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En contra de los pronósticos: pacientes de cáncer atípicos

Algunos pacientes viven por años después de que se les recomiende poner sus asuntos en orden. Aquí relatamos cómo algunos de ellos lo lograron.

Valerie Harper

"Estoy viva porque mi esposo y médicos dijeron: 'Vamos a no darnos por vencidos. Trataremos todo lo posible'". — Valerie Harper — Kwaku Alston

In English | En enero, la actriz Valerie Harper, de 76 años, recibió una de las mejores críticas de su vida: los oncólogos encontraron una "mejora continua" del cáncer raro con el que la habían diagnosticado en el año 2013, muy diferente al pronóstico inicial en el que se estimaba que solo le quedaban tres meses de vida.

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Harper forma parte de un grupo exclusivo: sobrevivientes de cáncer de grado avanzado a largo plazo que vencieron enormes probabilidades en su contra. Durante décadas, la ciencia médica ha ignorado a estos presuntos pacientes atípicos, pero ahora los investigadores en busca de pistas para explicar su longevidad fenomenal les están prestando una atención seria.

En los National Institutes of Health (NIH, Institutos Nacionales de la Salud), los científicos están reuniendo casos de pacientes atípicos como parte de su estudio de "Respondedores excepcionales", y están examinando tejidos de tumores para ver si pueden detectar diferencias al nivel molecular que podrían ayudar a identificar terapias para cánceres específicos. En la University of California, Berkeley, un investigador ha entrevistado a 250 sobrevivientes a largo plazo de cáncer en estadio avanzado que tiempo después entraron en remisión completa o parcial. Y en el MD Anderson Cancer Center de la University of Texas, los médicos están explorando el efecto que pueden tener los factores de vida tales como el ejercicio, el manejo del estrés y tener un sólido sistema de apoyo, entre otros, en la longevidad inusual.

Poco a poco, los investigadores están profundizando en el misterio de por qué algunos pacientes de cáncer responden bien a los tratamientos y cambios en su estilo de vida, y otros no.

"En el pasado, no hemos tenido los recursos para estudiar por qué estos pacientes responden tan increíblemente bien", dice el oncólogo William Hahn, director de Oncología Celular y Molecular del Dana-Farber Cancer Institute en Boston. Lo que es diferente ahora, dice él, es que las nuevas tecnologías les permiten a los médicos analizar el genoma de un tumor "y descubrir por qué estos pacientes responden" tan bien a ciertos medicamentos.

El próximo paso, agrega el Dr. Robert Diasio, director del Mayo Clinic Cancer Center, "es aprender de estos respondedores excepcionales e identificar biomarcadores que podrían ser de ayuda en la preevaluación de pacientes". Aquellos con los mismos biomarcadores podrían entonces ser tratados con los mismos medicamentos.

Dos personas abrazándose - Paciente de cáncer

"Si lucho contra esta enfermedad con todo lo que tengo, entonces sí tengo la posibilidad de vencerla". — John Whitley — Michael Rubenstein

Pero a los investigadores todavía les queda mucho por aprender antes de poder comprender todos los factores que afectan la recuperación de cada paciente. Considera, por ejemplo, el caso de John Whitley, que recibió un diagnóstico de cáncer de páncreas en estadio IV en julio del 2011, con un pronóstico de menos de un año de vida. El cáncer se había propagado hasta el hígado, donde los médicos habían encontrado un tumor inoperable de dos centímetros.

Resuelto a vencer los pronósticos, participó en un ensayo clínico además de someterse al régimen tradicional de quimioterapia. Algunos participantes recibieron un medicamento experimental, mientras que otros recibieron un placebo. "Todas las tardes me sentaba en mi pequeño apartamento en un ático y me tomaba este medicamento, y me decía a mí mismo, 'Este es un medicamento milagroso que me va a salvar la vida'".

Ese septiembre, su oncólogo lo llamó, estupefacto: las pruebas mostraban que su tumor había desaparecido. Más tarde, Whitley supo que su recuperación milagrosa no se debía al medicamento experimental: había recibido el placebo. Hoy en día, casi cinco años después de su diagnóstico, Whitley está libre de la enfermedad. Él asesora a otras personas a través de PanCan.org, el sitio web donde inicialmente supo de otros sobrevivientes de esta enfermedad, y lucha en defensa de fondos adicionales para el cuarto cáncer más mortal, que recibe solo el 2% de los fondos federales para las investigaciones.

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