa, por eso puedo incluir tanto a las personas con demencia como a sus prestadores de cuidados", dice Ruiz, de 46 años, directora de actividades en el Santovenia Adult Day Care Center, un centro diurno para el cuidado de adultos mayores en Miami, donde en el año 2007 empezó a dar la clase."Se ríen juntos, y la risa establece vínculos entre los seres queridos".

El yoga de la risa (en inglés) nació en 1995, cuando el médico Madan Kataria convenció a cuatro amigos a que lo acompañaran en un parque de Mumbai, como parte de su investigación acerca de los efectos positivos de la risa sobre la salud. Contaron chistes, se rieron, y luego se marcharon. Al poco tiempo, el club de risa contaba con aproximadamente 50 socios. Eventualmente, agotaron los chistes, pero Kataria, al revisar sus notas, dio con la teoría del yoga de la risa.

"Nuestros cuerpos no pueden diferenciar entre la risa fingida y la genuina", concluyó. En otras palabras, es tan saludable reír por el hecho de reír como reír a causa de un chiste, y la risa forzada pronto se convierte en una verdadera dicha. "No se necesita el sentido del humor para reír", dice Ruiz, que practicaba la terapia de tambores con los pacientes con demencia cuando un amigo en Facebook le comentó del yoga de la risa. Cargar con la risa es más fácil que cargar con tambores, decidió Ruiz, y viajó a Chicago para capacitarse bajo Kataria y convertirse en instructora acreditada. "La idea básica consiste en dar palmadas, respirar y reír", nos explica. "El movimiento crea emoción". Una mañana reciente, se paró frente a su clase en el salón comunitario del centro de Easter Seals, luciendo un botón de colores con el lema "Damos la sonrisa extra". "Uno, dos; ¡uno, dos, tres!" empiezan, llevando el ritmo con palmadas. Luego, "Je, je, ¡ja, ja, ja!" "Expulsen todo el aire de sus pulmones", les dice. "Imaginen estar oliendo una flor". Acercan flores imaginarias a sus narices y respiran profundamente. "¡Muy bien, muy bien! Ahora, risa de corazón".Colocan las manos sobre sus corazones y ríen. "Ahora, más risa, ¡nada nos importa!". Alzan las manos y ríen aún más.
Sólo una señora mayor se queda callada y apartada. Los demás ríen, y mientras más ríen, más alta y auténtica su risa.

Entre las que más fuerte ríe se encuentra Zoila María Mena, de 78 años, una clienta de Miami. "Me proporciona una felicidad interna", dice, todavía risueña después del ejercicio. "Es excelente sentirse feliz pues no son muchos los que pueden hacernos felices. Es bueno para mí".

Nena Bravo, de 68 años, que reside en Coral Gables, hace los ejercicios de risa con su esposo Edgar, de 72 años, un cliente de Easter Seals.
"También es bueno para los prestadores de cuidados de personas con demencia", dice Bravo. "Los pacientes con alzhéimer viven en el presente, por lo tanto, cuando se ríen, se puede notar que en ese momento están contentos".

El yoga de la risa no es una cura. A medida que Ruiz trabaja con grupos de personas en etapas más avanzadas de demencia, la reacción —y la risa— disminuyen. Pero los profesionales de Easter Seals especializados en discapacidades no pierden el entusiasmo.

"La primera vez que oí hablar del programa, pensé que era una tontería", reconoce Ángela Aracena, directora de servicios de cuidados diurnos para adultos del centro. "Pero cuando lo vi, me di cuenta que tiene sentido. La risa aumenta la cantidad de oxígeno en el cuerpo y estimula el movimiento, la estabilidad y el equilibrio. Libera las endorfinas que nos hacen sentir bien y fortalecen el sistema inmunológico". Para Ruiz, que es voluntaria en varios centros para adultos mayores en Miami, el mensaje es muy sencillo: "Me tomo la risa en serio".

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