El poder adictivo de los opiáceos

Cómo afectan al organismo y cuáles son los signos de alerta ante la dependencia.

Mujer madura buscando medicamentos en un botiquín

Existe una epidemia silenciosa de drogadicción que está recién siendo conocida por la opinión pública norteamericana. — Getty Images

Existe una epidemia silenciosa de drogadicción que está recién siendo conocida por la opinión pública norteamericana. Es una epidemia que está afectando a personas de todas las edades, incluyendo a los adultos mayores. El presidente Barack Obama habló sobre ella en los primeros minutos de su último discurso sobre el Estado de la Unión. Es una epidemia que en muchos casos ha sido desencadenada por miles y miles de bien intencionadas recetas médicas hechas por doctores. Nos estamos refiriendo a la epidemia de adicción a la heroína y a los analgésicos vendidos con receta médica conocidos como opiáceos.

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El opio y los opiáceos

Tanto el opio en su forma bruta, como los opiáceos naturales, han sido usados desde tiempos inmemoriales como los más potentes medicamentos contra el dolor, siendo los principales la morfina y la codeína. A comienzos del siglo pasado se fabricaron derivados de los opiáceos, entre ellos la heroína, la oxicodona, la metadona y el fentanilo.

Estoy seguro que has escuchado alguno de esos nombres. Es probable, por ejemplo, que algún familiar o amigo con cáncer terminal haya recibido morfina para aliviar el severo dolor que provoca la enfermedad. Es probable también que tú hayas tomado alguno de esos analgésicos, tales como oxicodona o codeína. El asunto es que tanto el opio puro como los derivados naturales y sintéticos tienen un enorme poder adictivo.

Cómo nos afectan

Como hemos mencionado, la principal acción de los opiáceos es su efecto analgésico, especialmente en el control del dolor severo. Además de ese efecto analgésico, los opiáceos ejercen una serie de efectos sobre el organismo, entre ellos, una marcada euforia y ansiedad, mareos, nauseas, vómitos, sudoración profusa, estreñimiento y fatiga. En dosis altas, los opiáceos tienen un gravísimo efecto secundario: deprimen el centro respiratorio en el cerebro y pueden ocasionar la muerte por un paro respiratorio. Lamentablemente estas sustancias son altamente adictivas, llegando a causar el peligroso síndrome de abstinencia cuando no se tiene la droga. Este síndrome está caracterizado por severos ataques de nauseas, vómitos, ataques de pánico, dolor muscular severo, insomnio y fiebre alta.

La epidemia de adictos

Se calcula que durante el año 2012, los médicos expidieron 259 millones de recetas de analgésicos opiáceos —una cantidad suficiente para que cada adulto estadounidense tenga una botella de pastillas”, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés). Y si bien es cierto que muchas personas inician su adicción usando la heroína que consiguen en el mercado negro de las drogas, se ha visto que una de cada dos mujeres y uno de cada tres varones desarrolló su adicción a la heroína a partir de una receta médica de un analgésico como la codeína o la oxicodona. Al respecto, en contra de la creencia de que la gran mayoría de recetas de analgésicos opiáceos son recetadas por un pequeño grupo de médicos, un reciente estudio en California encontró que dichas recetas son en realidad expedidas por muchísimos doctores.

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