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Beneficiarios de SS devastados por embargos de cuentas

Una nueva norma del Tesoro cierra una laguna jurídica.

Beneficiarios del Seguro Social

— Cultura/Getty Images

La vida es dura para Patricia Cole, de 59 años, de Morris, Alabama y, ahora, gracias a su banco, se ha puesto mucho peor. Cole, quien es parcialmente ciega y está criando sola a tres nietos, vive exclusivamente de los pagos por discapacidad del Seguro Social. Pero, en marzo, su banco congeló la cuenta donde le depositaban los pagos y envió todo el dinero que depositado allí a un juzgado que manejaba una antigua deuda de su hijo. Cole tuvo que llamar a un abogado y pasó un mes intentando que le devolvieran los fondos.

En tanto, le rechazaron cheques, acumuló cargos por sobregiros, tuvo que retirar dinero de la póliza de su seguro de vida para pagar las cuentas y estuvo muy cerca de perder su hogar, ya que casi se lo embarga el mismo banco, BB&T, que había enviado su dinero al juzgado, haciendo que fuera imposible para ella pagar la hipoteca puntualmente.

“Todo esto me enfermó”, afirma Cole.

El origen de sus problemas está en una deuda de siete años de antigüedad que tenía su hijo, a quien ella había añadido a su cuenta corriente el año pasado, cuando su esposo murió, para que hubiera alguien que pudiera pagar las facturas si ella se enfermaba. Según Cole, él nunca había usado la cuenta y tampoco tenía dinero de su hijo, solo los pagos por discapacidad del Seguro Social.

“Es responsabilidad del cliente notificar al juzgado para que se determine si los fondos están realmente exentos de embargo y, luego, notificar al banco —señala Merrie Betbeze Tolbert, de BB&T—. Cuando el juzgado ordenó que se embargaran los fondos, el banco tuvo que cumplir con la orden judicial. Cuando nos contaron las circunstancias, decidimos hacer todo lo posible para aliviar la situación, lo que incluyó reintegrarle los cargos por sobregiro”.

Tolbert también cuestionó los informes de Cole y de su abogado, que sostenían que el embargo había amenazado la hipoteca de Cole. “La situación de la Sra. Cole se resolvió en menos de un mes —sostiene Tolbert—. Los clientes que tienen hipotecas con nuestro banco no están sujetos a embargos por atrasarse en un pago”.

El caso es complejo, pero permite sacar una conclusión: según la ley, los pagos de los beneficios jubilatorios y por discapacidad, y los beneficios de veteranos están exentos de embargo por cobradores de deudas privadas. Sin embargo, los bancos, argumentando que no tienen manera de conocer el origen del dinero depositado en una cuenta, congelan de manera rutinaria cuentas que contienen beneficios federales, cuando les llega una orden judicial que así lo requiere.

Para recuperar el dinero, la gente debe presentar documentos legales y, por lo general, tienen que contratar a un abogado. Mientras tanto, les rechazan cheques, los cargos se acumulan y los problemas se agravan.

Sin embargo, los beneficios de exención de cuentas bancarias podrían estar realmente protegidos si la nueva norma que propone el Treasury Department (Departamento del Tesoro) se tornara inapelable, lo que podría suceder durante este año.

La norma propuesta, "Garnishment of Accounts Containing Federal Benefit Payments" (embargo de cuentas que contienen pagos provenientes de beneficios federales), exigiría que los bancos revisaran los depósitos que están en una cuenta antes de congelarlos como respuesta a una orden judicial. El banco deberá dejarle al titular de la cuenta, por lo menos, los beneficios federales que se hubieran acumulado en los 60 días previos, menos las extracciones realizadas.

Los banqueros no están descontentos con la propuesta. “Pareciera que va a proporcionar la tan necesaria claridad y la certeza de que los bancos tienen que proteger estos fondos federales exentos para los clientes”, afirma Tim Deighton, vocero de Regions Financial Corp., que opera 1.900 sucursales bancarias en las regiones sur y central, y en Texas.

Mientras el Tesoro continúa con las deliberaciones, los embargos prosiguen. Los defensores del consumidor estiman que hay decenas de miles de casos como el de Cole todos los meses.

“Esto ha estado sucediendo cada vez más durante la recesión —señala Charles Yow, el abogado de Birmingham, Alabama, que ayudó a Cole a recuperar su dinero y conservar su vivienda—. Como una forma de compensar otras pérdidas que sufrieron en los últimos años, los bancos y otros acreedores están cobrando muchos juicios que estuvieron inactivos durante años”.

“AARP sabe desde hace tiempo que esto es un problema —sostiene Julie Nepveu, una abogada sénior de AARP Foundation Litigation—. Cualquier persona cuya principal fuente de ingreso sea el Seguro Social y tenga una deuda sujeta a embargo, podría resultar perjudicada por esta práctica”.

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