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Las tres etapas

Nuevas pautas al diagnosticar Alzheimer

La enfermedad se desarrolla años antes de que se noten los síntomas.

In English | Nuevas pautas para diagnosticar la enfermedad de Alzheimer, publicadas por el National Institute on Aging (NIA, Instituto Nacional sobre el Envejecimiento) y la Alzheimer’s Association (Asociación de Alzheimer), exponen métodos para identificar la enfermedad antes de que se desarrolle una demencia total, y por primera vez incluyen pruebas de laboratorio e imágenes cerebrales que pueden ayudar a identificar dicha enfermedad como la causa probable del deterioro mental en las personas.

Vea también: Vivir a plenitud con Alzheimer

Las pautas, que por primera vez en 27 años se han modificado, reflejan un fuerte consenso entre los investigadores que la enfermedad comienza a atacar las delicadas estructuras del cerebro 10 o más años antes de que se noten los debilitantes problemas mentales —y, para ser efectivos, se tendrán que administrar los fármacos u otras terapias a principios de ese proceso—.

Sin embargo, hasta ahora no existen terapias que puedan cambian el curso de la devastadora enfermedad de Alzheimer. Este lunes, en una reunión informativa para la prensa, los autores de las nuevas directrices para el diagnóstico de dicha enfermedad enfatizaron que aunque algún día las pruebas relacionadas con la patología de la enfermedad de Alzheimer en el cerebro podrían usarse para identificar la enfermedad durante las primeras etapas, en la actualidad las pruebas son principalmente herramientas de investigación. No están listas para el uso clínico habitual en las consultas de los médicos.

La discapacidad se puede aplazar

Aun así, Gary Kennedy, médico y director de psiquiatría geriátrica del centro médico Montefiore Medical Center en Nueva York, que no participó en el panel de las directrices, dice que espera que los nuevos criterios diagnósticos animen a las personas con problemas de memoria preocupantes a buscar ayuda. Según Kennedy, los pacientes y sus familias pueden hacer mucho para minimizar el impacto de la enfermedad de Alzheimer, tal como estructurar el ambiente del paciente y optimizar la atención médica, el ejercicio y la dieta. “Necesitamos caracterizar la demencia como una enfermedad crónica”, dice. “No podemos realmente cambiar la enfermedad, pero sí podemos aplazar la discapacidad”.

Las nuevas pruebas detalladas en las directrices examinan el cerebro a través de tecnologías que utilizan imágenes tales como la resonancia magnética (RM) y la tomografía por emisión de positrones (TEP), y evalúan el líquido obtenido mediante una punción lumbar. Los estudios por imágenes pueden mostrar las supuestas placas compuestas de proteínas llamadas amiloides, una de las características que definen la enfermedad de Alzheimer. También pueden indicar los patrones característicos de encogimiento o actividad metabólica reducida en el cerebro. Las pruebas del líquido cerebroespinal miden los niveles de las proteínas amiloides y los de otra proteína, tau, que forma “ovillos” de fibras entretejidas que, al igual que las placas, representan anomalías propias de la patología cerebral de la enfermedad de Alzheimer.

Las debilidades de las pruebas

Estudios investigativos han demostrado que todas estas pruebas pueden ayudar a identificar la enfermedad de Alzheimer como la causa de la demencia de un paciente, y pueden ayudar a pronosticar cuáles pacientes con síntomas leves desarrollarían demencia. Pero las pruebas no son concluyentes en su conjunto. No están estandarizadas para garantizar que los resultados signifiquen lo mismo independientemente del centro médico en el que sean obtenidos. Y no existe un punto límite claro que separe los resultados normales de los que indican un problema. Además, no están disponibles en la mayoría de los consultorios de médicos de atención primaria.

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