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Seguro Social: A la espera de beneficios por discapacidad

La lista de Aprobaciones por Compasión ayuda a acelerar el proceso.

In English | Mientras esperaba el primer cheque del Seguro Social por discapacidad, Cathie Nowicki, exprogramadora de computadoras, vivió de los ahorros de su cuenta 401(k), situación que agotó los casi $20.000 que había ahorrado para la jubilación.

Vea también: Se amplía nuevamente la lista de Aprobaciones por Compasión.

Nowicki, de 52 años, recibió sus beneficios tras cinco meses de espera, una respuesta muy rápida del programa federal, considerando que está plagado de demoras prolongadas.

"Tuve suerte", expresa la mujer de Trenton, Nueva Jersey, que sufre de trastorno bipolar, diabetes y otras afecciones.

Para cientos de miles de solicitantes con discapacidades, sin embargo, el proceso es mucho más arduo. Inicialmente se rechaza cerca del 60 % de los casos. Los solicitantes pueden pedir la evaluación a cargo de un juez en cuestiones administrativas, contratar un abogado y esperar meses por una audiencia.

Las tasas de discapacidad se triplicaron entre 1970 y el 2009, y los beneficios alcanzaron los $124.000 millones en el 2010 —o el 18 % del total— según el informe de la CBO (Oficina de Presupuesto del Congreso). Para el próximo otoño, habrá 840.000 solicitudes pendientes.

Parte del problema es la crisis económica. Las solicitudes aumentaron desde finales del 2007, a medida que los trabajadores con discapacidades perdían el empleo y no podían encontrar otro. Al mismo tiempo, más "baby boomers" (nacidos entre 1946 y 1964) solicitaban beneficios por discapacidad.

"Recibimos 130.000 solicitudes de audiencias más en el 2010 en comparación con dos años antes", declaró el comisionado del Seguro Social, Michael J. Astrue ante el comité de la Cámara de Representantes en julio pasado.

El Seguro Social atribuye los períodos de espera a la mera cantidad de casos y a la complejidad de cada uno. "Si alguien en verdad cumple los requisitos para recibir beneficios por discapacidad, queremos que esa persona sea elegible —expresó el vocero de la SSA, Mark Hinkle—. A su vez, estamos protegiendo el dinero de los contribuyentes y no queremos pagar beneficios a personas que no resulten elegibles".

La agencia afirma que ha logrado implementar reducciones importantes en el tiempo de procesamiento: la espera promedio de más de 500 días hace tres años se redujo a 353 días en junio del 2011.

Pero los promedios nacionales no cuentan toda la historia. El tiempo de espera del solicitante varía ampliamente en función de la ubicación e incluso del juez, según la TRAC (Fuente central de información sobre acceso a registros de transacciones), un comité estratégico sin fines de lucro de la Syracuse University.

El tiempo promedio de tramitación oscila de los 161 días en Ponce, Puerto Rico, y los 168 días en Shreveport, Luisiana, a los 509 días en Springfield, Misuri, y los 544 días en Cleveland, Ohio, según descubrieron los investigadores del comité.

La SSA ha establecido una meta de espera de 270 días para el 2013. Para acelerar el proceso, ha contratado más jueces y colocó en la vía rápida la consideración de 113 afecciones médicas en el programa de Aprobaciones por Compasión, que incluyen ciertos cánceres, trastornos cerebrales y trastornos poco conocidos que afectan a los niños.

Pero, debido a que algunas personas intentan aprovecharse del sistema, la agencia también cuenta con 24 unidades de investigación que luchan contra el fraude y los pagos excesivos. El año próximo, planea llevar a cabo un 60 % más de evaluaciones de elegibilidad de las personas que ya reciben beneficios por discapacidad.

Dicho esto, cerca de 8,5 millones de trabajadores y unos dos millones de hijos adultos, viudos y viudas recibían beneficios por discapacidad en agosto del 2011. La edad promedio del trabajador con discapacidades en el programa es, en la actualidad, de 53 años. Nadie se hace rico con el programa: el beneficio mensual promedio es de $1.070,20.

Vea también: Las 25 preguntas más frecuentes sobre el Seguro Social. >>

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