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Examen de telómeros: ¿cuándo envejecerá?

Vinculan la genética a la salud y la longevidad.

In English | Si existiera un examen capaz de predecir si usted es vulnerable a enfermedades y qué tan rápido podría envejecer, ¿se lo haría?

Este año, varias empresas ofrecerán exámenes —a través de médicos— que miden los telómeros, marcadores genéticos clave que los investigadores han vinculado a la salud y la longevidad. Los fundamentos científicos que respaldan esta teoría son tan tentadores que algunos han impulsado los exámenes como la clave para entender la mortalidad. Sin embargo, algunos científicos sostienen que todavía falta mucho para que la ciencia permita alcanzar resultados verdaderamente reveladores. Según estos, los exámenes no deberían usarse fuera del campo de la investigación.

Vea también: La verdadera fuente de la juventud.

Examen de telómeros - Longevidad.

Los científicos discrepan de si los resultados de los exámenes de telómeros permiten evaluar la salud y el envejecimiento. — Foto por: Adam Gault/Getty Images

Incluso dos de las científicas que compartieron el Premio Nobel 2009 por su investigación de los telómeros discrepan de si un examen de este tipo puede usarse hoy para predecir la salud a largo plazo. Si bien ambas creen que el examen de telómeros se convertirá en una importante herramienta de la medicina en los próximos 10 o 20 años, discrepan totalmente de si se sabe lo suficiente de estas estructuras como para usarlas para evaluar la salud y el envejecimiento. Una de ellas, Elizabeth H. Blackburn, de la University of California, San Francisco, cofundó la compañía Telome Health para ofrecer exámenes de telómeros al público en general. La otra, Carol Greider, de Johns Hopkins University, dice que se necesita investigar mucho más para comprender la relación entre los telómeros y las enfermedades.

Entonces, ¿qué son los telómeros?, ¿hay que hacérselos medir?

Los telómeros son como capuchas que protegen los extremos de los cromosomas, que evitan que se degraden cuando se dividen las células. Los científicos saben que los telómeros se acortan a medida que la persona envejece y que, finalmente, se hacen tan cortos que las células no pueden reproducirse y mueren. Además, se sabe que ciertas enfermedades que provocan divisiones rápidas y reiteradas de las células también hacen que se acorten los telómeros. Estudios realizados vincularon la mayor cantidad de telómeros cortos a una menor expectativa de vida y al desarrollo de enfermedades relacionadas con la edad, como neumopatía, cardiopatía, diabetes y cáncer.  

Los científicos están muy lejos de poder alargar los telómeros en el ser humano, aunque son prometedores algunos estudios llevados a cabo en ratones. En el 2010, científicos de Harvard lograron acelerar, mediante técnicas de ingeniería genética, el envejecimiento en ratones al desactivar la enzima que mantiene los telómeros, y al activarla nuevamente, se produjeron contundentes reversiones de enfermedades relacionadas con la edad. Los investigadores esperaban que el proceso de envejecimiento se hiciera más lento o incluso que se detuviera, pero el experimento revirtió el proceso: los ratones comenzaron a regenerar el tejido en el bazo, los testículos y el cerebro.

“Era similar al efecto de Ponce de León” —una referencia al explorador español Juan Ponce de León, quien fuera en busca de la ‘fuente de la juventud’—, según dijo a Harvard Gazette  Ronald DePinho, actual presidente del MD Anderson Cancer Center, de la University of Texas y quien encabezó la investigación. Puede que los científicos no hayan descubierto la mítica fuente de la juventud, pero de todas manera es interesante las posibilidades que encierra la investigación de los telómeros.

“Este exclusivo biomarcador podría ayudar a que la gente piense más en la prevención de las enfermedades y a monitorear su salud mucho antes”, sostiene Elissa Epel, investigadora de la University of California, San Francisco, y cofundadora de la compañía Telome Health. Ella señala que el objetivo de los exámenes es monitorear este marcador, y que la gente debería ver los resultados simplemente como “un factor de riesgo, al igual que cualquier otro factor de riesgo”.

Siguiente: No hay consenso sobre la mejor manera de medir los telómeros. »

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