Salsa a lo grande

El Gran Combo: “la universidad de la salsa”

Una conversación con Rafael Ithier, fundador del legendario conjunto, nominado al Grammy 2015 por '50 Aniversario'.

Rafael Ithier, tecladista y fundador de El Gran Combo de Puerto Rico

Rafael Ithier, tecladista y fundador de El Gran Combo de Puerto Rico. — Roberto Machado Noa/LightRocket/Getty Images

No sorprende que El Gran Combo de Puerto Rico se encuentre nominado a un premio Grammy por 50 Aniversario, su más reciente producción. Conocida como la universidad de la salsa, la agrupación, fundada por el tecladista autodidacta Rafael Ithier, es una de las instituciones más trascendentales de la música afrocaribeña. Desde sus comienzos en la década de los 60, con discos de boogaloo y salsa psicodélica, hasta su consolidación en los años 70 y 80 con éxitos legendarios como Azuquita pa'l café y El menú,  El Gran Combo ha favorecido un sonido tradicionalista pero sofisticado, la influencia del jazz y el folclore.

A los 88 años, Rafael Ithier sigue liderando la orquesta, pero solo se presenta en concierto ocasionalmente. Desde su casa en Puerto Rico, Ithier habló con AARP sobre sus colegas salseros, sus discos favoritos y la necesidad de superación artística que lo acompaña siempre.

Mira también: Diez clásicos de la salsa para recordar.

El cancionero del Gran Combo se destaca por hablar sobre vivencias diarias, y con mucho humor. ¿Cuál es la receta?

Tratamos de elegir temas cotidianos y alegres, que no sean hirientes, y que la gente pueda digerirlos con facilidad. No nos dedicamos a buscar letras demasiado sofisticadas, que la gente tenga que buscar a Cervantes para interpretarlas. Considero que quizás ése ha sido el acierto que tuvimos nosotros.

¿Qué música escuchaba cuando daba sus primeros pasos en el piano?

A mí de la música me gusta todo. Y al decir todo, es todo. Me encantan el jazz y la música afrocubana. También todo lo que sea folclore. Cuando voy al Perú, me amanezco cantando valses. Aparte de la lírica, que es muy bonita, de los valses me gusta el desarrollo armónico y la cadencia musical. La música es un verdadero banquete.

Lo ha vivido todo de tan cerca, ¿cuál piensa que fue la mejor década para el género afrocaribeño?

Diría que las décadas del 50, 60 y 70 fueron las más gloriosas. Había demasiado talento: Tito Puente, Machito, José Curbelo, Tito Rodríguez, Noro Morales, Xavier Cugat. Incluso los americanos como Dizzy Gillespie y Charlie Parker se integraron a esta música porque les gustaba tanto su cadencia.

Usted es parte de una generación privilegiada que incluye a otros maestros como Papo Lucca, Roberto Roena y Bobby Valentín. ¿Por qué es Puerto Rico una isla tan musical?

Los antillanos tenemos el ritmo en los genes. Además, el hecho de poder entrar y salir con facilidad de Estados Unidos nos ha llevado a relacionarnos con muchos términos del jazz. El jazz nos ayuda y nos enseña. Sus frases musicales son distintas a las latinas. Cuando las aplicamos a nuestro material, se vuelve todo más interesante.

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