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Desafíos

El impacto doloroso de los costosos medicamentos recetados

Los fármacos especializados pueden suponer milagros y sufrimientos.

Sue Trevor - Medicamentos especializados de alto costo

A Sue Trevor, que padece de psoriasis, le cuesta cada vez más pagar por los costosos medicamentos que le recetan. — Foto: Minesh Bacrania

In English l Sue Trevor recuerda casi todos los detalles de ese día, el pasado mes de mayo, cuando se enteró de que el precio del medicamento —ella lo llama "mi medicina milagrosa"— que le habían recetado para el tipo de psoriasis incapacitante que padece se había puesto por las nubes, inalcanzable.

Mira también: La grave falta de medicamentos.

"La farmacéutica me llamó para informarme que mi medicina, Stelara, estaba lista", recuerda Trevor. "Entonces me dijo, 'Quería decirte que ahora tienes un copago' ". Tenía un copago de $1,578 por cada inyección, y le habían recetado cuatro inyecciones al año.

Antes de que Stelara apareciera en el mercado en el 2009, "Había probado todos y no me ayudó ninguno de los demás tratamientos", dice Trevor, que tiene 66 años y vive en Albuquerque, Nuevo México. Se vio obligada a dejar de trabajar por su enfermedad y recibir beneficios por discapacidad del Seguro Social.

Tratarse con Stelara permitió a Trevor volver a trabajar. Pero cuando su plan de seguro médico, Medicare Advantage dejó de pagar por las inyecciones de Stelara en la consulta de su médico, tuvo que empezar a pagar un 20% del costo del medicamento, que se encuentra en el "nivel especial", y aprender a inyectarse ella misma. Trevor pudo pagar por solo un tratamiento, gracias a la ayuda económica que recibió de un grupo sin fines de lucro. Desde entonces, la parte del costo que le corresponde pagar ha aumentado a $2,728 por inyección.

"No sé lo que voy a hacer", dice ella. "No me están negando el medicamento que necesito; solo le han puesto un precio prohibitivo".

Para la mayoría de los estadounidenses, surtir un medicamento recetado supone pasar por la farmacia local y pagar un pequeño copago. Pero para los que necesitan los llamados medicamentos especializados —generalmente fármacos nuevos desarrollados para tratar enfermedades crónicas o complejas— rara vez es tan simple. Es cierto, al darle esperanzas a aquellos pacientes con cáncer, hepatitis C, esclerosis múltiple, la enfermedad de Parkinson, psoriasis y la artritis reumatoide, para nombrar a solo unas cuantas enfermedades, los medicamentos especializados son los Rolls-Royce de la industria farmacéutica.

Pero estos medicamentos normalmente tienen un precio correspondiente. El medicamento Soliris, por ejemplo, se usa para tratar a dos enfermedades, potencialmente mortales, de la sangre. Tiene un costo anual de unos $440,000. Aunque Soliris es el medicamento recetado más caro de Estados Unidos, muchos más tienen precios igualmente impactantes.

"Existen muchísimos nuevos medicamentos que son excelentes, pero lamentablemente, tantos son tan caros que posiblemente estén fuera del alcance de los consumidores —especialmente de las personas mayores con ingresos fijos—", dice Leigh Purvis, directora de las investigaciones de servicios de salud del AARP Public Policy Institute (Instituto de Políticas Públicas de AARP).

Lo que es más, como factor clave en el aumento de los costos de la atención médica, los medicamentos especializados suponen una carga cada vez mayor para todo el sistema de salud. Diecinueve de los 28 fármacos aprobados por la Food and Drug Administration (FDA, Administración de Alimentos y Medicamentos) en el 2013 son medicamentos especializados, el tercer año seguido en el que dichos medicamentos han formado la mayoría de los fármacos aprobados por la FDA. Según CVS Caremark, se prevé que el gasto en medicamentos especializados se más que cuadruplicará para el 2020, alcanzando unos $400 mil millones ($400 billion) —o aproximadamente un 9% de todos los gastos de atención médica del país—.

El panorama altamente cambiante alarma a muchos expertos, incluido John Rother, presidente y director ejecutivo de la National Coalition on Health Care (Coalición Nacional sobre la Atención Médica), que nos advierte sobre "el tsunami de medicamentos costosos que podría, literalmente, llevar el sistema de atención médica a la bancarrota".

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