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6 cosas que necesitas saber sobre el virus del Zika este verano

Los riesgos que presenta para los adultos mayores, los mejores protectores solares en el mercado y más.

Lo que debes saber sobbre el virus del zika

Getty Images

Protégete contra el virus del Zika este verano.

In English | El virus del Zika existe. Y da miedo.

El virus se ha relacionado con todo tipo de terribles enfermedades en los países donde es prevalente, incluidos defectos crueles de nacimiento y una enfermedad potencialmente paralizante entre los adultos. Un reconocido panel de más de 225 expertos médicos hasta ha sugerido aplazar o cambiar la ubicación de los Juegos Olímpicos de agosto a otro lugar fuera de Río de Janeiro —un semillero del virus— por esta razón.

Pero todavía queda mucho por conocer: ¿Cruzará el virus del Zika la frontera con Estados Unidos? Si cruza la frontera, ¿cuán grave será el problema? ¿Cómo afectará a los adultos mayores?

La historia completa del virus del Zika todavía está por revelarse. Por ahora, esto es lo que necesitas saber.

¿Dónde se encuentra?

La Organización Mundial de la Salud advierte que la enfermedad se está "propagando vertiginosamente", y hasta la fecha se ha documentado en 60 países y territorios, la mayoría de los cuales son países del Caribe, América del Sur y América Central. En la actualidad existen 691 casos (y siguen sumándose) de infecciones por el virus del Zika en Estados Unidos, pero la mayoría de estas víctimas se infectaron mientras viajaban fuera de Estados Unidos continental.

Aun así, "anticipamos que habrá algunos casos por transmisión del virus en Estados Unidos", dice Steven Lawrence, médico en medicina interna y especialista en enfermedades infecciosas en la Facultad de Medicina de Washington University en St. Louis.

Si el virus del Zika logra cruzar la frontera, la población de los estados del sureste, especialmente a lo largo de la Costa del Golfo, corre el mayor riesgo. Un estudio pronostica que las ciudades estadounidenses con la mayor probabilidad de atraer a los mosquitos responsables por la transmisión del virus del Zika son: Miami, Orlando, Savannah, Georgia y Charleston, Carolina del Sur.

¿Qué tan perjudicial es?

Los expertos temen el efecto que surte el virus del Zika en los embarazos, dado que el virus se ha relacionado con la microcefalia, un trastorno en el que los niños nacen con cabezas más pequeñas de lo normal y un desarrollo incompleto del cerebro.

Por eso, es importante que las personas que estén embarazadas o planificando un embarazo eviten viajar a las regiones infectadas por el virus del Zika. (Puedes ver la lista completa aquí). Como también se han conocido casos por transmisión sexual, utiliza preservativos o evita las relaciones sexuales después de viajar a las partes del mundo donde el virus se ha presentado.

"[El virus del Zika] es una preocupación enorme de salud pública en ciertas poblaciones", dice Lawrence.

El virus del Zika también se ha relacionado con casos del síndrome de Guillain-Barré, un trastorno raro que hace que el organismo ataque su propio sistema nervioso, provocando debilidad y en algunos casos, la parálisis.

Un investigador informó a Reuters que según sus investigaciones del síndrome de Guillain-Barré, el trastorno neurológico es más prevalente en los adultos mayores infectados por el virus del Zika. Aun así, el riesgo de desarrollar el síndrome de Guillain-Barré es bajo. Un estudio publicado en el 2016 en la revista médica Lancet estima que la incidencia general de la enfermedad es de unos 24 casos por cada 100,000 infecciones del virus del Zika.

El temor a los efectos todavía no conocidos sobre la salud también está causando consternación. Los médicos y científicos que están instando el cambio de ubicación de los Juegos Olímpicos a un lugar fuera de Brasil afirman que los estudios han demostrado que el virus es "neurotrófico y provoca la muerte de las células", por lo que es "posible desde el punto de vista biológico que existan otras lesiones neurológicas por descubrir, como las existen para virus similares (por ejemplo, el dengue)".

¿Qué pasa si tienes un sistema inmunológico débil?

Las personas con sistemas inmunológicos comprometidos pueden correr un riesgo mayor, dice Richard Kuhn, director del Instituto de Purdue para la Inflamación, Inmunología y Enfermedades Infecciosas. Y esto no promete nada bueno para los adultos mayores.

"Con cualquier tipo de infección viral, una vez pasados los 60 años, el sistema inmunológico no es tan robusto", dice Kuhn.

Sin embargo, un 80% de las personas infectadas por el virus no presentan síntomas; y los que sí los presentan se quejan de una fiebre ligera, sarpullido y dolor en las articulaciones que dura menos de una semana, según los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades) de EE.UU.

Si tienes un sistema inmunológico débil y te preocupa la posibilidad de contraer el virus del Zika, consulta con tu médico.

¿Cómo puedes reducir el riesgo?

Como no existen vacunas para la prevención de la enfermedad ni medicamentos para tratarla, concéntrate en las estrategias preventivas.

Los CDC recomiendan utilizar repelentes para insectos certificados por la Agencia de Protección Ambiental (EPA) que incluyan por lo menos uno de estos ingredientes activos: el DEET, la picaridina, IR3535 o p-mentano-3,8-diol, el ingrediente activo en el aceite de eucalipto limón. (Consumer Reports publicó una lista de los mejores repelentes para insectos (en inglés) para ayudar a proteger contra el virus del Zika). Consumer Reports también advierte que se deben evitar los repelentes con más de un 30% de DEET y no se deben utilizar en absoluto en los bebes menores de 2 meses.

Recuerda aplicarte protector solar antes del repelente para insectos para lograr la máxima eficacia. Sigue las instrucciones de la etiqueta para volver a aplicarlo.

¿Cómo puedes mantener seguros a tus hijos y nietos?

El verano no es solo la temporada de mosquitos; también es cuando los hijos y los nietos vienen de visita y constantemente entran y salen de la casa.

Mantener prendido el aire acondicionado y utilizar mosquiteros para evitar que entren los mosquitos cuando las ventanas estén abiertas reduce el riesgo, dice Marc Fisher, epidemiólogo médico de la División de Enfermedades Infecciosas Transmitidas por Vectores de los CDC.

¿Cómo afecta el virus tus planes de viaje?

Si piensas viajar a una región donde la transmisión del virus del Zika se ha documentado, no es necesario cambiar tus planes a no ser que seas una mujer embarazada o planificando un embarazo, dice J. David Beckham, médico en medicina interna y profesor adjunto de medicina y enfermedades infecciosas en la Facultad de Medicina de la University of Colorado.

Fischer recomienda el uso de los repelentes para mosquitos, vestirse con pantalones ligeros y camisas de mangas largas, y hospedarse en lugares con aire acondicionado y mosquiteros en las ventanas (o dormir bajo un mosquitero).

Beckham señala que "es bastante eficaz" emplear tácticas para evitar los mosquitos al viajar, tales como llevar puesta ropa impregnada con permetrina y utilizar repelentes para insectos con DEET.

Jodi Helmer escribe frecuentemente sobre temas de salud para AARP.

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