Científicos avalan tres estrategias para prevenir la demencia

Hay que hacer ejercicios, estimular el cerebro y controlar la hipertensión.

Dos mujeres corriendo por la orilla de la playa

— Rob and Julia Campbell/Stocksy

En un informe histórico (en inglés), científicos han avalado tres estrategias para prevenir la demencia y el deterioro cognitivo asociados con el envejecimiento normal: ser físicamente activos, estimular al cerebro, y controlar la hipertensión.

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Esta es la primera vez que expertos convocados por las National Academies of Sciences, Engineering and Medicine (NAS) consideran evidencia científica lo suficientemente fuerte como para sugerir que es posible prevenir la demencia y el deterioro cognitivo relacionado con la edad.

Hace siete años, en otro informe (en inglés) publicado por la Agency for Healthcare Research and Quality, científicos dijeron que no podían recomendar ninguna intervención para prevenir o frenar el deterioro cognitivo, porque la ciencia de vanguardia en ese momento no ofrecía suficiente apoyo.

Ahora hay un conjunto de investigaciones considerablemente más grande. Y aunque los hallazgos aún están lejos de ser definitivos, "encontramos evidencia alentadora que apoya el valor de varias intervenciones", dijo Story Landis, vicepresidenta del panel de 17 miembros que preparó el informe y directora emérita del National Institute of Neurological Disorders and Stroke.

Eso no significa que estas estrategias protegen ciento por ciento la salud del cerebro. "Usted puede hacer todo bien y aún padecer demencia más tarde en la vida", dijo Kenneth Langa, miembro del panel y profesor de medicina interna, gerontología y gestión de la salud en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Michigan.

Tampoco significa que éstas son los únicos parámetros prometedores. También es importante controlar la depresión, la diabetes y el colesterol alto, participar en actividades sociales, dormir adecuadamente, mantener una dieta saludable, e ingerir suficiente vitamina B12 y ácido fólico, aunque se necesita más investigación antes de que estas estrategias puedan ser formalmente recomendadas, según el informe de las NAS.

Tomar acciones sobre los factores de estilo de vida que aumentan el riesgo de deterioro cognitivo podría ayudar a prevenir más de un tercio de los casos de demencia en todo el mundo, de acuerdo con otro análisis publicado en The Lancet.

El panel de las NAS propuso que sus conclusiones fueran compartidas con el público y los médicos, y enfatizó en la necesidad de generar una campaña de salud pública, y promover nuevas investigaciones.

A continuación, se presentan las ideas del informe, basadas en entrevistas con miembros del panel y otros expertos:

Las estrategias funcionan en algunos casos, no en todos

A medida que la gente envejece, el procesamiento mental se vuelve más lento y la memoria se vuelve menos confiable, una condición normal conocida como deterioro cognitivo relacionado con la edad.

Dos de las estrategias recomendadas en el informe de la NAS -entrenamiento del cerebro y actividad física- parecen tener el potencial de retrasar este tipo de deterioro. Pero no hay pruebas de que puedan prevenir la demencia o deterioro cognitivo leve, una condición intermedia que a veces es el primer paso hacia la demencia.

Controlar la presión arterial alta es la única estrategia que tendría el potencial para prevenir o retrasar la aparición de la enfermedad de Alzheimer. Pero no se demostró que tuviera un impacto en el deterioro cognitivo relacionado con la edad.

Según Ronald Petersen, miembro del panel de las NAS y director del Centro de Investigación del Alzheimer de la Clínica Mayo, una vez que se detectan los signos distintivos de la condición -particularmente las placas beta amiloides y los nudos llamados “tau” en el cerebro- algunas intervenciones podrían ya no ser efectivas.

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