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¿Qué clase de beneficios reciben los congresistas?

Son mucho menos generosos de lo que denuncian las críticas.

Beneficios de los congresistas

— David Allan Brandt/Getty Images

In English | Durante la recesión, cuando los estadounidenses fueron testigos de que desaparecían sus 401(k) y cuestionaban sus beneficios del Seguro Social, muchos se apuraron en señalar: “¿Por qué deberían preocuparse  los miembros del Congreso? Si ellos reciben pensiones de por vida”.

Y cuando se caldeó el debate sobre el cuidado de la salud, algunos pensaron que la discusión podría haber sido diferente si los miembros del Congreso no tuvieran un arreglo tan conveniente para su cobertura médica.

En los sitios de internet y en las cadenas de correos electrónicos abundan los cuentos acerca de las extravagantes pensiones de los congresistas. Uno clásico es el que apareció en marzo del 2010 en el blog AMFix de CNN: “Muchos ciudadanos no tenían idea de que los miembros del Congreso se podían jubilar con el mismo salario después de servir solamente un período... durante el que no hicieron aportes al Seguro Social”.

Esto no es totalmente cierto. La jubilación y los beneficios de salud de los congresistas son realmente generosos si se los compara con los de muchos trabajadores, pero mucho menos fastuosos de lo que denuncian las críticas. Por lo general, los beneficios de los congresistas son similares a los de cualquier empleado federal, aunque existen algunas diferencias.


Cómo funciona el plan de jubilación de los congresistas

Casi todos los miembros del Congreso están cubiertos por el Federal Employees Retirement System (FERS, Sistema de Jubilación de Empleados Federales). El plan de jubilación FERS consta de tres partes:

•    El Seguro Social. A los miembros del Congreso se les descuenta los impuestos del Seguro Social de su salario, igual que a los demás trabajadores, y a partir de los 62 años pueden recibir los beneficios de jubilación.

Antes de 1984, los miembros del Congreso recibían cobertura del antiguo Civil Service Retirement System (Sistema de Jubilación del Servicio Civil) y no se les pedía que aportaran al Seguro Social, ni tampoco podían recibir los beneficios de ese programa, pero hoy todos los congresistas tienen que aportar al Seguro Social, incluso casi 50 miembros que actualmente están en funciones y fueron electos por primera vez antes de 1984.

•    Un beneficio de pensión. Las personas que integran la nómina de pagos federales, como los miembros del Congreso, reciben una pensión tradicional de “beneficio definido”, algo que está disponible solamente para un pequeño porcentaje de trabajadores del sector privado.

Según el Congressional Research Service (Servicio de Investigación del Congreso), en octubre del 2006, el promedio de la pensión anual de un congresista jubilado que trabajó recibiendo el FERS era de $35.952, a diferencia del salario actual de $174.000 que reciben los miembros activos del Congreso.

(Los miembros del Congreso no se verán afectados por la propuesta del presidente Obama de congelar los pagos de los empleados federales, ya que el Congreso establece sus propias escalas salariales por separado; y en el 2009 y el 2010, los congresistas votaron en contra los aumentos automáticos que se hacen cada año).

Un congresista que deja su cargo antes de haber cumplido cinco años de servicios, ya sea por una derrota electoral o por renuncia, no califica para recibir una pensión. Y los que sean condenados por delitos como estafa, fraude, chantaje o perjurio por actos cometidos después de septiembre de 2007, tampoco califican.

Sin embargo, teniendo en cuenta que trabajar en el Congreso significa incertidumbre en lo que respecta a la seguridad laboral, el FERS otorga mayores beneficios de jubilación a los congresistas electos y su personal por cada año de servicio en comparación con otros empleados federales. Asimismo, los congresistas califican para una pensión anual a más temprana edad y con menos años de servicios.

A cambio, ellos aportan un porcentaje mayor de sus salarios para participar en el FERS: el 1,3%, en vez del 0,8% que aporta la mayoría de los trabajadores.

Al igual que en el sector privado, el empleador, que en este caso es el gobierno de EE. UU, paga la mayor parte de los beneficios de retiro.

Los miembros del Congreso pueden comenzar a cobrar su pensión total a los 62 años si han cumplido cinco años de servicios, a los 50, con 20 años de servicio, o a cualquier edad luego de 25 años de servicio. Pueden cobrar una pensión reducida con 10 años de servicios entre los 55 y los 57 años, dependiendo del año en que hayan nacido.

•    El plan de ahorro “Thrift”. Es un plan de “contribución definida”, que está disponible para los empleados federales y que es similar al plan 401(k) del sector privado. Hay una diferencia: ya sea que el empleado elija o no ahorrar, el gobierno aporta el 1% del salario base al plan de ahorro.

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